Zout in bodem zorgt voor vloeibaar water op Mars

Deense onderzoekers hebben nu sterke aanwijzingen voor vloeibaar water op Mars. Zout in de bodem zou het water 's nachts uit de atmosfeer trekken, waarna het overdag weer terugverdampt naar boven de grond. Maandag deden ze verslag van deze cyclus  in Nature.

De planeet Mars. Beeld afp
De planeet Mars.Beeld afp

Calciumperchloraat, heet dat zout in de bodem. Dat het op Mars lag was wel langer bekend, dat het graag water absorbeert ook. Maar nu tonen onderzoekers voor het eerst aan dat dat ook echt gebeurt op de planeet. Zij zagen hoe water de grond in werd getrokken. Dat komt doordat calciumperchloraat waterdamp uit de lucht aantrekt. Daardoor ontstaat er een sterke zoutoplossing, waarvan het vriespunt lager ligt dan water zonder zout. Zo kan er op de vriezende planeet toch water vloeien, denken de onderzoekers.

Lokale meetgegevens

Het mag daarvoor niet te koud en niet te warm zijn. Daarom trekt de waterdamp alleen 's nacht de grond in, en 's winters alleen na zonsopgang. 'In de winter is het 's nachts te koud voor het water om, ondanks de zoutoplossing, vloeibaar te bewegen', legt astrobiologe Inge Loes ten Kate van de Universiteit Utrecht uit. 'Dan heeft het blijkbaar echt een zonsopgang nodig.'

Astronomen verwachtten al een tijdje dat calciumperchloraat voor een kleine watercyclus zou kunnen zorgen. 'Maar de reden dat het Deense onderzoek nu in Nature staat is dat de cyclus echt beschreven is met lokale meetgegevens. Zo is het in ieder geval lokaal hard te maken', legt Ten Kate uit, die zelf niet bij dit onderzoek betrokken was.

De Denen stuitten op de watercyclus via gegevens die de Mars rover Curiosity naar de Aarde stuurde. Die rijdt momenteel rond in een enorme deuk op in het Marsoppervlak: de Gale-krater. Gale heeft een doorsnede van 154 kilometer, met in het midden daarvan een berg, Mount Sharp. Al tweeënhalf jaar verplaatst Curiosity zich vanaf zijn landplaats naar deze berg, waarbij hij onderweg metingen verricht. Overigens zien de onderzoekers ondanks hun ontdekking weinig kans op Martiaans leven. Daar is de planeet toch echt te koud, te droog en te stralingsgevoelig voor.

Meer over