ColumnGeorge van Hal

Werden de dinosauriërs vermoord door een opgevoerde sneeuwbal?

null Beeld

Het moet zo’n 66 miljoen jaar geleden een adembenemend en angstaanjagend schouwspel zijn geweest. Voor de kust van het huidige Mexico boorde een groot voorwerp uit de kosmos zich met hoge snelheid in de aarde. Die catastrofale inslag sloeg een fiks gat van zo’n 150 kilometer breed en 20 kilometer diep, tegenwoordig beter bekend als de Chicxulub-krater.

De klap wapperde een groteske hoeveelheid stof de aardatmosfeer in die het klimaat wereldwijd veranderde en de dood van bijna driekwart van het toenmalige leven inluidde - inclusief alle dinosauriërs, de reusachtige beesten die hier op aarde destijds de dienst uitmaakten.

In het vakblad Scientific Reports stellen astronoom Avi Loeb van Harvard en zijn student Amir Siraj nu dat de ruimterots die de aarde destijds trof geen planetoïde was, zoals de meeste wetenschappers denken, maar een komeet - een opgevoerde sneeuwbal vol ijs en gruis uit de zogeheten Oortwolk, de allerverst gelegen regio van ons zonnestelsel.

Verbrokkelt

In het artikel laten de astronomen zien dat de zwaartekracht van gasreus Jupiter af en toe zulke ijsballen richting aarde kan sjorren, waarna de planeet ze verbrokkelt en de resterende stukjes door het binnenste deel van het zonnestelsel gaan dwalen. Dan kunnen ze soms op onze planeet klappen.

Case closed, dus? Een reusachtige ijsklont maakte de dinosauriërs een kopje kleiner? Even bellen met Simon Portegies Zwart, astronoom in Leiden. ‘Een spectaculair idee dat prachtig is opgeschreven door een onderzoeker die een echte autoriteit is’, zegt hij eerst beleefd. Maar dan: ‘Ik geloof er alleen geen woord van.’

Loeb staat in de sterrenkunde bekend om zijn speculatieve vakpublicaties. Zo stelt hij onder meer dat ‘ruimtesigaar’ ’Oumuamua, een langgerekt rotsblok van buiten het zonnestelsel dat in 2017 rond onze ster trok, in werkelijkheid een ruimteschip of bouwwerk van intelligente aliens was.

‘Loeb is van de hele grote ideeën die niemand eerder had, maar hij onderbouwt ze wat mij betreft niet altijd even zorgvuldig’, vertelt Portegies Zwart. Eén van de kritiekpunten die hij heeft op het nieuwe onderzoek is dat kometen die zo dicht bij Jupiter komen dat de planeet ze aan stukken kan scheuren, ook op die planeet te pletter zullen slaan. Ze vliegen dan niet nog dieper het zonnestelsel in.

‘Maar uiteindelijk zijn alle bezwaren die ik heb tegen de beweringen in dit artikel zodanig zacht dat je de conclusies ook niet kunt uitsluiten. Zou ik dit echt willen weerleggen, dan moet ik al snel een jaar onderzoek doen en deze scenario’s met uitgebreide computersimulaties testen’, zegt Portegies Zwart. Dat is hij naar eigen zeggen niet van plan.

Meer over