Verloren continent teruggevonden: 'Mauritia' verging 85 miljoen jaar geleden

Als in een jongensboek hebben wetenschappers een verloren continent teruggevonden: het continent Mauritia, dat 85 miljoen jaar geleden uit elkaar werd getrokken en verdween in de Indische Oceaan.

Redactie
Onderzoekers kwamen het oercontinentje op het spoor aan de hand van 3 miljard jaar oude kristallen die onder het eiland Mauritius (afgebeeld) liggen. Beeld Shardan/Wikimedia Commons
Onderzoekers kwamen het oercontinentje op het spoor aan de hand van 3 miljard jaar oude kristallen die onder het eiland Mauritius (afgebeeld) liggen.Beeld Shardan/Wikimedia Commons

Het continent was maar een kwart zo groot als Madagascar. Onderzoekers kwamen het op het spoor aan de hand van 3 miljard jaar oude kristallen die onder het eiland Mauritius liggen - overblijfselen van het oercontinentje, aldus Zuid-Afrikaanse onderzoekers deze week in Nature Communications.

Experts namen al aan dat het continent er moet zijn geweest: stukken zeebodem tussen India en Madagascar vertonen een afwijking in het zwaartekrachtsveld die erop duidt dat er ter plekke een onverklaarde verdikking in de aardkorst zit. Vier jaar geleden opperde geoloog Lewis Ashwal van de Universiteit van Witwatersrand daarom dat het vulkanische eiland Mauritius in bovenop het oude, verzonken continent ligt.

Dinosauriërs

Zoals het een goed verloren continent betaamt, zullen er dinosauriërs op het eiland hebben geleefd: het verdween onder de golven tegen het einde van het dinotijdperk. Ashwal neemt aan dat er ook onder andere kleine eilandjes in de Indische Oceaan resten van Mauritia liggen: het continentje lijkt destijds versplinterd te zijn geraakt.

Mauritia zat ooit vast aan Madagascar, nemen geologen aan. Bij het uit elkaar vallen van het supercontinent Gondwana, vanaf ongeveer 200 miljoen jaar geleden, zal het uit elkaar zijn getrokken toen India en Afrika zich scheidden en de Indische Oceaan zich opende.

De laatste jaren worden er voortdurend restjes van verloren continenten teruggevonden, dankzij de betere onderzoekstechnieken. Zo vonden wetenschappers al eerder snippers oercontinent terug nabij West-Australië en onder IJsland. Door zulke puzzelstukjes te combineren, hopen wetenschappers beter te begrijpen hoe de planeet er diep in de oertijd uit zag.

Lewis Ashwal ontdekt het continent. Beeld Wits University
Lewis Ashwal ontdekt het continent.Beeld Wits University
Een restje van het continent in vulkanisch gesteente. Beeld Wits University
Een restje van het continent in vulkanisch gesteente.Beeld Wits University
Meer over