Pluto-sonde oefent op Jupiter

De Amerikaanse ruimtesonde New Horizons heeft op de actieve Jupitermaan Io nieuwe zwavelvulkanen ontdekt. Ook is een reeds bekende vulkaan tot uitbarsting gekomen....

Van onze medewerker Govert Schilling

De pluim van de Tvashtar-vulkaan, dichtbij de noordpool van Io, bereikte eind februari een hoogte van 300 kilometer, terwijl aan het oppervlak gloeiendhete lava stroomde.

‘We hebben echt enorm veel geluk gehad,’ aldus planeetonderzoeker John Spencer van het Southwest Research Institute in Boulder, Colorado. Tvashtar is zes jaar lang in het oog gehouden door de ruimtesonde Galileo, maar die heeft nooit zo’n indrukwekkende pluim gezien.

New Horizons werd begin 2006 gelanceerd en is op weg naar de dwergplaneet Pluto. De scheervlucht langs Jupiter geeft de ruimtesonde extra snelheid.

Bovendien konden alle camera’s en meetinstrumenten worden uitgetest. De resultaten van deze generale repetitie werden dinsdagavond gepresenteerd op een NASA-persconferentie in Washington.

Volgens hoofdonderzoeker Alan Stern overtrof de Jupiterpassage alle verwachtingen. Behalve vulkaanuitbarstingen op Io fotografeerde New Horizons ook wolkenformaties in de dampkring van Jupiter, en puinwolken in de ijle stofring van de reuzenplaneet. Jeff Moore van NASA’s Ames Research Center denkt dat een klein komeetbrokstuk hooguit een paar maanden geleden in botsing is gekomen met rotsblokken in de Jupiterring.

New Horizons komt in de zomer van 2015 bij Pluto aan. Daarna vliegt hij door naar een of twee zogeheten ijsdwergen: kleine hemellichamen die buiten de baan van Neptunus om de zon draaien. Stern: ‘We zijn klaar voor Pluto. New Horizons zal iedereen versteld doen staan.’

Uitbarsting van de vulkaan Tvashtar op Jupitermaan Io, gefotografeerd door New Horizons. (Nasa) Beeld
Uitbarsting van de vulkaan Tvashtar op Jupitermaan Io, gefotografeerd door New Horizons. (Nasa)
\N Beeld
\N
Meer over