nieuwsdinosauriërs

Nieuwe berekening: er liepen zeker 2,5 miljard T. rexen rond op aarde

Een fossiel van een Tyrannosaurus rex terugvinden in de aardbodem is voor wetenschappers een zeldzame ervaring. Toch hebben er volgens nieuwe berekeningen maar liefst 2,5 miljard T. rexen geleefd op de planeet.

T.rex Trix in Naturalis, Leiden. De T. rex kon tot 14 meter lang worden. Beeld Raymond Rutting / de Volkskrant
T.rex Trix in Naturalis, Leiden. De T. rex kon tot 14 meter lang worden.Beeld Raymond Rutting / de Volkskrant

Charles Marshall en zijn team van paleontologen aan de Berkeley-universiteit in Californië berekenden dat er op elk moment aan het eind van het Krijt ongeveer 20 duizend T. rexen rondstampten. Door dit getal te vermenigvuldigen met het aantal generaties T. rexen, komen ze uit op de miljardenschatting. Hun onderzoeksresultaten zijn donderdag gepubliceerd in het wetenschappelijke tijdschrift Science.

De ‘koning van de tiransauriërs’ is van alle dino's het bekendst geworden, omdat hij een belangrijke rol speelt in boeken en films als een van de grootste landroofdieren aller tijden.

De zogeheten wet van Damuth speelde een hoofdrol bij de nieuwe studie. Die stelt dat een soort met een groter lichaamsgewicht doorgaans een lagere populatiedichtheid heeft. Ook vandaag de dag gaat die wet op. Kleine vissen zijn talrijker dan grote vissen, en terwijl er op de hele aarde zo’n 450 duizend olifanten rondlopen, kan één mierenhoop al 100 duizend individuen tellen.

5.200 kilo lichaamsgewicht

De T. rex had zo’n 5.200 kilo aan lichaamsgewicht en het dier moest om te overleven heel wat kilo’s vlees wegwerken en die hoeveelheid moest voor alle T. rexen van de populatie beschikbaar zijn. Met de gegevens over het eetpatroon en lichaamsgewicht van de dieren, kwamen de Amerikaanse onderzoekers uit op een populatiedichtheid van 0,01 volwassen T. rexen per vierkante kilometer. Dat betekent dat binnen de ring van Amsterdam één T. rex had kunnen leven.

De onderzoekers houden nog wel een behoorlijke onzekerheidsmarge aan. Ze geven toe dat alle aantallen T. rexen tussen de 140 miljoen en 42 miljard mogelijk zijn. Dit verschil komt doordat nog niet alles bekend is over het leven van het roofdier. Voor het lichaamsgewicht, en daarmee de populatiedichtheid, is bijvoorbeeld ook van belang of de dieren warm- of koudbloedig zijn. Warmbloedige dieren gebruiken een groot deel van hun energie voor warmteproductie, terwijl koudbloedige dieren deze energie voor groei kunnen gebruiken.

Anne Schulp, paleontoloog bij Naturalis en niet betrokken bij het onderzoek, vindt de nieuwe studie een sterkere onderbouwing van eerdere schattingen. ‘In 1976 zijn de eerste berekeningen van de populatiegrootte van de T. rex gedaan. De kennis van de afgelopen decennia is samen met statistiek gebruikt om het getal van 2,5 miljard te onderbouwen. Het leuke is dat je met dit getal meer sommen kunt doen. Zo kun je nu berekenen dat de kans dat een T. rex als fossiel eindigde 1 op de 80 miljoen was.’

Meer over