Met de handen van het stuur scheuren door de Brennerpas

De zelfrijdende vrachtauto is er bijna. Alleen het laatste stukje door bewoond gebied is nog ingewikkeld.

John Krafcik, CEO van Waymo tijdens een persconferentie in januari 2017. Beeld afp
John Krafcik, CEO van Waymo tijdens een persconferentie in januari 2017.Beeld afp

Vrachtwagenchauffeurs moeten zich nu echt zorgen gaan maken om hun baan: Waymo (voorheen Google) werkt aan zelfrijdende trucks. Dat is geen verrassing: de stap van zelfrijdende auto's naar vrachtwagens is niet zo groot, zeker omdat het concern eerst autonome trucks wil inzetten voor de lange afstand. Autonoom rijden over snelwegen is veel minder gecompliceerd dan in de stad. De trucks doorkruisen het land, waarna de lading vlak voor de bestemming wordt overgeheveld naar voertuigen die nog wel door mensen worden bestuurd.

Concurrentie

Of dit concept economisch interessant is, moet blijken. Het overhevelen van vracht kost tijd en rond steden moet een netwerk van chauffeurs en kleinere voertuigen worden opgetuigd. Een andere optie is de laatste kilometers door bewoond gebied te laten afleggen met dezelfde autonome vrachtwagen, maar dan mensbediend. Waymo laat zich nog niet uit over de laatste kilometers van de reis.

Ervaring is er voldoende. Het concern, waarvan de auto's al bijna 5 miljoen kilometer autonoom hebben afgelegd, heeft al sinds 2012 ervaring met computerbestuurd rijden op snelwegen. Waymo wil nu weten hoe zware trucks reageren onder extreme omstandigheden. Dat Waymo de plannen onthult is evenmin een verrassing: Volvo, Daimler en vermoedelijk Tesla werken ook aan zelfrijdende vrachtwagens. Otto, een belangrijke concurrent, lijkt goeddeels uitgeschakeld nu moederbedrijf Uber in een rechtszaak verzeild is geraakt. Uber heeft zijn zelfrijdende capaciteiten mogelijk deels te danken aan bedrijfsspionage bij Waymo. Uber zou zelfs de naam Otto al hebben geschrapt, al heeft dat vermoedelijk te maken met een akkefietje met een Canadees bedrijf met dezelfde naam.

175 duizend vacatures

Er zijn ook andere redenen voor de recente aankondiging door Waymo: mogelijk wil moederconcern Alphabet nu weleens geld gaan verdienen met autonoom rijden.

De zelfrijdende vrachtwagens worden in de VS positief ontvangen. Niet alleen omdat ze de verkeersveiligheid ten goede komen, maar ook omdat in de VS een schrijnend tekort is aan truckchauffeurs. Halverwege het volgende decennium zullen er naar verwachting 175 duizend vacatures openstaan als er niets gebeurt. Die zouden deels (of geheel) kunnen worden vervuld door computers.

Moet Henk Wijngaard alleen een ander onderwerp vinden om over te zingen.

Meer over