Lichtpunten op dwergplaneet Ceres blijven mysterie

Een nieuwe kleurenkaart van de dwergplaneet Ceres, gebaseerd op gegevens van de ruimtesonde Dawn, laat een gevarieerder oppervlak zien dan gedacht. Volgens wetenschappers wijst dit erop dat Ceres ooit een geologisch actief hemellichaam was.

De eerste kleurenkaart die ruimtesonde Dawn van dwergplaneet Ceres heeft gemaakt. De foto werd vanaf een afstand van 45.000 kilometer gemaakt. Beeld NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA
De eerste kleurenkaart die ruimtesonde Dawn van dwergplaneet Ceres heeft gemaakt. De foto werd vanaf een afstand van 45.000 kilometer gemaakt.Beeld NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Het oppervlak van Ceres is, zoals verwacht, bezaaid met kraters, maar er zijn minder grote kraters dan waarop vooraf was gerekend. Opvallend zijn twee zeer heldere plekken in een krater op het noordelijk halfrond van de dwergplaneet. Onduidelijk is nog wat dit zijn, maar de eerste onderzoeksresultaten wijzen erop dat ze niet exact dezelfde kenmerken hebben.

Vorige maand meldden onderzoekers van NASA dat de twee lichtvlekken op de dwergplaneet mogelijk het resultaat zijn van vulkanische ijsuitbarstingen. De punten blijven namelijk vanuit elke hoek zichtbaar.

Dawn kwam in maart van dit jaar in een baan om Ceres, die deel uitmaakt van de planetoïdengordel tussen de planeten Mars en Jupiter. In 2011 en 2012 onderzocht Dawn al een ander lid van die gordel: de planetoïde Vesta, die een slag kleiner is dan Ceres. Een ander verschil is dat Vesta heel droog is, terwijl Ceres (naar verwachting) voor ongeveer een kwart uit bevroren water bestaat.

Dwergplaneet Ceres werd in 1801 ontdekt. Hoe groot het hemellichaam precies is, is niet bekend. In 2006 kreeg Ceres de status van dwergplaneet, samen met Eris en het toen 'gedegradeerde' Pluto.

www.allesoversterrenkunde.nl

Twee lichtvlekken op dwergplaneet Ceres. Beeld afp
Twee lichtvlekken op dwergplaneet Ceres.Beeld afp
Meer over