Leidse studentenplaneet bestaat, en is heel bijzonder

Drie Leidse sterrenkundestudenten hebben een nieuwe planeet ontdekt. Niet in ons eigen zonnestelsel, maar bij een verre ster, op vijftienhonderd lichtjaar afstand....

Remco van der Burg, Meta de Hoon en Francis Vuijsje vonden de planeet al in het voorjaar van 2007, als onderdeel van hun bacheloronderzoek. Uit vele duizenden uren computeranalyse van bestaande meetgegevens bleek dat de verre ster periodieke helderheidsdipjes vertoont, alsof er elke tweeënhalve dag iets voor langs beweegt. Maar absolute zekerheid was er niet: het zou ook om een klein dwergsterretje kunnen gaan.

Vervolgwaarnemingen met de Very Large Telescope van de ESO in Noord-Chili hebben nu uitsluitsel gegeven. In een artikel dat binnenkort verschijnt in het vakblad Astronomy & Astrophysics meldt het team – onder leiding van Ignas Snellen van de Leidse Sterrewacht – dat de exoplaneet vijf keer zo zwaar en anderhalf keer zo groot is als Jupiter.

De Leidse studentenplaneet wordt officieel aangeduid als OGLE2-TR-L9b, maar Remco, Meta en Francis noemen hem Remefra – een samentrekking van hun drie voornamen. ‘We zijn nog nooit op het zuidelijk halfrond geweest,’ zegt Remco, ‘dus het zuidelijke sterrenbeeld Carina waarin hij zich bevindt hebben we nog nooit echt gezien.’

Volgens Snellen is het ‘absoluut uitzonderlijk’ dat er vakpublicaties voortvloeien uit een bacheloronderzoek. Bovendien is er echt sprake van een bijzondere vondst. Sinds 1995 zijn al ruim driehonderd exoplaneten ontdekt, maar die draaien allemaal rond minder hete sterren die ook langzamer roteren. Snellen: ‘Dat doet vermoeden dat er tot nu toe heel wat planeten onopgemerkt zijn gebleven.’

Meer over