Komeet Hale-Bopp kwam uit de kou

Amerikaanse sterrenkundigen hebben voor het eerst edelgas (argon) gevonden in een komeet. Metingen aan komeet Hale-Bopp, die in 1997 zichtbaar was, wijzen op de aanwezigheid van argon....

Hale-Bopp werd bestudeerd door een groep astronomen onder leiding van Alan Stern van het Southwest Research Institute in Boulder, Colorado. Stern presenteerde de resultaten deze week op de 196ste bijeenkomst van de American Astronomical Society in Rochester, New York.

Het argon moet bij de vorming van de komeet al aanwezig zijn geweest, omdat edelgassen niet geproduceerd worden bij chemische reacties. Maar argon verdampt bij een temperatuur van dertig graden boven het absolute nulpunt. 'Als de komeet ooit volledig opgewarmd was tot boven deze temperatuur, zou al het argon zijn verdwenen', aldus Stern.

Het inwendige van Hale-Bopp is dus nooit warmer geweest dan dertig graden Kelvin. Volgens de gangbare theorie ontstonden de meeste kometen bij Jupiter. Hale-Bopp moet echter uit een koudere omgeving afkomstig zijn, waarschijnlijk uit de omgeving van Uranus of Neptunus.

Meer over