Eerste foto's van ander zonnestelsel gemaakt

Voor het eerst in de geschiedenis zijn er foto’s gemaakt van een compleet planetenstelsel bij een andere ster dan de zon....

Sinds 1995 zijn al ruim 300 zogeheten exoplaneten gevonden. In vrijwel alle gevallen gaat het om indirecte ontdekkingen. Maar de drie planeten van de ster HR8799, op 128 lichtjaar afstand, zijn echt gefotografeerd, met grote telescopen op Hawaii. Bovendien is hun baanbeweging waargenomen – iets wat nooit eerder is gelukt.

‘Het stelsel lijkt op een vergrote versie van de buitendelen van ons eigen zonnestelsel,’ schrijft een team van Canadese en Amerikaanse astronomen in een artikel dat donderdag gepubliceerd is in Science Express, de online-versie van het Amerikaanse weekblad Science.

‘Het is een grote sprong voorwaarts’ in het onderzoek aan exoplaneten, zegt Ignas Snellen van de Leidse Sterrewacht. ‘Het nieuwe resultaat komt bovendien eerder dan de meeste mensen hadden verwacht.’

Een ander onderzoeksteam meldt deze week in Science Express dat ook bij de heldere ster Fomalhaut, op slechts 25 lichtjaar afstand, een planeet is ontdekt, op foto’s die gemaakt zijn met de Hubble Space Telescope. Net als HR8799 is Fomalhaut een vrij zware, hete ster. Tot nu toe is vooral bij sterren zoals de zon naar planeten gezocht.

Nederlandse astronomen zijn nauw betrokken bij de bouw van het SPHERE-instrument, dat in 2010 in gebruik genomen moet worden op de Europese Very Large Telescope in Chili. Volgens Snellen gaat SPHERE ook dit soort waarnemingen doen, ‘maar dan nog veel beter.’

Zaterdag meer in het katern Kennis van de Volkskrant

Meer over