Zonder troef Elson lijkt basketbalelite ver weg

LEIDEN Voor Francisco Elson is het een normale zaak dat hij er bij is nu de nationale basketbalploeg opnieuw de ambitieuze sprong naar de Europese A-divisie waagt....

Met Elson in de gelederen gloort er hoop dat Nederland in de kwalificatiereeks tegen Luxemburg, Oostenrijk en Estland de sterkste is, of als beste nummer twee van de drie poules eindigt. Bondscoach Gadi Kedar had ook graag de eveneens in de Amerikaanse NBA-competitie uitkomende Dan Gadzuric er bij willen hebben. Maar die toonde eerder al geen interesse en liet het ook nu afweten.

Elson, van Surinaamse afkomst, geboren in Rotterdam, wil juist graag voor Nederland aantreden. ‘Als topsporter wil je spelen voor het land waar je bent opgegroeid.’ Toch bedankte hij in 2005 voor de eer. Hij was van mening dat het de Nederlandse ploeg aan bezieling ontbrak. Twee jaar later zei hij echter ‘ja’ nadat hij had gehoord dat de instelling van de internationals was verbeterd. Promotie naar de Europese basketbalelite zat er toen niet in. Het gevreesde Montenegro stak een spaak in het wiel.

Nu Peter van Paassen rust heeft gekregen en voorlopig niet voor het Nederlands team in actie zal komen, is Elson de man waar het om draait. Een leider op het veld en daarbuiten, toonbeeld van onverzettelijkheid, een ware teamspeler. Pedanterie is hem vreemd.

In Amerika speelde hij met en tegen ’s werelds beste basketballers. Met de San Antonio Spurs veroverde hij in 2007 de NBA-titel, de meest begeerde prijs voor een profbasketballer. Geen wonder dat Kedar hem nu tot aanvoerder heeft benoemd. ‘Ach, dat is gewoon een titel,’ zegt Elson schouderophalend. ‘Je doet het natuurlijk met de hele ploeg.’

Of Elson, 34 jaar oud, 2.13 meter lang, straks aan de hooggespannen verwachtingen kan voldoen is de vraag. In februari onderging hij een medische ingreep nadat een hernia in zijn lies was geconstateerd. ‘Ik zag iets uitsteken wat er normaal niet hoort. De pijn die ik voelde was hetzelfde als wanneer iemand je keihard tussen je benen schopt.’

Het herstel duurt nog voort. ‘Aan zware gewichten tillen of explosief handelen naar de basket toe zijn risico’s verbonden.’ Het zou niet verstandig zijn die te veronachtzamen, weet hij.

Momenteel zit hij zonder club. Er is wel interesse, maar hij is het best verhandelbaar als hij fit is. ‘Ik ben een vrij ongeduldig persoon. Het is voor mij moeilijk te wachten tot alles oké is. Het gebeurt zoals het gebeurt. Als de bal omhoog gaat, ja, dan spring ik mee.’

Aan goede bedoelingen om het nationale basketbalteam naar een hoger plan te tillen ontbreekt het niet. Ruim twee weken geleden is de voorbereiding al begonnen. Succes begint met geloof in eigen kunnen, moet Kedar hebben gedacht toen hij zijn spelers na het zomerreces begroette. ‘Luister, ik wil winnen. En ik wil dat jullie dat ook willen. We gaan winnen en we gaan naar de A-divisie. Dat is ons doel.’

In Almere werd geoefend tegen Canada en in Israël tegen het gastland, België en Groot-Brittannië. In het laatste duel werd Elson met een lichte knieblessure uit voorzorg aan de kant gehouden. Dezer dagen treedt Nederland in de Leidse Vijf Meihal om de Nations Cup aan tegen België, Zweden, zonder NBA’er Jonas Jerebko en A-land Duitsland, dat niet kan beschikken over sterspeler Dirk Nowitzki.

Ook Elson doet niet mee. Hij wil het een paar dagen rustig aan doen. Het verlies tegen Zweden (80-68) maakt Kedar duidelijk dat het Nederlands team nog niet klaar is voor de kwalificatieduels, waarvan er deze maand drie op het programma staan. ‘Vooral in de verdediging, maar ook aanvallend, in de overschakeling en qua timing deden we het niet goed. Straks moet het beter gaan, veel beter.’ Alleen Henk Norel doet wat hij moet doen en Robin Smeulders, komend seizoen spelend bij Oldenburg in de Duitse Bundesliga, kan terugzien op een hoopgevend debuut.

Natuurlijk miste Kedar zijn troef Elson. Voor deze gelegenheid probeert hij van de nood een deugd te maken. ‘In het geval er iets met ‘Cisco’ gebeurt, is het goed om te weten hoe we het zonder hem moeten doen. Maar wat ik zag, is me niet meegevallen.’

Elson heeft er vertrouwen in dat promotie naar de A-divisie wordt gerealiseerd. ‘Het kan beter, het moet ook beter, maar ik geloof heilig in het team dat we nu hebben en in de mensen die er omheen werken.’

Meer over