Zo’n jongen moet je leren begrijpen

Zijn transfer vanPSV naar Ajax wasde schokkendstein de ultrakortewinterstop. OverKenneth Perez, een eergevoelige Deenmet een goudenspelinzicht.Door Charles Bromet..

Charles Bromet

Bij het verlaten van het trainingsveld voor de Amsterdam Arena loopt Kenneth Perez rechtstreeks in de uitgestrekte armen van een geëmotioneerde jonge vrouw. ‘Welkom thuis Kenneth. Welkom op de plek waar je altijd hebt gehoord’, zegt zij.

‘Nog de beste wensen voor het nieuwe jaar hè’, reageert de speler. Hij is enigszins gegeneerd, getuige zijn verlegen glimlach. ‘O, dat jaar was al goed op 31 december hoor’, zegt de vrouw. ‘Toen ik hoorde dat je terugkwam naar Ajax, wist ik dat het nieuwe jaar mooi zou worden.’

Met die opmerking verwoordt de vrouw een gedachte die bij veel Ajax-fans leeft. Na een half seizoen van ergernis over het geworstel van een ploeg die maar geen smoel wilde krijgen, zijn daar ineens signalen van hoop. Edgar Davids is weer fit, Perez is terug. Voeg daar Gabri bij en Ajax heeft zowaar een middenveld dat gezien mag worden.

Een andere gedachte die onder de Ajax-supporters leeft, is de vraag hoe het kan dat een 33-jarige speler van wie vijf maanden eerder afscheid werd genomen nu hartstochtelijk wordt omarmd als de verloren zoon.

Maar goed, daarmee hoeft Perez zich dus niet bezig te houden. Hij is teruggehaald om Ajax de weg naar de landstitel te wijzen – de eerste sinds 2004 – en volgens interim-coach Adrie Koster zijn de voortekenen zeer positief.

‘Kenneth was precies de speler die we goed konden gebruiken. Hij brengt rust en creativiteit en met Davids erbij is de balans op het middenveld goed, al weet ik niet of de opstelling zo ook ideaal is. Dat moet blijken.’

Aan Koster de vraag of hij, in tegenstelling tot zijn voorganger Henk ten Cate, wél een nummer 10 in Perez ziet. ‘Ja, ik denk dat hij dat wel kan ja’, zegt Koster met een lachje.

Ach ja, over de voetballer Perez zullen de meningen altijd wel verdeeld blijven. Maar hoe zit hij werkelijk in elkaar? Waarom lokt zijn spel zo veel discussie uit? En waarom heeft hij het imago van een cynische zeur die zich vrijwel direct roert als voor hem geen plaats is in het basiselftal?

‘Dit soort spelers moet je de credits geven als ze het waarmaken’, zegt zijn laatste trainer bij AZ, Louis van Gaal. ‘Hij schakelt misschien minder snel om, maar je moet ook zien wat daar tegenover staat. Hij doet me wel wat denken aan mezelf als speler. Qua spelinzicht en manier van spelen dan, want ik was niet zo goed als Kenneth.’

‘Kenneth is een jongen die je moet leren begrijpen’, zegt Barry Opdam, die hem ruim zes jaar meemaakte bij AZ. ‘Je hoort weleens jongens zeggen dat hij in het veld arrogant overkomt en dat ze hem daardoor niet kunnen uitstaan. Maar als je hem daarbuiten werkelijk kent, kun je juist enorm met hem lachen.’

Spits Danny Koevermans, zijn ex-ploeggenoot bij AZ en PSV, weet het treffend te verwoorden. ‘Het is een beetje vreemd verhaal met Kenneth. Er is op de een of andere manier altijd wel een discussie gaande over Kenneth. Maar als je puur naar zijn prestaties kijkt, heeft hij vrijwel altijd klinkende cijfers gehaald.’

Maar Kenneth Jensen – zo werd hij geboren, later zou hij de naam van zijn Spaanse moeder aannemen – is sinds zijn komst naar Nederland, in 1997, niet anders gewend. Als hij op 22-jarige leeftijd verhuist van FC Kopenhagen naar MVV, is er volgens zijn landgenoot Ole Tobiasen, die zijn teamgenoot was bij Kopenhagen en AZ, niemand in Denemarken die gelooft dat hij de top zal halen.

‘Hij was een ouderwetse nummer 10: een beetje luie spelverdeler, maar wel een met een actie in huis. Met tegenslagen kon hij niet goed omgaan. Als hij geen basisplaats had, toonde hij zijn temperament. Dan zag je dat Spaanse bloed in hem terug. Al heb ik dat altijd als iets positiefs gezien. Hij wilde het laten zien, dat was het.’

Erkenning is altijd belangrijk geweest voor Perez, haast noodzakelijk. Hoewel hij als routinier nu toch wel een redelijk inzicht in zijn eigen kwaliteiten zou moeten hebben, zoekt hij nog steeds de bevestiging.

En dat terwijl hijzelf, met zijn cynische humor, genadeloos kan zijn voor ploeggenoten die er een potje van maken. Stein Huysegems, die hem bij AZ meemaakte, zag dat als onschuldig vermaak. ‘Na een slechte pass kon hij een dolletje met je maken door je even voor schut te zetten met een opmerking. Ik kon er altijd wel de grap van inzien. Er zullen spelers zijn die daarmee misschien wat meer moeite hebben.’

Maar Perez werd zelf ook gedold. ‘Hij is enorm gesteld op merken en nieuwe kleren’, herinnert Opdam zich. ‘Dan had hij weer een nieuw truitje gekocht en liet hij het labeltje naar buiten steken, zodat we allemaal konden zien waar het vandaan kwam.

‘Of dan had hij weer een nieuw klokkie gekocht. Dan zei ik: zeg Kenneth, weet jij hoe laat het is? Waarop hij antwoordde: ja, kwart over tien. Dan riep ik: goh, dat is ook toevallig. Zo laat heb ik het ook. Dat kon hij goed hebben hoor. Zo’n moeilijke jongen is hij niet.’

Dat is een breed gedragen mening die is terug te horen bij ploeggenoten die met hem speelden bij MVV, AZ, Ajax en PSV. Zo ook bij Ismaïl Aissati, het grote talent van PSV dat door het vertrek van Perez naar Ajax op meer speeltijd zal mogen rekenen in Eindhoven.

‘Ik vind het jammer dat Kenneth weg is en dat meen ik oprecht. Helaas was hij niet zo’n prater, want ik had graag van hem geleerd. Dan roept de directeur: we hebben met Aissati voor de jeugd gekozen. Maar dat vind ik zo’n onzin. Kenneth wilde weg en daardoor krijg ik nu de kans. Het een staat los van het ander.’

Koevermans: ‘PSV is met Kenneth zowel een fantastische speler als een goed mens kwijtgeraakt.’

Niettemin kleven er nare verhalen aan de speler. De ‘Gouden Labrador’ voor aaibaarste voetballer in de eredivisie zal hij niet snel winnen. Daar is het hem ook niet om te doen. Maar zowel trainers als medespelers uit heden en verleden hebben hem nooit als sfeerverzieker gezien.

‘Kenneth is een intelligente, sympathieke man en een heel positief mens bovendien. Hij is kritisch en biedt weerstand’, zegt Louis van Gaal. ‘Daar houd ik juist van, in tegenstelling tot wat mensen denken. Als hij goed kon beargumenteren waarom hij iets vond, was ik ook bereid daarin mee te gaan. Ik heb hem ervaren als een zeer professionele speler.’

Toch verwierf Perez zich een slechte naam in zijn voorgaande periode bij Ajax, een veelbesproken jaar dat werd gekenmerkt door een incident met grote gevolgen. Tijdens de wedstrijd tegen FC Twente schold hij de zwarte grensrechter Nicky Siebert op onbeschofte wijze uit. Een storm aan kritiek was het gevolg, zeker omdat Ajax hem niet meteen disciplinair strafte.

Siebert laat via de voetbalbond weten dat de zaak voor hem is afgedaan en dat hij geen behoefte voelt er verder op te reageren. Perez zocht contact met hem en beiden maakten de afspraak er niet verder over naar buiten te treden.

Hoewel toenmalig Ajax-trainer Henk ten Cate de speler destijds opzichtig in bescherming nam – hij schreef zelfs de excuusbrief van Perez – was er iets grondig kapotgemaakt. Waarna Ten Cate volgens diverse bronnen bij Ajax er veel aan deed de band definitief door te snijden.

Ten Cate zei dat Perez een basisplaats zou hebben geëist bij Ajax, hetgeen de Deen steeds heeft tegengesproken. Zo zijn er wel meer dingen door de huidige veldtrainer van Chelsea beweerd die bij Ajax worden tegengesproken.

Perez zou zich met het beledigen van grensrechter Siebert de woede op de hals hebben gehaald van onder anderen Ryan Babel, die moeite zou hebben gehad met hem samen te spelen.

Navraag bij diverse betrokkenen binnen Ajax leert echter dat zijn teamgenoten destijds not amused waren, maar dat zij Perez zeker niet uitkotsten. Eerder was zowel Jaap Stam als Edgar Davids ontdaan, toen zij in Voetbal International en De Telegraaf mochten lezen dat zij het gehad zouden hebben met Perez en zijn cynische commentaren.

Toen intern werd uitgezocht wat daarvan waar was, zou Davids moeite hebben gehad zijn lachen in te houden, zo erg contrasteerde de berichtgeving met de werkelijkheid.

Niettemin vertrok Perez in de zomer van 2007 uit Amsterdam. Om er vijf maanden later weer doodgemoedereerd aan de slag te gaan, nadat PSV hem zomaar had laten vertrekken.

Begin deze week verklaarde algemeen directeur Jan Reker dat Perez zelf weg wilde. Reker wenste hem niet tegen te houden toen Ajax belangstelling toonde, omdat hij anders zijn woord zou breken. ‘Afspraak is afspraak. Dat hij dan voor Ajax kiest, is het risico dat je loopt.’

Het deed de PSV-fans in woede ontsteken, zegt de voorzitter van de supportersvereniging, Ger van Os. ‘Met dit beleid is PSV roomser dan de paus. Iemand die niet meer wil, mag zomaar vertrekken. Dat gebeurde eerder al met Ronald Koeman. Ik heb tegen Reker gezegd: wat krijgen we nou? Perez was de enige toegevoegde waarde van een elftal dat niet draait. Waarom moet hij weg?’

De sms heeft een vervolg gekregen in de vorm van een furieuze brief van de supportersvereniging aan Reker, die ook is geplaatst op de website. Komende week verwachten zij tekst en uitleg van de directeur.

Reker zei maandag dat hij alleen minder goed zal slapen van deze transfer als Perez Ajax, dat morgen in de Arena tegen AZ speelt, naar de landstitel leidt én de landskampioen uit Eindhoven er zelf niet in slaagt Champions Leaguevoetbal veilig te stellen.

Toen Danny Koevermans op 31 december een vriend aan de lijn kreeg die hem meldde dat Perez was teruggekeerd bij Ajax, had hij moeite zijn oren te geloven. ‘Ik dacht echt aan een geintje, want van zoiets sta je wel even te kijken.’ Om er vervolgens, onbedoeld geestig, aan toe te voegen: ‘Ik denk dat Ajax goede zaken heeft gedaan.’

Meer over