Interview

'We zien er stoer uit, maar we zijn lieve jongens'

Nieky Holzken is atletisch, snel en slaat hard. De zesvoudige wereldkampioen kickboksen verdedigt vrijdagavond in Amerika zijn titel tegen zijn landgenoot Murthel Groenhart.

In de slagerij was Holzken 'koppengooier'. Hij moest de varkenskoppen naar zijn ooms en vader werpen. 'Zwaar werk', zegt Holzken die ook een tijdje achter de vuilniswagen liep Beeld Guus Dubbelman / de Volkskrant
In de slagerij was Holzken 'koppengooier'. Hij moest de varkenskoppen naar zijn ooms en vader werpen. 'Zwaar werk', zegt Holzken die ook een tijdje achter de vuilniswagen liepBeeld Guus Dubbelman / de Volkskrant

Zonder het fluorescerende gele shirtje van Nieky Holzken mag niemand trainen in de sportschool van de Helmondse kickbokskampioen, en dus stappen deze dinsdagavond veertig gelijk geklede kinderen de mat op. Het is een fraai gezicht, al die jongens en meisjes in hun vechtuniform, maar wat nou als een kindershirt in de wasmand ligt? Holzken grijnst: 'Dan moeten ze een nieuw kopen.'

De shirts zijn het handelsmerk van de wereldkampioen Nieky Holzken. Als hij een wedstrijd vecht in een groot stadion, zijn de fans niet te missen: allemaal dragen ze het haast lichtgevende kledingstuk. 'Ik kan niet eens meer bijhouden hoeveel ik er heb verkocht', zegt de zesvoudige wereldkampioen van de kickboksorganisatie Glory. Hij verdedigt vrijdagavond in de Amerikaanse stad Denver zijn titel tegen de Nederlander Murthel Groenhart. In zijn Helmondse sportschool worden diep in de Nederlandse nacht meer dan honderd toeschouwers verwacht voor de liveuitzending.

Holzken heeft zijn carrière en imago zorgvuldig opgebouwd. Hij is een held in Helmond en omstreken. Voor het Eindhovens Dagblad is hij een van de belangrijkste sporters. 'Op onze website worden artikelen over Holzken soms beter gelezen dan die over PSV', zegt een verslaggever die de kickbokser komt interviewen voor het aanstaande titelgevecht.

Op deze avond staat een sparringsessie op het programma. Een wand van de sportschool is behangen met krantenartikelen over de kickbokskampioen. Naast Muhammad Ali en Mike Tyson hangen reusachtige portretten van Holzken. Na de kinderen stapt de wereldkampioen met de senioren de mat op.

Holzken is atletisch, snel en slaat hard. Hij zweet liters vocht. Hij kreeg de bijnaam 'The Natural' vanwege zijn natuurlijke vechtstijl.

Als hij een wedstrijd vecht in een groot stadion, zijn de fans niet te missen: allemaal dragen ze het haast lichtgevende kledingstuk Beeld Guus Dubbelman / de Volkskrant
Als hij een wedstrijd vecht in een groot stadion, zijn de fans niet te missen: allemaal dragen ze het haast lichtgevende kledingstukBeeld Guus Dubbelman / de Volkskrant

Aan de rand van de ring fietst Sjef Weber op een hometrainer terwijl hij aanwijzingen roept. Weber is trainer en schoonvader van Holzken. Hij is misschien wel de belangrijkste factor in het succesverhaal van Holzken.

Holzken werd geboren in de Helmondse volkswijk De Wilma, maar hij komt uit een kampersfamilie. Op school scholden ze hem uit voor 'kampjoekel'. Dat liet Holzken niet gebeuren. Hij ging geregeld op de vuist met zijn klasgenootjes.

Hij groeide grotendeels op bij zijn oma, door Holzken 'opoe' genoemd. Bij haar woonde hij met meerdere ooms en zijn vader in één huis. Thuis werd Bargoens gesproken, de taal van het kamp. Het gezin van Holzken had het niet gemakkelijk, maar daar wil hij niet veel over kwijt. Zijn ouders gingen op jonge leeftijd uit elkaar, met zijn moeder heeft hij geen contact meer. Als kind sliep hij met zijn vader op één kamer in het huis van oma.

Bijna alle ooms van Holzken zijn arbeidsongeschikt verklaard. Ze hebben allemaal dezelfde blessure aan de spieren tussen de nek en de schouder. Vader Holzken en zijn broers waren uitbeners in een grote slagerij. Van elke varkenskop moest de kaak worden gebroken. Ook Holzken kwam terecht in de slagerij: Hij was 'koppengooier'. Hij moest de varkenskoppen naar zijn ooms en vader werpen. 'Zwaar werk', zegt Holzken die ook een tijdje achter de vuilniswagen liep.

Sport was de uitweg naar een beter leven. Als kickbokser verdient hij een goede boterham, maar die krijgt hij niet zonder slag of stoot. Hij traint zes dagen in de week, vaak 's ochtends en 's avonds. Hij is altijd in De Wilma blijven wonen.

Het leven van de hele familie staat in het teken van de carrière van Holzken. Sjef Weber is trainer, maar ook zijn beste vriend, zegt Holzken. 'We houden van dezelfde dingen: tatoeages, mooie vrouwen, vechtsport.'

Weber, ook opgegroeid op het kamp, bestiert naast de boksschool een autosloperij. Hij werkt naar eigen zeggen honderd uur in de week. Holzken is voor hem een geschenk uit de hemel. Tot zijn verdriet kreeg hij alleen maar dochters, terwijl hij zelf graag een zoon had gehad die hij naar de top van de bokswereld kon brengen - zelf werd hij ooit Nederlands kampioen.

Hij kon zijn geluk niet op toen zijn dochter Nathellie met Holzken thuiskwam. 'Wie wil dat nou niet? Een zoon die wereldkampioen is.' Hij beschouwt Holzken als zijn eigen kind en Holzken ziet Weber als een tweede vader.

De schoonfamilie van Holzken geeft wat hij bij zijn eigen familie soms miste. De vader van Holzken geeft niks om sport: hij houdt van vogels. Hij was niet er vaak bij tijdens de trainingen van zijn zoon. Misschien is dat wel de sleutel tot succes geweest, zegt Nieky. 'Als ouders altijd komen kijken op de training, letten de kinderen alleen nog maar op hen. Ik ben nooit gepusht.'

(Tekst gaat verder onder de foto)

null Beeld Guus Dubbelman / de Volkskrant
Beeld Guus Dubbelman / de Volkskrant

Een deel van Nederland leerde Holzken en zijn familie kennen via een realityserie op RTL 5. Daarin was te zien hoe Holzken met zijn gezin naar de Efteling ging, hoe hij een tapijt kocht, hoe zijn familie vakantie vierde in Turkije en hoe zijn vrouw inkopen deed voor haar kledingwinkel. Het ging naar de smaak van de Holzkens te weinig over de sport, maar het heeft hem wel veel gebracht.

'Ik doe nu mee aan campagnes, geef seminars, mag lintjes doorknippen. Het zijn allemaal kleine bedragen, maar uiteindelijk levert het toch op. Bedenk ook hoeveel shirtjes ik heb verkocht via de winkel van mijn vrouw. Vooral als ik klaar ben mijn carrière hoop ik er profijt van te hebben.'

De soap is stopgezet vanwege te lage kijkcijfers, maar er loopt nu een aan ander camerateam achter Holzken aan. De mannenzender Spike maakt een nieuwe serie.

'Van wie zijn die tassen?', brult Weber als de training net is begonnen. Hij wijst naar de sporttassen die aan de rand van de sportschool liggen. 'Die horen in de kleedkamer.' De training gaat niet verder totdat alles netjes is opgeruimd.

Het gaat bij Holzken en zijn familie niet alleen om sport, het zijn allemaal echte handelaren. Naast de autosloperij is er ook ruimte voor de in- en verkoop van tweedehands auto's in het bedrijf van Weber. Hij rijdt Nederland en Duitsland door op zoek koopjes. Hij is een geboren onderhandelaar.

Ook Holzken is naar eigen zeggen voor 70 procent sportman en voor 30 procent zakenman. 'Dacht je dat ik voor mijn plezier die camera's achter me aan laat lopen?' Als een fotograaf of een filmploeg naar de sportschool komt, moet het er tiptop uitzien. Vandaar de uitbarsting om de rondzwervende sporttassen. Vandaar ook die shirtjes: 'We zijn geen gewone sportclub. Wij zijn Real Madrid. Dat willen we uitstralen.'

De vergelijking met het voetbal wordt vaker gemaakt bij de Holzkens. 'Eigenlijk heb ik dezelfde status als Messi', zegt Holzken. 'Ik ben zes keer wereldkampioen.' Het steekt hem wel eens dat de sport niet de aandacht krijgt die het in zijn ogen verdient. Kickboksen kampt met een slecht imago.

Intussen staat hij al jarenlang aan de top van het kickboksen. Het liefst zou hij overstappen naar het klassieke boksen. 'Die sport is veel chiquer. Boksers dragen een mooie lange broek.' Ooit wil hij tussen de grootste kampioenen staan.

Hij trainde al eens een paar weken in de gym van Floyd Mayweather, de bokser die in de zomer van 2015 honderd miljoen euro verdiende met de partij tegen Manny Pacquiao. Het begeleidingsteam van de Amerikaan is enthousiast over de Helmonder,hij zou er zo een langdurig trainingskamp mogen doen. Die stap durft hij nog niet te maken. 'Van het kickboksen kan ik nu goed leven. Of dat met boksen ook lukt, is nog maar de vraag.'

Vrijdag vecht Holzken om de wereltitel in Denver tegen Murther Groenhart, een andere Nederlander. De troonopvolger staat in Helmond al klaar. Door de sportschool dribbelt de 10-jarige Geraldo Holzken met een rode bokshelm op zijn hoofd. De zoon van Nieky vocht dit jaar zijn eerste partijtje en die was binnen een kleine 15 seconden afgelopen. De stoere Nieky Holzken hield het die avond niet droog na de winst van zijn zoon.

Na een zware training van anderhalf uur maakt Weber een einde aan de inspanning. Zoals altijd krijgt iedere bokser een kus van hem. Holzken: 'We zien er allemaal stoer uit met onze tatoeages, maar we zijn gewoon lieve jongens.'

Meer over