Wedstrijdverslag

Verstappen ondanks uitvalbeurt de morele winnaar van GP in Azerbeidzjan

Max Verstappen heeft ondanks zijn uitvalbeurt in de GP van Azerbeidzjan de leiding behouden in het WK-klassement in de Formule 1. Lewis Hamilton had de kans om de eerste plaats te heroveren, maar ging na de herstart in de fout.

Max Verstappen schopt tegen de band die het tijdens de GP van Azerbeidzjan begaf. Beeld REUTERS
Max Verstappen schopt tegen de band die het tijdens de GP van Azerbeidzjan begaf.Beeld REUTERS

Hij gaf woedend een schop tegen zijn lege achterband. Er volgde nog een vuistslag op de bandenstapel, waarna hij met de helm op en het hoofd gebogen begon aan de tocht terug naar zijn team. Even dacht Max Verstappen zondag in Azerbeidzjan door een spontane klapband tegen een in de titelstrijd misschien wel fatale uitvalbeurt aan te lopen. Een uur later kon hij opgelucht ademhalen: hij zag titelconcurrent Lewis Hamilton in de laatste ronden een verkeerd knopje indrukken en zo de mist ingaan, waardoor Verstappen aan de leiding blijft in het WK.

Weinig GP’s hebben in zo’n korte tijd zo’n berucht imago opgebouwd als de race in de Azerbeidzjaanse hoofdstad Bakoe, die sinds 2017 op de kalender staat. Op papier lijkt het hoekige circuit met het extreem lange rechte stuk van 2,2 kilometer niet heel spannend. In de praktijk zit het vol listige delen. Coureurs verslikken zich opvallend vaak in de krappe bochten, het gebrek een uitloopstroken en de hoge snelheden waarmee ze op de bochten afkomen.

Des te opmerkelijker was het daarom dat de editie van dit jaar tot zo’n vijf ronden voor het einde een bijzonder saaie bedoeling was. Net als twee weken eerder in Monaco was Red Bull, en in het bijzonder Max Verstappen, heer en meester. De 23-jarige coureur kwam in de dertiende ronde aan de leiding. Hij domineerde vervolgens de wedstrijd.

Achter hem hield zijn teamgenoot Pérez als een soort buffer ook nog eens Hamilton op afstand, waardoor hij met zijn tweede F1-zege op rij flink leek uit te gaan lopen op de Mercedes-coureur in de WK-stand.

In het slot alles anders

In het slot van de wedstrijd was Verstappen bezig het extra punt voor de snelste raceronde te scoren, tot in ronde 47 van de 51 alles anders werd. Op het lange rechte stuk begon zijn auto met ruim 300 kilometer per uur vanuit het niets te glibberen. Zijn linker achterband bleek lek en Verstappen was direct de controle over het stuur kwijt. Hij raakte hard de muur, maar kon zijn bolide zonder kleerscheuren verlaten.

Na de GP giste Verstappen naar de reden voor zijn bandenpech. Red Bull-teambaas Horner dacht aan een probleem in het rubber van bandenleverancier Pirelli, omdat tien ronden eerder de linker achterband van Aston Martin-coureur Lance Stroll op een soortgelijke manier was ontploft. Verstappen zei voor de camera van Ziggo Sport dat hij de gehele race voorzichtig was geweest met zijn banden. ‘Het was eigenlijk een hele gemakkelijke wedstrijd’, zei hij. ‘Het is heel raar wat er gebeurde, maar soms is het een klotesport.’

De wedstrijdleiding legde de wedstrijd na Verstappens malheur drie kwartier stil om de brokstukken op te ruimen. Daarna werd besloten tot een herstart, met Verstappens teamgenoot Pérez aan de leiding en zevenvoudig kampioen Hamilton op de tweede plek. Voor de Brit lonkte er zo een kans een enorme dreun uit te delen aan Verstappen, in de GP waarin hij daar geen moment op gerekend had.

Heersen

In het weekeinde waarin Red Bull heerste als het team dat vier titels op rij veroverde tussen 2010 en 2013, beleefde Mercedes in Azerbeidzjan juist een van de slechtste GP’s in jaren. Geen moment liep het soepel bij zowel Hamilton als zijn teamgenoot Bottas. Nog zorgelijker: de renstal had er niet direct een verklaring voor.

De WK-leiding terugpakken in zo’n weekeinde zou psychologisch een opsteker zijn voor Hamilton en tegelijk voor extra veel chagrijn zorgen bij Verstappen. Met dat idee in het achterhoofd begon Hamilton gretig aan de laatste, nog resterende twee ronden. Hij leek bij de herstart even de leiding van Pérez over te nemen, tot zijn wielen blokkeerden voor de eerste bocht.

Hij schoot door, moest omkeren en kwam als zestiende weer de baan op. Hij finishte puntloos, als vijftiende Na de race bleek Hamilton in de hectiek na de herstart per ongeluk een knopje op zijn stuur te hebben ingedrukt, waardoor zijn rembalans veranderde en enkel zijn voorremmen werkten. Het was een duur drukfoutje. Hamilton scoorde voor het eerst sinds zijn uitvalbeurt in Oostenrijk in 2018 geen punten bij een GP.

Zo werd Verstappen toch de morele winnaar van het weekeinde. Zijn teamgenoot won de race, hij kon zichzelf niets verwijten, zijn team was foutloos gebleven en hij was nog altijd WK-leider. Het was alleen niet het gevoel dat bij hem overheerste. ‘We hadden het gat veel groter kunnen maken en dat vond ik eigenlijk veel belangrijker vandaag’, zei hij. ‘We weten namelijk dat Mercedes in de komende wedstrijden weer sterk zal zijn, dus ik had hier een gat willen slaan.’

Meer over