Vermoeide Fransen lopen op hun wenkbrauwen

In negentig minuten moet Frankrijk zich vanavond zien te plaatsen voor de WK-finale, voor een verlenging hebben de Fransen geen puf meer....

Van onze verslaggever

PARIJS

Op weg naar het duel tegen Kroatië, vanavond om negen uur in het Stade de France, had het gastland twee keer extra speeltijd nodig om de beslissing te forceren.

Paraguay werd in de tweede ronde pas in de 113de minuut teruggewezen dankzij een treffer van verdediger Laurent Blanc. Tegen de Italiaanse verdediging in de kwartfinale liep Frankrijk zich 120 minuten lang te pletter. Uiteindelijk bracht de serie van strafschoppen de beslissing.

De Fransen moeten inmiddels op hun wenkbrauwen lopen. Ferret: 'Merkwaardig genoeg hebben ze zich van de wedstrijd tegen Italië vrij snel hersteld. Waarschijnlijk is dat vooral psychologisch. Tegen Paraguay was Frankrijk de uitgesproken favoriet en de spelers hadden er niet op gerekend dat het zo zwaar zou worden. Tegen Italië weet je wat je mag verwachten.'

Afgezien van de vermoeidheid heeft het Franse team de twee marathonsessies goed doorstaan. De twee middenvelders Petit en Djorkaeff zijn slechts licht geblesseerd en kunnen van de partij zijn. Bondscoach Aimé Jacquet kan zelfs weer beschikken over aanvaller Christophe Dugarry die in de groepswedstrijd tegen Saudi-Arabië aan zijn hamstring geblesseerd raakte, maar daarvan verrassend snel hersteld is. Wegens een gebrek aan spelritme zal hij waarschijnlijk op de bank beginnen.

Dat is voor Jacquet een behoorlijke meevaller. Het scoren is weer de grote makke bij de Fransen. In de drie groepswedstrijden leken die problemen verholpen te zijn met in totaal negen doelpunten en sterke optredens van de jonge Thierry Henry als rechterspits.

Maar in de knock-out-fase van het WK hapert de machine weer met één schamel treffertje in bijna vier uur voetbal. De combinatie Trezeguet-Henry blijkt lang niet zo slagvaardig als gedacht. Tegen Italië bleven alle pogingen van stand-in Guivarc'h, in eigen land topscorer, ook vruchteloos.

In Kroatië treft Frankrijk bovendien een ploeg met een behoorlijke verdediging. Doelman Ladic heeft in vijf wedstrijden slechts twee doelpunten geïncasseerd. Sinds de eerste wedstrijd tegen Jamaïca werkt Kroatië met een vast verdedigingsblok en de samenwerking achterin blijkt tot op heden ijzersterk, al werd die alleen tegen Duitsland werkelijk op de proef gesteld.

Kroatië gleed vrij gemakkelijk door de groepswedstrijden na overwinningen op Japan en Jamaïca. De nederlaag tegen Argentinië deed er daarna niet zoveel meer toe. In de tweede ronde stuitte Kroatië op Roemenië en won met 1-0, maar dat was een uitslag die net zo goed andersom had kunnen zijn.

Ook de overwinning tegen Duitsland was minder overtuigend dan de 3-0 doet vermoeden. De Duitsers hadden het beste van het spel tot rechtsback Wörns van het veld werd gestuurd en de counterende Kroaten vlak voor rust op 1-0 kwamen.

Niettemin mag het van Miroslav Blazevic een verdienste heten dat hij van elf individuele talenten een hecht team heeft gemaakt dat uitgroeide tot de grootste verrassing van het WK. Spelers als Asanovic, Suker en Vlaovic die bij hun eigen club te licht voor het basis-elftal zijn bevonden, blijken al vier weken meer dan goed genoeg op het hoogste niveau.

'Ik heb ons altijd al een outsider voor de wereldtitel gevonden', zegt de 62-jarige Blazevic. En inderdaad, voor aanvang van het toernooi tekende het Engelse blad World Soccer de volgende woorden uit zijn mond op: 'Ik heb het gevoel dat we tot iets groots in staat zijn en ik heb ook het gevoel dat het in Frankrijk gaat gebeuren.'

Blazevic was vroeger onder meer coach bij Nantes en heeft een hoge pet op van het Franse team. 'De finale zal tussen ons en Frankrijk gaan', zei Blazevic twee maanden geleden en hij heeft in elk geval half gelijk gekregen.

De Kroaten hebben zich in de Vogezen op de wedstrijd in Frankrijk voorbereid. Langzaam is het besef gegroeid dat de triomf op Duitsland prachtig was, maar dat er nog meer in het vat zit.

Aliocha Asanovic: 'Al sinds het begin van het toernooi is Frankrijk een van de favorieten voor de titel. Het is een geweldig elftal met Zidane en Blanc. Maar in dit stadium van het toernooi is alles mogelijk.'

Meer over