Vechtpartij kost Knicks plaats in eindstrijd NBA

Op knullige wijze heeft New York Knicks zichzelf uitgeschakeld in de play-offs van de Amerikaanse basketbalcompetitie. Een vechtpartij in het vijfde duel met Miami Heat leidde tot de schorsing van vijf Knicks-spelers, en had indirect de twee eropvolgende nederlagen tot gevolg....

Van onze medewerker

Tim Overdiek

NEW YORK

In de serie over vier gewonnen wedstrijden trok Miami Heat uiteindelijk aan het kortste eind (4-3), nadat de ploeg onder leiding van voormalig Knicks-coach Pat Riley aanvankelijk op een hopeloze 3-1 achterstand was gezet. Maar de vijfde wedstrijd, afgelopen woensdag in Miami, herbergde een wonderbaarlijke ommekeer.

Met nog een kleine twee minuten te spelen, en met een ruime voorsprong voor Miami, nam Heat-speler P. J. Brown tegenstander Charlie Ward in een onvervalste judoworp. Het voorval wekte de woede van gefrustreerde Knicks-spelers, die zich op Brown en toestromende opponenten stortten en een massale duw- en trekpartij begonnen.

Niet alleen dat is vanzelfsprekend reglementair verboden, maar ook het verlaten van de reservebank is in strijd met de regels. Een automatische schorsing van één wedstrijd is voor dit vergrijp de sanctie, die werd opgelegd aan Patrick Ewing, Allan Houston, Charlie Ward, John Starks en Larry Johnson.

Het was de zwaarste straf die de NBA ooit uitdeelde in de play-offs. Ook Heat-speler Brown ontkwam niet aan een schorsing: twee duels. De strikte naleving van de regels was funest voor de Knicks, van wie Ewing zich niet eens met het gevecht bemoeide en Johnson zelfs probeerde de vechtenden uit elkaar te houden.

Een inderhaast aangespannen rechtszaak kon de vijfvoudige schorsing niet ongedaan maken. Wel was het toegestaan om de de schorsing van Starks en Johnson pas een wedstrijd later in te laten gaan, maar veel hielp het allemaal niet. Vrijdagavond werd een ruime en langdurige voorsprong in het vierde kwart weggegeven, waarmee de stand in de serie op 3-3 kwam.

De beslissende wedstrijd vond zondag plaats, opnieuw in Miami. Ewing, Childs en Ward keerden terug in de opstelling, maar ze waren machteloos tegen de Heat, die in het eerste kwart achttien opeenvolgende punten scoorde zonder dat de Knicks daar iets tegenover konden stellen.

Met 101-90 was het voorbij, en stootte Miami Heat door naar de finales in de Eastern Conference. Daarin ontmoet de ploeg Chicago Bulls, de gedoodverfde favoriet voor de vijfde titel in zeven jaar tijd. De winnaar van die serie over vier gewonnen wedstrijden speelt om de NBA-titel tegen de winnaar van de Western Conference.

De finale van de westelijke divisie gaat deze week tussen Utah Jazz en Houston Rockets. Laatstgenoemde ploeg, tweevoudig kampioen in 1994 en '95, schakelde de verliezend finalist Seatte SuperSonics van vorig seizoen uit. Utah Jazz versloeg Los Angeles Lakers.

Meer over