Van timide turnstertje tot volwassen sportvrouw

De Roemeense Gabriela Szabo (23) is de eerste atlete die in één seizoen meer dan een miljoen dollar verdiende aan prijzengeld....

DE kleine Gabriela Szabo is, met haar talloze wereldtitels, inmiddels een bekende verschijning in Roemenië. Maar de atlete uit Transsylvanië moet het qua populariteit nog steeds afleggen tegen Nadia Comaneci, de gouden Roemeense turnster uit de jaren zeventig. 'Als zij in Boekarest landt, dan gaan er duizenden Roemenen naar het vliegveld om Nadia, Nadia, Nadia te roepen.'

'Nadia' is al lang gestopt met topsport, ook 'Gaby' wordt tegenwoordig door talloze fans opgewacht als zij terugkeert van een groot atletiek-evenement. Dit jaar won ze al drie mondiale titels, twee in de hal op de 1500 en 3000 meter, een, die op de 5000 meter, tijdens de recente WK in Sevilla.

Die titels leverden de Roemeense dit jaar al de nodige dollars op, de afgelopen week werd er opnieuw flink geïnd. In Berlijn mocht Szabo, samen met Wilson Kipketer, de Golden League-jackpot van een miljoen dollar verdelen. Zaterdag werd ze de overall-winnares van het Grand Prix-circuit. Met een totaal van 1175 punten, liet ze 800 meter-loopster Maria Mutola (1169) nipt achter zich. De beloning: 250 duizend dollar.

In totaal werd Szabo dit jaar ruim een miljoen dollar rijker, en dan rekenen we sponsorbedragen en startgelden niet mee. Ook Jos Hermens, de manager van Szabo, zal dit weekeinde glimlachend de rekening hebben opgemaakt. Hij krijgt een percentage van het door de atlete verdiende prijzengeld.

Hermens is verantwoordelijk voor de metamorfose die de 42 kilo lichte en 1 meter zestig kleine Szabo dit jaar onderging. Ze veranderde van een timide meisje, dat al een kleur kreeg als er iemand naar haar wees, tot een volwassen sportvrouw.

Als jong meisje deed ze in de jaren tachtig aan turnen, de volkssport nummer een in het land van de toenmalige dictator Nicolai Ceausescu. Gymnastiekleraar Zsolt Gjongjossy ontdekte haar in Bistrita

Gjongjossy is nog steeds haar trainer . 'Ik had al langer op de school van Gabriela les gegeven, maar werd haar pas gewaar toen ze bij een wedstrijdje over 600 meter met een voorsprong van honderd meter won. '

'Dat meisje' kent nog steeds een geweldige eindsprint. Het is het krachtige wapen waardoor ze dit seizoen onoverwinnelijk bleek en waarmee ze volgend jaar haar eerste olympische gouden medailles (op de 1500 en 5000 meter) hoopt te veroveren. Concurrentes als Paula Radcliffe, Tegla Loroupe en - vooral - Zahra Ouaziz kunnen nog zo hard lopen, ze weten dat 200, 150 meter voor de streep de dodelijke 'kick' van Gabriela Szabo komt.

Ze is geen vervelende klever, die tot driekwart van de race de ruggen van de concurrentie opzoekt. 'Ik loop het liefst voorop, want dan loop je de minste schade op', zegt ze terwijl ze de littekens op haar benen laat zien die de spikes van haar collega's hebben achtergelaten, 'maar Zahra en Paula willen die koppositie zelf steeds overnemen.'

Dat ze snel is, is geen nieuws. Als zestienjarige liep ze al 12,6 over de 100 meter. Ze traint inmiddels tot 160 kilometer per week, vaak met een manlijke trainingspartner.

Szabo, die nu in de kuuroorden aan de Zwarte Zee gaat bijkomen van het lange seizoen, vindt de trainingen vaak zwaarder dan de wedstrijden. 'Ze zijn soms zo hard, dat ik er van moet huilen, dat ik roep dat ik het allemaal niet meer aankan.'

Gjongjossy is verantwoordelijk voor dat keiharde trainingsregime, maar daarbuiten legt hij zijn pupil volledig in de watten. Hij regelt alles voor haar. 'Als Gaby brood wil, dan haal ik brood. Wil ze een appel, dan haal ik een appel. Ze kent al zoveel stress tijdens de wedstrijden, daarbuiten moet ze onbekommerd kunnen leven.'

Meer over