Ullrich is toch weer de potentiële winnaar

Jan Ullrich heeft zich het hele seizoen bijna niet laten zien. De man die vorig jaar de Tour op zijn naam schreef hield zich schuil en zou nooit in staat zijn dat kunststukje te herhalen....

Van onze verslaggever

DUBLIN

De man die langdurig werd beschimpt wegens beweerde gelijkenis met het Michelinmannetje stapt op de binnenplaats van Dublin Castle uit de auto. Goede, strakke kop, gespierde benen zonder een grammetje vet, daartussenin vermoedelijk vel-over-been. Het lichaam van een deelnemer aan de Tour de France.

Alleen al de aanblik van Jan Ullrich, de man die uit de auto stapt, doet enkele omstanders hyperventileren.

Er moeten Tourtoto's worden bijgesteld! Het thuisfront zal ernstig twijfelen aan onze deskundigheid, want wij waren het toch die met pertinentie beweerden dat de met overgewicht kampende Ullrich nooit de Tour van 1998 kon gaan winnen?!!

Enkele omstanders krijgen het nu werkelijk héél benauwd. Ze kleuren rood. Dat wordt niet zozeer veroorzaakt door het gedrang rond de auto, alswel door wat zich in hun hoofden afspeelt. De omstanders zijn journalist, hebben niet één maar wel tien keer aan hun publiek gemeld dat Ullrich kon worden afgeschreven, en staan nu toch plots oog in oog met een potentiële Tourwinnaar.

Bij veel sporten is het link een voorspelling als zekerheid te presenteren. De bal is rond en Guus Hiddink bij nader inzien een topcoach. Parijs is nog ver en Jan Ullrich één van 's werelds beste ronderenners.

Het is heel goed mogelijk dat de 24-jarige Ullrich op 2 augustus in Parijs voor het tweede achtereenvolgende jaar als de grote winnaar wordt toegejuicht. De laatste voorbereidingskoers op de Tour, de Route du Sud, leerde dat hij almaar beter en beter in vorm komt.

Wegens gewichtsproblemen en ziektes reed Ullrich dit voorjaar pas op 1 mei (Frankfurt) voor het eerst een serieuze koers uit. Nadien is er een stijgende lijn. Tot hoe ver die reikt, zal vooral volgende week zaterdag blijken. Dan wacht de renners de eerste serieuze beproeving, eentje waarmee de voormalige Oost-Duitser in goeden doen wel raad weet: een tijdrit van 58 kilometer.

De tijdrit eindigt trouwens enkele kilometers buiten het plaatsje Correze, bij het station. In deze tamelijk ontvolkte streek is geen directe treinverbinding met Duitsland.

Niet dat er aanwijzingen zijn dat de verdedigende kampioen dit jaar snel huiswaarts keert. Ullrichs ploegleiding straalde tot deze week één en al zelfvertrouwen uit. Telekoms Walter Godefroot maakte als eerste van de ploegleiders zijn equipe bekend.

Wij zijn er helemaal klaar voor, suggereerde hij. En kondigde aan met dezelfde negen renners als het jaar tevoren aan de start te komen. Godefroots aanpak deed denken aan die van de Braziliaanse voetbalcoach Zagallo die al begin mei zijn basis-elf voor het WK bekend maakte. Brazilië staat morgen toch in de finale?

Maar ook Telekom, de grootverdiener in de afgelopen twee Rondes (gele truien voor Riis en Ullrich, de groene voor Zabel, ladingen etappezeges), is niet helemaal vrij van twijfels. Op het laatste moment wijzigde Godefroot de ploeg. De ene Italiaan, Lombardi, maakte plaats voor de ander, Frattini.

Laatstgenoemde geldt als een renner die de kopmannen Ullrich en Riis in de bergen kan bijstaan, Lombardi is de man die de sprint aantrekt voor Zabel. Heeft Godefroot plotseling niet al te veel vertrouwen in sprinter Zabel die een minder voorjaar had dan in 1997 en/of moeten Ullrich en Riis plotseling meer assistentie in de bergen krijgen?

Telekoms tweede troef voor een hoge eindklassering, Bjarne Riis, worstelde vorig jaar tijdens de Tour met privé-problemen, maar is daarvan nu bevrijd. Als lichaamstaal een graadmeter moet zijn, bombardeerde de lachende Deen zichzelf de afgelopen dagen tot topfavoriet. Het kan ook zijn dat Riis Dublin een leuke stad vindt. Of dat hij iedereen deelgenoot wil maken van zijn nieuwe liefdesgeluk.

De grootste oppositie voor Telekom komt, zo is de algemene verwachting, van het Franse Festina. Die ploeg versterkte zich dit jaar met de Zwitser Zülle. De brede kracht van Festina (Frankrijks publiekslieveling Virenque, diens landgenoot en wereldkampioen Brochard en de Zwitserse allrounder Dufaux) kan heel goed de zwakte betekenen.

Nieuweling Zülle werd geacht de Giro te winnen, kwam er bij zijn debuut in die ronde evenwel achter dat de Italiaanse bergen heel wat zwaarder zijn dan die in de Tour, en aast op revanche. Nu het peloton nog vóór de eerste bergrit een lange tijdrit voor de kiezen krijgt, is het zeer waarschijnlijk dat Zülle (of Dufaux) als Festina's bestgeklasseerde aan het klimmen begint.

In zo'n situatie kan het Franse publiek straks nog zo hard schreeuwen om aanvallen van Virenque, bij de ploegleiding zal het koesteren van het teamverband voorop staan.

Zijn de onderlinge verhoudingen binnen een ploeg slecht, dan leidt dat vaak tot onherstelbare schade. Banesto (kopman Olano) nam de Fransman De las Cuevas (winnaar van én de Dauphiné Libéré én de Route du Sud) niet mee naar de Tour omdat zijn Spaanse ploeggenoten hem maar een eigengereide vinden. Rabobank (kopman Boogerd) hield de Oostenrijker Luttenberger om dezelfde reden thuis.

Ruim drie weken lang trekken de renners met elkaar op, het moet wel gezellig blijven in de hotels, in de bus, aan tafel. Bij de aanblik van al die beteuterde journalisten vond Ullrich het donderdag al gezellig en Riis vond het zelfs al héél gezellig.

Marcel van Lieshout

Meer over