Superleague voor topatletiek

Een nieuwe mondiale wedstrijdreeks, inclusief verslagen op televisie, moet een einde maken aan de crisis...

Van onze verslaggever Mark van Driel

amsterdam Met de lancering van een mondiale wedstrijdreeks, waaraan de grootste vedetten zich contractueel hebben verbonden, hoopt de atletiek zichzelf nieuw leven in te blazen.

De zogeheten Diamond League, die vandaag in Qatar begint, moet korte metten maken met de crisissfeer waarin de topatletiek verkeert. ‘Als we niet veranderen, dan sterven we’, zei oud-atleet en prominent sportbestuurder Sebastian Coe onlangs ter illustratie van de noodzaak om de sport beter onder de aandacht van het publiek te brengen.

Onder leiding van de Zwitserse marketinggoeroe Patrick Magyar is geprobeerd orde te scheppen in de ondoorgrondelijke wedstrijdkalender van de atletiek. Bij gebrek aan belangrijke wedstrijden en vedetten liet de televisie de sport steeds vaker links liggen. De topatleten liepen niet tegen elkaar, maar ontliepen elkaar.

Bij de opzet van de Diamond League is inspiratie gezocht bij de commercieel succesvolle sporten voetbal, tennis en Formule 1. Er is een mondiale wedstrijdkalender van veertien dagen gecreëerd (van mei tot september) met een budget van tussen de dertig en veertig miljoen euro.

Afgezien van het kogelslingeren komt het hele scala van dertig atletiekdisciplines aan bod: bij ieder evenement staan steeds vijftien onderdelen op het programma. Elke discipline kent hetzelfde prijzengeld: tienduizend dollar voor de winnaar tot duizend dollar voor nummer acht. Volgens Magyar gaat uiteindelijk ongeveer twintig miljoen euro naar de atleten.

Veertien vedetten, onder wie sprinter Usain Bolt, hebben zich als ambassadeur verplicht om zeven keer mee te doen als hun onderdeel wordt gelopen. Dat contract is cruciaal, meent de Diamond League, omdat hierdoor het publiek ervan verzekerd is de sterren te kunnen zien. De hoop is dat er in het seizoen verhaallijnen ontstaan van tot de verbeelding sprekende rivaliteiten, naar het voorbeeld van de tennissers Federer en Nadal.

Het staat nu al vast dat Bolt, die per optreden een recordbedrag van 250 duizend dollar startgeld heeft bedongen, meermaals zal uitkomen tegen zijn rivalen Asafa Powell en Tyson Gay.

Het streven is om de Diamond League een herkenbare, uniforme uitstraling te geven. De wedstrijden worden door een vaste televisieploeg met meer dan twintig camera’s vastgelegd. Het hoofdprogramma van vijftien onderdelen moet in een tijdbestek van ongeveer negentig minuten worden afgewerkt.

Volgens Jos Hermens, wiens sportmanagementbureau de Diamond Leaguewedstrijd in Shanghai organiseert, is de opzet een belangrijke stap voorwaarts. Hij verwacht dat de atletiek op tv weer meer aandacht zal krijgen. De internationale atletiekfederatie IAAF heeft in het verleden de fout begaan de televisierechten vaak te verkopen aan betaaltelevisie, waardoor de sport steeds minder te zien was.

Hermens: ‘De contracten met de televisie zijn beter dan ooit. Niet vergelijkbaar met voetbal, maar voor onze sport zijn ze heel goed.’

De Diamond League valt onder de IAAF. In de praktijk ligt de macht echter bij de wedstrijdorganisatoren. Zij hebben het initiatief overgenomen van de zwakke wereldfederatie, die vooral vanuit Europa steeds meer kritiek krijgt. De Europese bond EAA heeft onlangs nog scherpe kritiek geuit op het financiële beleid van de IAAF, die kampt met miljoenentekorten en gebrek aan visie.

Het ontbreken van een centrale sturing stelt de Diamond League wel voor problemen. Zo bleek het onmogelijk om alle wedstrijd op zaterdag of zondag te houden.

Dat zou weliswaar de herkenbaarheid vergroten, maar stuitte bij de lokale organisatoren op onoverkomelijke bezwaren. De betalende toeschouwers zijn gehecht aan een wedstrijd op bijvoorbeeld woensdag- of vrijdagavond.

Lang niet alle wedstrijden zijn te zien op publieke televisienetten. Ook de centrale televisieregistratie zorgt voor tal van aanloopproblemen.

Daarnaast is de keuze van de wedstrijdlocaties tamelijk willekeurig. Er zijn tien wedstrijden in Europa, twee in Amerika, een in China en een in Qatar.

De FBK-Games in Hengelo zijn buiten de reeks gevallen. Zij staan volgens Hermens op de reservelijst. Hermens: ‘Het is allemaal nog niet ideaal, maar atletiek is een complexe sport. Er is niemand die kan zeggen: bekken dicht! Zo gaan we het doen.’

Volgens Hermens moet de Diamond League de tijd krijgen om te groeien. Bij de wedstrijd in Qatar zal vandaag lang niet alles perfect zijn. Zo ontbreekt Usain Bolt. Hij loopt pas volgende week in Shanghai.

Drie andere ambassadeurs hebben afgezegd. Dat zijn afstandsloper Kenenisa Bekele (blessure), 400-meterspecialist Sanya Richards (blessure) en polsstokhoogspringster Jelena Isinbajeva (motivatieproblemen). Het vuurwerk moet komen van een gewezen wereldrecordhouder Asafa Powell en een dozijn relatief onbekende olympische kampioenen.

Meer over