Smits denkt aan stoppen na missen NBA-finale

Na elf slopende seizoenen in de NBA vindt Rik Smits (32) het welletjes. Lichaam en geest moeten deze zomer een wonderbaarlijke opleving doormaken, wil de Eindhovenaar bij Indiana Pacers terugkeren....

Een definitief besluit over zijn nabije toekomst als profbasketballer kon en wilde hij vrijdagnacht nog niet geven. De uitschakeling door New York Knicks in de Eastern Conference-finales spookte nog te veel door zijn hoofd. De teleurstelling over de gemiste kans op een NBA-titel maakte helder denken schier onmogelijk.

Toch was Smits tamelijk resoluut. 'Voor het eerst heb ik dit seizoen geen plezier meer beleefd. De eerste tien jaar heb ik ook veel blessures gehad, maar telkens was mijn spel nog voor verbetering vatbaar. Ik had iets om aan te werken. Dit jaar was daar geen sprake van. Zo hoeft het voor mij niet meer.'

Hij zegt het niet meer te kunnen opbrengen om zijn lichaam op te blijven laden. De chronische pijn in zijn voeten maakt topsport vrijwel onmogelijk. 'Elke dag behandeling, nauwelijks kunnen lopen daags na een wedstrijd, ik ben er zo ziek van.'

Daar komt nog bij dat Indiana Pacers dit seizoen dé kans verspeelde op de hoofdprijs. De ploeg gold als favoriet om Chicago Bulls op te volgen. Nu gaat de NBA-finale tussen San Antonio Spurs en New York Knicks.

Viermaal in de afgelopen zes jaar speelde Indiana Pacers in de Conference-finales, die toegang bieden tot de eindstrijd. Vorig jaar verloor Smits' team op het nippertje van Chicago Bulls. Dat niveau werd dit seizoen nimmer benaderd.

Smits en Reggie Miller lieten het als erkend schuttersduo afweten, wat Indiana's falen verklaart. New York Knicks was zwaar gehandicapt door het wegvallen van center Patrick Ewing. Daar kwam halverwege de zesde wedstrijd ook nog eens de blessure van Larry Johnson bij.

Op pure wilskracht passeerden de Knicks hun plaaggeest uit Indianapolis, waarmee het kolkende Madison Square Garden vrijdag met de 90-82 zege (4-2 in de serie) een gedenkwaardige avond beleefde. Die vergeet Smits liefst zo snel mogelijk. Ondanks twintig punten verdween hij opnieuw met zes persoonlijke fouten voortijdig naar de kant.

Er school waarheid in zijn verzuchting dat 'je tegen acht mensen speelt' - vijf spelers en drie scheidsrechters. Feit blijft dat Smits veel te makkelijk in de fout ging en dat probleem heeft de center elf jaren parten gespeeld.

Indiana's management is op de hoogte van Smits' waarschijnlijke pensionering. Rik Smits is bereid om de 12,25 miljoen dollar in het laatste contractjaar te laten schieten. Anderzijds maakt een totaal bijeengebald inkomen van 33,5 miljoen dollar de vervroegde uittreding tamelijk eenvoudig.

Meer over