WedstrijdverslagGP van Rusland

Schade voor Verstappen blijft in Rusland beperkt door spat regen en flinke dosis onverstoorbaarheid

Lewis Hamilton had op de ‘Mercedes-baan’ in Sotsji zondag een dreun willen uitdelen aan Max Verstappen in de titelstrijd. Het werd niet meer dan een tikje. De onverstoorbaarheid van de Limburger werd beloond met een tweede plek.

Lewis Hamilton (rechts) en Max Verstappen na afloop van de Grand Prix van Rusland. Beeld AFP
Lewis Hamilton (rechts) en Max Verstappen na afloop van de Grand Prix van Rusland.Beeld AFP

Direct na het passeren van zijn juichende monteurs draaide de helm van Lewis Hamilton richting een van de schermen langs de baan. Hamilton had net zijn honderdste Formule 1-race gewonnen, maar wilde eerst iets anders weten voordat hij begon met feesten: op welke plek was Max Verstappen gefinisht? In zijn ereronde vroeg hij over de boordradio voor de zekerheid nog eens naar de einduitslag. Na het antwoord, namelijk dat Verstappen tweede was geworden, volgde tot en met het verlaten van zijn auto een veelzeggende stilte.

Hamilton had zondag in Sotsji een dreun willen uitdelen aan Verstappen in de titelstrijd. Het werd niet meer dan een tikje. Hamilton heroverde dankzij zijn zege weliswaar de leiding in de WK-stand, maar Verstappen had blind getekend voor het minimale verschil van twee punten tussen de titelrivalen na de Grand Prix van Rusland.

Verstappen had de race al een tijdje omcirkeld als een waar hoogstwaarschijnlijk Mercedes zou heersen. Nooit verloor de Duitse renstal een race in de badplaats, die sinds 2014 op de kalender staat. Daar kwam bij dat Verstappen sowieso drie plekken zou worden teruggezet in de startopstelling vanwege de straf die hij kreeg voor de clash met Hamilton in Monza.

Zeldzame fout

Verstappens team Red Bull besloot in Rusland daarom maar meteen zijn motor te vervangen. Daarmee wisselde hij naar zijn vierde motor van het seizoen. Dat is er een meer dan toegestaan, met als gevolg dat hij vanaf de laatste plek moest vertrekken.

Zo werd de Grand Prix van Rusland er een waar Hamilton de kans kreeg maximaal te scoren, zonder last te hebben van Verstappen in zijn spiegels. De zevenvoudig kampioen weet als geen ander dat hij in een kampioenschap waarin verschillen minimaal zijn juist dan moet toeslaan. Dat gegeven leek Hamilton in Rusland juist te verlammen.

In de kwalificatie, die Verstappen om risico’s te vermijden al na een rondje afbrak, ging hij in het beslissende deel in de fout. Hij reed zijn Mercedes tegen de muur van de pitstraat en beschadigde daarbij zijn voorvleugel. Uiteindelijk kwam hij niet verder dan de vierde startplek. Zijn twee jonge landgenoten George Russell (23) en Lando Norris (21) en Carlos Sainz stonden voor hem.

Bij de start ervoer Hamilton de gevolgen van zijn matige kwalificatie. Hij kwam in het gedrang en verloor direct nog eens twee plekken.

Verstappen oogde het gehele weekeinde juist onverstoorbaar. In een gesprek met de Nederlandse pers op zaterdag liet hij zich niet uit de tent lokken over de kwetsbaar ogende Hamilton. Of hij Norris en Russell nog had bedankt? ‘Ik hoef niemand te bedanken’, zei hij. Boven alles is Verstappen, die deze week 24 jaar wordt, het hele seizoen bezig met zichzelf. Die aanpak bleek in Sotsji andermaal succesvol.

Nat asfalt

In de race stoomde hij gestaag naar voren vanaf de laatste plek. Hindernissen die Mercedes had opgeworpen om zijn inhaalrace lastiger te maken, bijvoorbeeld door Hamiltons teamgenoot Bottas voor zijn neus te zetten, nam hij probleemloos. Met nog zo’n vijftien ronden te gaan, stokte zijn opmars vanwege versleten banden. Verstappen lag toen zevende. Hamilton leek tweede te worden achter Norris. Tot het plots begon te regenen.

Coureurs kregen rap moeite hun auto’s te besturen op het steeds natter wordende asfalt. Hamilton en Verstappen kozen er relatief vroeg voor naar regenbanden te wisselen. Onder anderen raceleider Norris deed dat niet, met als gevolg dat hij na een paar ronden glijdend en vooral tergend langzaam over de baan reed. Zo kreeg Verstappen in de slotfase zijn podiumplek cadeau, en Hamilton de zege.

Voor de camera van Ziggo Sport draaide Verstappen er niet omheen dat hij in Rusland meer had gekregen dan waarop hij vooraf had gerekend. ‘Want als ik hier gewoon vooraan was gestart, was dit ook het maximale resultaat geweest. Uiteindelijk hebben we niets verloren.’

Titelfavoriet

Met nog zeven races te gaan ontpopt Verstappen zich langzaam tot favoriet in het titelgevecht met Hamilton. De Russische GP was op papier de lastigste horde in de titelstrijd met Hamilton. De straf voor zijn onvermijdelijke motorwissel heeft amper gevolgen gehad. Hamilton, die ook al twee motoren heeft versleten, hangt zo’n straf nog boven het hoofd.

Daarnaast staan er geen onomwonden ‘Mercedes-banen’ meer op de kalender. Wel wacht er nog een aantal circuits waarop Verstappens auto traditiegetrouw sterk is, zoals die in de VS, Mexico en Brazilië. Red Bull-teambaas Christian Horner schat Verstappens titelkans op fiftyfifty, hoewel hij erkende dat het nog altijd kleine gat tussen Verstappen en Hamilton na de GP’s in Monza en Sotsji, waar Mercedes normaliter ongenaakbaar is, ‘enorm bemoedigend’ is.

Horner zei dat Verstappen zelf in Rusland de knoop doorhakte om te wisselen naar regenbanden. ‘En hij deed dat precies op het goede moment. Daar profiteerde hij enorm van.’ Het zijn volgens Horner dergelijke beslissingen die bepalend zullen zijn in de komende zeven races. ‘Het wordt fascinerend om te zien hoe alles zich gaat ontvouwen.’

Meer over