Rol van underdog past bij Smits en Pacers in titelstrijd NBA

In de eerste ronde van de NBA-play-offs neemt de Nederlandse profbasketballer Rik Smits het met zijn club Indiana Pacers op tegen Milwaukee Bucks....

Zestien clubs in de Noord-Amerikaanse basketballeague strijden om de landstitel, waar Chicago Bulls de afgelopen drie seizoenen patent op had. Met het afscheid van Michael Jordan, plus het vertrek van enkele sleutelspelers, speelden de Bulls dit jaar geen rol van betekenis.

Door een hoog opgelopen arbeidsconflict begon de competitie met maanden vertraging en een ingekort speelschema. In plaats van 82 werden in hoog tempo slechts vijftig duels afgewerkt, waarbij Indiana Pacers als de alom getipte favoriet aanvankelijk onnodige steken liet vallen.

De club van de in Eindhoven geboren Smits won weliswaar de Central Division, maar pas nadat de afgelopen weken een overtuigende eindsprint werd ingezet. Doordat Miami Heat en Orlando Magic met een gelijk aantal punten eindigden, maar met een beter onderling resultaat, verliest Indiana in de tweede ronde wellicht al het thuisvoordeel.

Milwaukee Bucks wordt beschouwd als een relatief simpele hindernis. De Pacers wonnen dit seizoen alle drie ontmoetingen. 'Het is duidelijk dat we niet goed hebben gespeeld totnutoe', aldus Smits, die vaststelde dat de Pacers niet langer kanshebber maar underdog zijn geworden. 'In die rol hebben we in het verleden altijd goed gepresteerd.'

Afgelopen seizoen verloor Indiana Pacers op het nippertje de zevende en beslissende wedstrijd in de Eastern Conference-finales tegen Chicago Bulls. Jordan en de zijnen wonnen vervolgens eenvoudig het NBA-kampioenschap van Utah Jazz. Het was alweer de zesde titel in acht seizoenen voor de Bulls.

Er zijn geen uitgesproken favorieten die zich over de erfenis van Chicago zullen buigen. Utah Jazz won de Western Conference, die is opgesplitst in de Midwest en Pacific Division. Miami Heat besliste de Eastern Conference, onderverdeeld in de Atlantic en Central Division.

Wil Indiana Pacers voor het eerst doordringen tot de NBA-finales, dan zal met name center Rik Smits voor een hogere productie moeten zorgen. In de reguliere competitie produceerde hij gemiddeld 14,9 punten, waar in de play-offs een score van twintig punten per wedstrijd noodzakelijk zal zijn.

Op de slotdag van het reguliere seizoen plaatste Philadelphia 76ers zich voor de play-offs. Dat succes was niet in het minst te danken aan point-guard Allen Iverson, die 33 punten scoorde tegen Detroit Pistons. Iverson was de produktiefste speler in de NBA, met gemiddeld 26,75 punten.

Daarmee bleef hij Shaquille O'Neal (26,31 punten) van Los Angeles Lakers een fractie voor. De scoringstitel won Jordan tien keer in zijn carrière, O'Neal eenmaal (1995). Iverson is met 1,83 meter de kleinste speler in de NBA-historie die de meeste punten wist te scoren.

Speelschema eerste ronde NBA-playoffs (best-of-five): Eastern Conference, zaterdag: Miami Heat - New York Knicks, Atlanta Hawks - Detroit Pistons. Zondag: Indiana Pacers - Milwaukee Bucks, Orlando Magic - Philadelphia 76ers.

Western Conference, zaterdag: Portland Trailblazers - Phoenix Suns, Utah Jazz - Sacramento Kings. Zondag: San Antonio Spurs - Minnesota Timberwolves, Los Angeles Lakers - Houston Rockets.

Meer over