Rabo-ploeg wil geen ‘speeltuinvereniging’ zijn

Om verder te professionaliseren zal de wielerploeg van Rabobank in 2009 gebruik maken van een systeem waarin de verwachte resultaten en de uiteindelijke prestaties van een renner schriftelijk worden vastgelegd....

Van onze verslaggever Mark Misérus

Het digitale systeem moet conflicten als met Thorwald Veneberg voorkomen. Afgelopen jaar kwam het met de voormalige prof nog tot een geschil in de rechtbank. Rabobank wilde hem ontslaan omdat hij te weinig waarde had voor de ploeg en probeerde dat met veel moeite hard te maken. Uiteindelijk kwam het tot een schikking. Ook andere renners kregen in het verleden pas laat te horen dat ze weg moesten bij de ploeg.

De Rabobank-selectie, die vandaag wordt gepresenteerd, telt in 2009 dertig renners. Vanwege dat ruime aantal moet nog beter duidelijk worden gemaakt wat van renners wordt verwacht, zegt directeur Harold Knebel van de Rabobank Wielerploegen.

‘Als iemand einde contract is, mag dat niet meer als een grote verrassing worden medegedeeld. We zijn geen speeltuinvereniging. Als iemand niet meer bij ons past, moet je daar een goed verhaal bij kunnen vertellen.’

Knebel noemt de invoering van het systeem een nieuwe stap op weg naar verdere professionalisering. Daartoe werd de aanzet gegeven in 2008, het jaar na de onttroning van Rasmussen in de Tour die het voortbestaan van de ploeg bedreigde. De administratie ging op de schop, rennerscontracten werden onder de loep genomen.

Op dat ‘overgangsjaar’ moet volgens Knebel een seizoen volgen waarin de sportieve prestaties weer de boventoon voeren. De directeur hoopt bovenal op ‘meer rust in de tent’. Maar ook zal moeten blijken hoe de toenemende controle van de sponsor op de ploeg uitpakt op de werkvloer.

De bank heeft zijn greep verstevigd na de aftocht van Rasmussen. Vanuit de bank werd topman Knebel aan het hoofd van de ploeg geplaatst. De professionaliseringsslag die door hem werd aangezwengeld, heeft zijn uitwerking niet gemist, zeggen betrokkenen uit alle geledingen.

Ploegleiders, renners en ook oud-renners zijn tevreden over de cultuurverandering bij de grootste profformatie van Nederland, blijkt uit een rondgang. De communicatie, vooral tussen ploegleiding en renners, is volgens hen verbeterd, het papierwerk deels uitbesteed aan kantoormensen en de regels waaraan iedereen zich moet conformeren, zijn duidelijker geworden.

Het leidde er ook toe dat vertegenwoordigers van de bank vaker in de rechtszaal verschenen dan ze gehoopt hadden. Veneberg kreeg een afkoopsom mee, Rasmussen ging niet akkoord met de zeven ton die hij ontving voor zijn ontslag. Met Thomas Dekker en de gestopte Michael Boogerd raakte de ploeg twee boegbeelden uit de eigen school kwijt. Het ging met slaande deuren.

Hoewel de bank zich niet met de besluitvorming van de ploegleiding zegt te bemoeien, blijken de commerciële en sportieve belangen af en toe met elkaar te botsen. Voor betrokkenen voelt het of promotionele activiteiten ten gunste van de sponsor soms voorrang krijgen boven de sportieve idealen.

Ploegleider Adri van Houwelingen: ‘In het begin zeiden ze bij de bank: wij hebben meer verstand van bankieren dan van wielrennen. Maar de sponsor heeft invloed, dat is gewoon zo. Ik hoor ook steeds vaker: de bank wil zus of zo. Als je steeds maar blijft aankondigen dat het zakelijker en commerciëler moet worden en vergelijkingen met het zakenleven blijft aanhouden, dan krijg ik het idee dat het gaat wringen.’

Dat renners worden gevraagd zich in te zetten voor de website Rabosport TV begrijpt Van Houwelingen. ‘Maar wat is belangrijker: dat Denis Mentsjov zijn rust krijgt in de Tour en er misschien beter van gaat fietsen, of dat hij weer iets voor de camera moet opnemen?

‘Ik vroeg eens: hoeveel bezoekers trekt die site? 1500, meer? Veel meer, zeiden ze. Daar heb je het weer. Kies je voor het sportieve of voor het commerciële?’

De ploeg wordt optimaal als uithangbord van de bank gebruikt, stelt Koos Moerenhout vast. ‘Van mij hoeft zo’n videodagboek na een zware etappe niet, of dat er gefilmd wordt bij het eten.

‘Vijf jaar geleden was het nog ondenkbaar dat er een gast in de eerste ploegleidersauto meereed in de Tour. Het is zakelijker geworden, maar dat is niet vreemd. Het is niet meer vanzelfsprekend dat de miljoenen de sport blijven binnenstromen.’

Volgens hoofd sponsoring Heleen Crielaard van Rabobank moeten renners de nevenactiviteiten niet zien als belasting, maar als onderdeel van hun werk. ‘Ze hebben een goedbetaalde baan waar dit soort dingen bijhoren. De echte profs snappen dat dit part of the job is. We voorzien in een behoefte van de wielerconsument. En de renners hebben die heel hard nodig om zo populair te blijven als ze nu zijn.’

Meer over