Phelps op recordjacht

Van Michael Phelps worden bij de WK wonderen verwacht. De Amerikaanse zwemmer wenste acht gouden medailles. Op de openingsdag leed hij een onverwachte nederlaag....

Het zelfstandige naamwoord ‘nederlaag’ of het werkwoord ‘verliezen’ staat niet in het woordenboek van Michael Phelps. De Amerikaanse zwemmer is het synoniem voor winnen. Vorig jaar werd hij in Athene zesvoudig olympisch kampioen. In twee races moest hij zich tevreden stellen met brons op de 200 en 4x100 vrij.

Voor de WK in Montreal heeft Phelps, nog maar net tiener af, zich als volwassen zwemmer nieuwe doelen gesteld. ‘Ik wil nieuw terrein verkennen. Ik wil het zwemmen naar een nieuw niveau tillen’, sprak hij vrijdag bij de première van de film Unfiltered over het ‘ongecensureerde’ zwemleven van hemzelf en zijn Amerikaanse vriend, babyface Ian Crocker.

Phelps gaf in Montreal toe zich serieuzer te hebben toegelegd op het grote, klassieke nummer van de zwemsport: de 100 meter vrije slag, de afstand van Pieter van den Hoogenband. Ook de 400 vrij, het sinds 1998 exclusieve territorium van de in Montreal ontbrekende Australiër Ian Thorpe, is jachtgebied voor de nieuwe Phelps.

De lange (1.98) krachtpatser liet voor die nieuwbakken ambitie zelfs zijn twee favoriete afstanden vallen: de 200 meter vlinder en de 400 meter wissel. Het leek op een marketingstunt van de man die vorig jaar voor Athene bekend raakte als ‘The Million Dollar Baby’.

Sponsor Speedo had toen een premie van een miljoen dollar uitgeloofd voor de verbetering van het record ‘voor de eeuwigheid’ van de Amerikaan Mark Spitz: zeven gouden medailles in München 1972. De onderneming mislukte ternauwernood, maar het zwemtoernooi genereerde in de VS meer cameratijd en krantenregels dan het olympische atletiek.

‘Als Michael blijvend de aandacht wil trekken van de grote media, dan heeft hij het goed begrepen door hier op de WK twee nieuwe nummers aan zijn programma toe te voegen. Als hij naar Canada was gekomen, om met zijn makkers weer eens een 200 vlinder te zwemmen en gemakkelijk te winnen, dan waren die weggebleven’, was de opmerkelijke inschatting van Dave Salo, de Amerikaanse hoofdcoach.

Gistermorgen kwam al de eerste, volstrekt onverwachte dreun en daarmee het failliet van de poging in Montreal acht gouden medailles te winnen. In de series van de 400 vrij leed Phelps een zeldzaam zware nederlaag. In zijn eigen heat eindigde hij als zevende. Op de laatste baan, het specialisme van de man met het grote uithoudingsvermogen, viel hij vier plaatsen terug.

Phelps, gewend aan de onfeilbaarheid van zijn eigen plannen, werd vernederd. Hij bleef liefst vier seconden van zijn persoonlijk record op die afstand verwijderd. Hij belandde op een voor hem bedenkelijke plaats in de rangschikking: achttiende. De beste acht zwemmen de eindstrijd. Een experiment mocht mislukt worden genoemd.

Phelps, vrijdag nog vol goede moed om zijn WK-triomftocht van Barcelona 2003 met vier goud en twee zilver minimaal te verbeteren, had geen enkele verklaring voor zijn conditionele inzinking. De Kogel van Baltimore is de voorbije winter van zijn thuisstad verhuisd naar Michigan. Hij volgde zijn persoonlijke coach, Bob Bowman, naar Ann Arbor.

Het trainingsregiem van Bowman liegt er niet om. Maar Phelps is de man die de eisen stelt. Hij traint geen zes maar zeven dagen per week. ‘Ik train op die manier 52 dagen per jaar meer dan mijn concurrenten.’

Meer over