Opvallende progressie bij zeiler Kats

De grote verrassing van de pre-olympische zeilregatta die vorige week in de haven van Sydney werd gevaren was Serge Kats....

Van onze verslaggever Roelf Ridderikhoff

Dat zoiets kon gebeuren wijt Kats geheel aan de omstandigheden in Sydney Harbour. 'Die zijn hier lastig. Het vaarwater is vrij klein in vergelijking met wat wij in Nederland gewend zijn. Bovendien zijn er heel veel winddraaiingen en is er veel golfslag. Daar moet je aan wennen.'

De in decemer 1997 in Delft afgestudeerde ingenieur werktuigbouwkunde heeft al een hele erelijst in zijn zeilcarrière opgebouwd. In 1984 en 1985 werd hij wereldkampioen in de Optimist, hetzelfde presteerde hij in '88 en '89 in de Europe. Door kenners werd hij dan ook gezien als de grote belofte. Er volgden drie jaren in de Flying Dutchman, waarna hij in '93 overstapte naar de Laser.

Aansprekende resultaten bleven echter uit, vooral omdat hij voorrang verleende aan zijn studie. Voor de Spelen van Barcelona in '92 was hij reserve. In '95 piekte hij nog een keer met dederde plaats bij het WK, maar het jaar daarop bij de Spelen van Atlanta stelde hij teleur met de dertiende plaats.

Sinds april wijdt hij zich weer volledig aan het zeilen. Dat hij op de weg terug is naar de top liet hij in het voorjaar al zien in Kiel waar hij vrijwel de hele wereldtop achter zich liet en uiteindelijk tweede werd. 'Een jaar geleden werd ik er nog aan alle kanten afgevaren. Nu is er duidelijk progressie.'

Dat die vooruitgang nogal grillig verloopt, blijkt uit de resultaten in Sydney. Twee races sloot hij winnend af, maar er waren ook een 22ste en een zeventiende klassering. 'Daar had ik vooraf op gerekend. Het is inherent aan de plek en de omstandigheden. Er waren veertig boten. Dan is het soms heel snel beslist.

'Kijk maar naar de Braziliaan Robert Scheidt, de regerend olympisch en wereldkampioen, die zich in de eerste drie races niet eens bij de beste twintig wist te scharen. Dat kan gewoon gebeuren.

'Ik merk dat mijn snelheid beter is geworden. Ik kan weer voluit fitness trainen. De klachten over mijn knie zijn voorbij. En tactisch gaat het ook goed. Je moet gewoon slimmer zijn dan je concurrenten. Al die elementen geven een domino-effect. Dat is natuurlijk heel prettig en komt ook tot uiting in de prestaties.'

Voorlopig blijft Kats nog een paar maanden in Sydney om de omstandigheden beter te leren kennen en te trainen. 'Dat betekent iedere dag 's ochtends fitness of fietsen en 's middags varen in de baai. Er zijn hier drie wedstrijdbanen. Me vervelen doe ik absoluut niet. Bovendien komt mijn vriendin nog over.'

Zijn verblijf in Australië hoeft hij niet zelf te betalen. NOCNSF steunt Kats voorzover het om de kosten voor het levensonderhoud gaat en dat vindt de werktuigbouwkundig ingenieur voldoende. Dat hij zijn maatschappelijke loopbaan voorlopig op een zijspoor heeft gezet neemt hij voor lief. Alles is nu gericht op de Spelen van volgend jaar.

Of hij zich als kanshebber beschouwt op een medaille is een vraag waar hij terughoudend op reageert. 'Het is nu een keer goed gegaan, maar ik weet niet hoe de vlag er volgend jaar bij staat. Dat is allemaal vrij onzeker.'

Meer over