Onbekenden vellen Sampras en Muster

Bijna een week hielden de acteurs zich keurig aan het scenario, maar in de derde ronde vielen twee beoogde hoofdrolspelers onverwacht uit hun rol en beleefde Roland Garros de dag van de sensaties....

Van onze verslaggever

Wybren de Boer

PARIJS

De als eerste geplaatste Sampras moest zijn meerdere erkennen in de nummer 65 van mondiale ranglijst, de Zweed Magnus Norman, die de eerste schifting slechts met moeite had overleefd (9-7 in de vijfde set tegen Rusedski) en in de tweede omloop vier sets nodig had om de Indiër Paes, nummer 109 op de wereldranglijst, tot overgave te dwingen. Op zijn weg naar de derde ronde stond Sampras slechts veertien games af.

Al die voortekenen bleken vrijdag van geen enkele waarde. Op zijn 21ste verjaardag bewoog Norman als een gretige jager over het gravel, terwijl zijn Amerikaanse tegenstander twee sets lang ten prooi leek aan een aanval van lethargie. Sampras was aanvankelijk geen schim van de tennisser die reeds negen Grand Slam-titels op zijn erelijst schreef en sedert vier jaar zijn naam bovenaan de mondiale ranglijst weet. Met de cijfers 2-6, 4-6, 6-2, 4-6 werd Sampras van zijn illusies beroofd.

Meer nog dan een begenadigd tennisser is Sampras een gentleman die de spelers die hem incidenteel de baas zijn, alle lof toezwaait. Zo ook gisteren. !'Norman heeft een fantastische service en een hele goeie forehand, hij is een uitstekende tennisser.!' Maar even oprecht was Sampras!' constatering dat onder normale omstandigheden weinig onduidelijkheid kan bestaan over de uitslag. !'Ik kan Norman op elke ondergrond verslaan, alleen vandaag was hij de betere. Soms gebeurt dat.!'

Zelf stak Sampras allerminst in goeden doen. Zijn service ontbeerde venijn, zijn volleys misten precisie en met zijn anders zo secure backhand produceerde hij een groot aantal afzwaaiers. En alsof die feiten niet voor zich spraken, merkte hij na afloop op dat hij zich in de eerste twee sets !'gedesoriënteerd!' voelde. !'Ik wilde tegen mezelf zeggen dat ik me moest concentreren en bewegen, maar ik voelde me slap en afwezig. En ik had absoluut geen touch over de bal.!'

Sampras!' conditie was de dag voor de wedstrijd aangetast door een virus dat hem dwong vrijwel de gehele dag in zijn hotel te blijven. !'Ik had diarree en heb ook amper kunnen trainen.!' Als excuus wilde hij dat niet aanvoeren, maar dat de bacillen wel degelijk serieus vat om hem hadden mocht blijken uit zijn verzoek aan de toernooidirectie om zijn partij naar een laat tijdstip te verplaatsen. Die bede werd, zij het vergeefs, verhoord.

Op zijn hotelkamer ontving Norman de avond voor de wedstrijd telefoontjes van tal van vrienden die via de televisie hadden vernomen dat Sampras geveld was door griep. !'Iedereen zei dat dit m!'n kans zou worden om van Sampras te winnen.!' Maar Norman draait sinds drie jaar mee in het professionele circuit en kent inmiddels het verleden en de reputatie van de beste tennisser van de wereld. !'Ook als Sampras ziek is, blijft-ie gevaarlijk.!'

Al menigmaal bewoog Sampras zich over een tennisbaan als een speler die de uitputting nabij is, maar evenzovele keren vond hij in zijn reserves krachten die toereikend bleken om alsnog de winst naar zich toe te trekken. Zo slachtofferde hij de Peruviaan Yzaga drie jaar geleden op de US Open, evenals Jim Courier vorig jaar in Parijs en Alexander Corretja in augustus andermaal bij de US Open. In die laatste partij stond de Spanjaard zelfs op matchpoint, maar Sampras beet op de tanden en won in vijf sets en tenslotte zelfs het toernooi.

Norman liet zich niet verrassen, simpelweg door een tactiek te hanteren waarbij hij onnodige risico!'s vermeed. Wetende dat zijn vermoeide tegenstander in lange rallies waarschijnlijk als eerste de precisie in zijn slagen zou verliezen, beperkte Norman zich tot het geduldig spreiden van de bal. Bij 3-3 in de vierde set rook de Zweed zijn kans en brak de service van de Amerikaan op love, een marge die hij vervolgens niet meer uit handen gaf. !'Toen ik voor de partij mocht serveren en het eerste punt maakte, wist ik dat ik het goed zat.!'

Van de huidige generatie tennissers heeft niemand zijn erelijst met zoveel Grand Slam-titels opgesierd als Sampras - negen - maar na acht pogingen staat hij in Parijs nog altijd op nul. Meer en meer lijkt het Franse gravel hem een trauma te bezorgen, zoals ook zijn illustere voorgangers Connors en McEnroe hun carrière afsloten met de kwellende wetenschap dat ze de besten van de wereld zijn geweest zonder hun macht in Parijs te hebben laten gelden.

Sampras erkende dat het per jaar moeilijker wordt om Roland Garros op zijn naam te schrijven. !'Ik zou bijna gaan denken dat er een vloek op rust.!' Vijf jaar geleden in Kitzbühl en drie jaar geleden in Rome bewees Sampras dat zijn talenten wel degelijk toereikend zijn om op gravel te zegevieren. Die herinneringen houden zijn Franse droom vooralsnog levend. !'Ik ben 25, ik heb nog een paar jaar te gaan, ik geef niet op.!'

Ook de fitste speler uit het circuit, Thomas Muster, slaagde er niet in de eerste week in Parijs te overleven. De Oostenrijker, twee jaar geleden ongenaakbaar op gravel en dus ook in Parijs, verslikte zich in de taaiheid van de twintigjarige Braziliaan Gustavo Kuerten die in de vijfde set aan het einde van zijn krachten leek maar bij een 3-0 achterstand toch nog de geest kreeg. !'Ik zei tegen mezelf: dit is de vijfde set, je speelt tegen een oud-kampioen, ontspan je, wat heb je te verliezen?!'

De binnensmonds uitgesproken !'mental talk!' deed wonderen. Kuerten joeg zijn tegenstander net als in de tweede en derde set van de ene hoek naar de andere en stond nog slechts een game af: 6-7, 6-1, 6-3, 3-6, 6-4. Muster kon amper begrijpen dat hij het onderspit had moeten delven tegen een speler die pas voor de derde maal op een Grand Slam actief is en nog nooit de derde ronde had gehaald. !'Ik speel op dit moment niet groots, maar als je 3-0 voorstaat in de vijfde set mag je niet meer verliezen.!'

Meer over