5 vragenAustralian Open

Nu de vaccinatiesoap voorbij is: op wie moet u letten tijdens de Australian Open?

Rafael Nadal traint in Melbourne voor aanvang van de Australian Open.  Beeld EPA
Rafael Nadal traint in Melbourne voor aanvang van de Australian Open.Beeld EPA

Dat Novak Djokovic weer de Australian Open wint, is door de vaccinatiesoap uitgesloten. Bij de vrouwen kan Ashleigh Barty de eerste Australische winnares worden sinds 1978. Op wie moet u nog meer letten tijdens de start van het tennisseizoen?

Guus Peters

Wie zijn de favorieten bij de mannen?

Ze degradeerden de afgelopen twee decennia twee generaties tennissers tot figuranten: Roger Federer, Rafael Nadal en Novak Djokovic. Alle drie wonnen ze twintig grandslamtitels. Maar op de Australian Open ontbreken twee van de Grote Drie. De 40-jarige Federer herstelt van een knieoperatie, terwijl Djokovic (34) zijn titel niet kan verdedigen. De ongevaccineerde nummer 1 van de wereld is na een dagenlange vaccinatiesoap Australië uitgezet.

Zo knokt de van een blessure teruggekeerde Nadal (35) in Melbourne tegen de tijd. Daniil Medvedev (25) en Alexander Zverev (24) lijken zijn grootste concurrenten. De nummer twee en drie van de wereld zijn de voorlopers van een nieuwe generatie tennissers die staan te trappelen van ongeduld, wachtend op een machtsovername die veel langer op zich liet wachten dan voor mogelijk werd gehouden.

Beiden wisten vorig jaar een prestigieuze finale van Djokovic te winnen. Medvedev won de US Open. Samen met de Dominic Thiem, die ontbreekt in Melbourne, is hij de enige tennisser van de nieuwe generatie die een grandslamtoernooi op zijn naam schreef. Zverev hield de Serviër in Tokio van olympisch goud af.

Wie zijn de favorieten bij de vrouwen?

Serena Williams won in haar eentje bijna vier keer zo veel grandslamtitels als de huidige top-10-speelsters bij elkaar (23 om 6). Sinds de 40-jarige tennisdiva in 2017 voor de laatste keer de Australian Open won, heerst er anarchie in het vrouwentennis. Van de huidige top-10 wisten alleen Garbiñe Muguruza en Ashleigh Barty meer dan één grandslamtoernooi te winnen (beiden twee). Williams doet niet mee in Melbourne.

Barty, de nummer 1 van de wereld, kan in eigen land de eerste Australische winnares worden sinds Chris O’Neil in 1978. De 25-jarige tennisster, die in 2014 ruim een jaar professioneel cricket speelde en twee jaar geleden het golftoernooi van de Brookwater Golf Club won, zegevierde vorig jaar op Wimbledon.

Barty zou in de vierde ronde Naomi Osaka kunnen treffen. De Japanse titelverdedigster kampte vorig seizoen met paniekaanvallen en leed onder de mentale druk die haar succes met zich meebracht. De viervoudig grandslamwinnares trok zich terug van Roland Garros, waar ze geen interviews wenste te geven, en sloeg Wimbledon over. Tijdens de persconferentie van het WTA-toernooi van Cincinnati barstte ze vorig jaar in tranen uit na een vraag van een journalist. Haar doel: ‘Ik wil gewoon weer plezier hebben als ik op de baan sta. En niet meer hoeven huilen in een perszaal.’

Wat zijn de kansen van de Nederlanders Botic van de Zandschulp en Tallon Griekspoor?

Worden ze door de mondiale top gewogen en te licht bevonden of groeien ze uit tot blijvertjes op de grote toernooien? Dat is de vraag bij de trainingspartners die het beste seizoen uit hun carrière achter de rug hebben en de top-100 binnenstormden, een magische grens in het tennis. Het is voor het eerst sinds 2016 dat twee Nederlanders tot de beste honderd tennissers van de wereld horen.

Van de Zandschulp reikte in september op de US Open verrassend tot de kwartfinales. De huidige nummer 56 van de wereld, treft in Melbourne in de eerste ronde Jan-Lennard Struff, de mondiale nummer 50. Griekspoor (nummer 62), die vorig seizoen een record van acht challengers wist te winnen, ontmoet met Fabio Fognini direct een pittige en ervaren tegenstander. De Italiaan staat 36ste op de wereldranglijst.

Een constant niveau is vereist, aldus Peter Lucassen, de coach van Van de Zandschulp. ‘Op de grote toernooien tref je vooral spelers uit de top-100. Je kunt je geen mindere dag permitteren, moet er vanaf de eerste partij staan. Je moet niet alleen af en toe kunnen pieken tegen hogergeplaatste spelers, maar ook je partijen winnen tegen tennissers die net iets lager staan op de wereldranglijst.’

Ook bij de vrouwen doen twee Nederlanders mee: veterane Arantxa Rus (31), die voor de zesde keer meedoet en nooit verder kwam dan de tweede ronde, en qualifier Arianne Hartono (25), die in 2018 te boek stond als de beste universiteitsspeelster en sindsdien werkt aan een profloopbaan.

Mag er publiek aanwezig zijn bij de Australian Open?

Het was de bedoeling dat het eerste grandslamtoernooi van het seizoen voor volle tribunes zou worden gespeeld. Maar vorige week besloot de regering van de deelstaat Victoria vanwege de toename van het aantal coronabesmettingen en ziekenhuisopnamen de capaciteit terug te schroeven naar 50 procent. ‘Die aanpassing van de regels betekent dat het publiek, de spelers en het personeel een uiterst veilig evenement kunnen verwachten’, aldus Jaala Pulford, de plaatsvervangend minister van Sport van Victoria. Daarnaast zijn toeschouwers verplicht mondkapjes te dragen.

Een jaar geleden golden vergelijkbare regels tijdens het grandslamtoernooi. Uiteindelijk dwong een lockdown van vijf dagen in Melbourne de organisatie van de Australian Open een groot aantal wedstrijden voor lege tribunes af te werken en werden maar kleine groepjes toeschouwers toegelaten.

De kaarten voor de wedstrijden die de komende twee weken al voor meer dan 50 procent waren verkocht, blijven allemaal geldig. Het gaat waarschijnlijk om de halve finales en finales. Het kan dus zijn dat richting het einde van het toernooi de tribunes voller zijn.

Zijn er verhalen die zijn ondergesneeuwd door de Djokovic-soap?

Lange tijd werd er in het mannentennis gesproken over de Big Four, met Andy Murray als uitdager van Federer, Nadal en Djokovic. De 34-jarige Schot bereikte tussen 2010 en 2016 vijf keer de finale van de Australian Open, maar kampt al jarenlang met slepende blessures.

Mede daardoor behoort de drievoudig grandslamwinnaar (twee keer Wimbledon, één keer US Open) sinds 2018 niet meer tot de top-100. De huidige nummer 134 van de wereld kreeg een wildcard van de organisatie om voor het eerst sinds 2019 weer mee te doen in Melbourne. ‘Andy staat bekend om zijn vechtlust, passie en liefde voor het spel en ik ben verheugd om hem hier te mogen verwelkomen’, aldus toernooidirecteur Craig Tiley.

Meer over