New York City FC, in potentie dé voetbalclub van VS

Met blijdschap geven de NY Yankees (Amerikaans honkbal) en Manchester City (Engels voetbal) kennis van de geboorte van New York City FC, in potentie dé voetbalclub van de VS.

Lennart Bloemhof
Voetbal in Yankee Stadium, de thuisbasis van honkbalteam de New York Yankees. Beeld Liverpool FC via Getty Images
Voetbal in Yankee Stadium, de thuisbasis van honkbalteam de New York Yankees.Beeld Liverpool FC via Getty Images

Het is de kruising tussen de New York Yankees, de grootste honkbalclub van de wereld en Manchester City, een van de rijkste voetbalclubs: New York City FC.

In maart speelt de Amerikaanse voetbalclub haar allereerste wedstrijd in de hoogste competitie van het land, de Major League Soccer. En volgens MLS-baas Don Garber gaat de club het Amerikaanse voetballandschap transformeren.

De redenering van Garber is simpel: Premier League-club City weet hoe je een voetbalgrootmacht opzet en bestuurt. De Yankees zijn met hun recordaantal titels en hun kennis over de regio New York de perfecte partner om de sport te promoten.

Blauwe shirts, witte broekjes

De clubs zien op hun beurt kans met New York City FC, afgekort NYCFC, hun reputatie te vergroten in de Verenigde Staten. Niet toevallig spelen de NYCFC-spelers binnenkort in het stadion van de Yankees en in lichtblauwe shirts met witte broekjes, oftewel de kleuren van City. Het is meteen duidelijk wie de biologische ouders zijn van de club.

'Dit land is hard op weg een krachtige en gepassioneerde voetbalnatie te worden', zei Garber anderhalf jaar geleden tijdens de persconferentie waarop de oprichting van de club werd aangekondigd. 'Door deze twee organisaties samen te brengen, kunnen we dit momentum vasthouden en brengen naar de belangrijkste stad van de wereld.'

Het Amerikaanse voetbal staat met New York City FC volgens hem voor een keerpunt. Het enthousiasme is vergelijkbaar met de stemming rond de komst van David Beckham naar Los Angeles Galaxy in 2007. De Engelse sterspeler zou de sport in zijn eentje naar het hoogste podium brengen in de VS, was de verwachting destijds.

Toch verbleekt de populariteit van voetbal nog altijd bij die van andere grote sporten in de VS, zoals honkbal, American football en basketbal. Daar heeft ook Beckham in zijn vijf jaar in LA geen verandering in kunnen brengen.

Volgens Thomas Rongen, Nederlander en al ruim 35 jaar actief in het Amerikaanse voetbal, eerst als speler en nu als coach met vier MLS-clubs op zijn cv, is ook niet te verwachten dat Amerikanen plotseling voetbalfans worden. De sport groeit, maar al te snel gaat dat niet. Hij noemt de entree van een club als New York City FC in de MLS wel een positieve ontwikkeling.

David Beckham bij de Los Angeles Galaxy. Beeld ap
David Beckham bij de Los Angeles Galaxy.Beeld ap

Extra impuls

Rongen verwacht dat de club een extra impuls kan geven aan de competitie, allereerst omdat ze in de regio New York gaat spelen. Met 20 miljoen inwoners zijn de stad en haar agglomeraties een belangrijke markt voor de competitie. Het is volgens hem de vruchtbaarste voetbalgrond van de VS.

'Dat komt door de demografische diversiteit in die regio', zegt Rongen. 'Mensen hebben er passie voor voetbal, deels dankzij hun voorouders uit Europa. Als Europese topclubs oefenduels spelen in New York, zitten stadions gegarandeerd vol.'

Verder krijgt de club met Jason Kreis een Amerikaanse coach die ook als MLS-speler succesvol was. Die Amerikaanse identiteit spreekt fans aan, meent Rongen. Hij weet uit ervaring hoe belangrijk het is dat een MLS-club een eigen identiteit heeft.

In 2005 was de Nederlander coach van Chivas USA in het jaar dat de ploeg debuteerde in de MLS. De club was opgericht als zustervereniging van de Mexicaanse topclub Chivas Guadalajara. Aan het einde van vorig seizoen stapte de Amerikaanse tak alweer uit de competitie. De reden? Slechte prestaties en vooral een identiteitsprobleem, waardoor het lastig bleek de supporters naar het stadion in een voorstad van Los Angeles te lokken.

Rongen: 'De club moest de Mexicaanse gemeenschap in Los Angeles aanspreken, alleen die wist niet wat ze met Chivas aan moest. Er liepen namelijk nogal wat gringo's op en naast het veld. Verder waren de van Guadalajara gehuurde spelers niet goed genoeg om indruk te maken. Het ging vanaf de eerste dag moeizaam.'

Rongen verwacht ook sportief een soepelere start voor NYCFC, vooral omdat het de club is gelukt, dankzij de aantrekkingskracht van New York en haar steenrijke ouders (volgens cijfers van zakenblad Forbes zijn de Yankees en City gezamenlijk zo'n 3 miljard euro waard), twee Europese topspelers naar The Big Apple te lokken: de Spaanse spits David Villa en de Engelse middenvelder Frank Lampard.

Frank Lampard. Beeld afp
Frank Lampard.Beeld afp

Lampard ja of nee

Wel maakt de transfer van de Brit duidelijk dat de MLS nog een lange weg te gaan heeft, wil de strijd op gelijke hoogte komen met de andere grote sportcompetities in de VS.

Lampard zou voor de start van het Amerikaanse seizoen 'op huurbasis' spelen voor Manchester City. Rond de jaarwisseling maakten club en speler bekend dat hij het seizoen afmaakt in Engeland, waardoor hij de seizoenstart in de VS mist en pas in de zomer aansluit bij NYCFC.

Het is een signaal aan de MLS 'dat het de enige grote competitie in de VS is die niet de grootste en beste atleten aantrekt', schreef de krant New York Daily News begin deze maand. Ook Rongen betitelt het besluit van City en Lampard als 'niet goed'. 'Op die manier blijft de competitie een minderwaardig aura houden. Die trend moet worden gekeerd.'

Hij heeft er wel vertrouwen in dat het uiteindelijk goed zal komen met de MLS. Toen Rongen in 1980 samen met onder anderen Johan Cruijff bij de Washington Diplomats speelde, was voetbal vooral een rage in Amerika, zegt hij. 'Er waren wel veel topspelers, maar het was letterlijk en figuurlijk het Wilde Westen. Er was geen visie. Dat is veranderd. Voetbal is in de sportcultuur opgenomen.'

Belangrijkste katalysators van die trend zijn volgens hem de WK-toernooien waar de VS sinds 1990 onafgebroken aan hebben deelgenomen. Rongen: 'De Amerikanen houden van zulke evenementen. Dan staan ook de honkbalfans opeens op de banken. De oprichting van een club als New York City FC is in dat proces weer een nieuwe stap om de massa te bereiken. Er zit nog ontzettend veel rek in. De beste spelers komen dan vanzelf wel naar Amerika.'

Een stadion, maar waar?

New York City FC heeft haar eerste MLS-seizoen het stadion van medeoprichter en honkbalclub New York Yankees als thuishaven. De Yankees bieden NYCFC een onderkomen tot de club toestemming krijgt voor het bouwen van een eigen stadion in een van de vijf wijken van New York. Dat is een slepend proces en heeft tot gevolg dat komend seizoen voor elk thuisduel van NYCFC de bruine klei en de werpheuvel in Yankee Stadium worden vervangen door krijtlijnen en gras. De transformatie van honkbal- naar voetbalstadion duurt drie dagen. De competitieschema's van de clubs worden op elkaar afgestemd. In de MLS zijn dit jaar naast Frank Lampard en David Villa ook topspelers als de Braziliaan Kaká (Orlando City) en Liverpool-legende Steven Gerrard (Los Angeles Galaxy) te bewonderen.

Meer over