Motorcrosser Jeffrey Herlings is het beest in hem de baas, ook in de koningsklasse

Vaak zat motorcrosser Jeffrey Herlings zichzelf in de weg. Maar hij heeft geleerd, blijkt uit zijn zeges in Valkenswaard.

De wijsvinger in de lucht, de winst is binnen voor Jeffrey Herlings. Beeld null
De wijsvinger in de lucht, de winst is binnen voor Jeffrey Herlings.

Vrieskou, een val in de kwalificatie en de druk van een wereldkampioenschap. Veel had motorcrosser Jeffrey Herlings (23) kunnen vellen bij zijn thuisrace in Valkenswaard. Het gebeurde niet. Met twee zeges toonde hij zich een waardige kandidaat voor de wereldtitel op het hoogste motorcrossniveau.

Voor de eerste manche beukte Herlings zondag twee keer ongeduldig met zijn voorband tegen het starthekje, dat een minuut later zou neervallen. Hij toonde een glimp van het ongedurige beest dat permanent in hem huist. Het bezorgde de Brabander drie wereldtitels in de MX2 (klasse tot 250cc), het motorcrossniveau onder de koningsklasse MXGP (met de zware 450cc-motoren).

Die ongedurigheid leverde hem geregeld malheur op. Een gebroken bovenbeen stelde in 2014 zijn overstap naar de topklasse uit. Een jaar later leidde een heupkwetsuur tot nieuwe vertraging. Vorig seizoen maakte hij eindelijk de overstap naar de MXGP, maar beleefde hij een valse start. In de voorbereiding viel hij in Italië op zijn hand, waardoor hij een middenhandsbeentje brak. Hij kon amper trainen. Tien dagen voor de seizoenstart in Qatar lag hij nog op de operatietafel.

Toch startte hij aan het seizoen. In de eerste races was Herlings veldvulling. Er ontstond zelfs even twijfel: was de kroonprins van de motorcross wel goed genoeg? De twijfel verdween toen hij gedurende het seizoen fitter raakte en de prestaties beter werden. Herlings won nog twaalf races en finishte als tweede in de WK-stand, achter negenvoudig wereldkampioen Antonio Cairoli (32).

Berekenender

Documentairemaker Arno van den Brink volgt de loopbaan van Herlings vanaf het eerste moment op de voet en maakte onder meer een film over hem. Volgens hem heeft Herlings veel geleerd van vorig seizoen. Hij zag hem dit jaar in voorbereidingswedstrijden minder risico's nemen: 'Jeffrey wilde altijd winnen. Vorig jaar zag hij dat dat in de MXGP simpelweg niet kan. Het niveau is te hoog. Hij rijdt nu berekenender.'

Van een echte strijd om de wereldtitel tussen Herlings en Cairoli was vorig seizoen geen sprake. Deze jaargang is het anders. Twee weken geleden in Argentinië was bij de eerste race van het seizoen meteen duidelijk dat de twee rijders met kop en schouders boven de rest uitstaken. Cairoli won de eerste manche voor Herlings. De tweede manche was voor Herlings. Daarmee greep hij de leiding in de WK-stand.

En dus ging de jonge motorcrossmiljonair in Valkenswaard, op het door hem geliefde zandcircuit op zo'n twintig minuten rijden van zijn geboorteplaats Geldrop, voor het eerst met het rode startnummer van de WK-leider in de koningsklasse van start. Alle ogen waren op hem gericht in de twee manches van elk een half uur, plus steeds twee ronden van 1.550 meter.

Herlings domineerde in de trainingen. Maar in de kwalificatie ging het mis. Hij ging onderuit op een bultensectie. Bij de twee wedstrijden op zondag mocht hij pas als negentiende van de veertig rijders van start. Daar kwam bij dat het in Valkenswaard ijzig koud was. De oostenwind deed de gevoelstemperatuur dalen tot onder het vriespunt. 'Voor het eerst in mijn loopbaan haatte ik motorcross', zei Cairoli.

Het weer, zijn slechte startpositie en de druk van het WK: in het verleden was die combinatie van factoren voldoende om Herlings in de war te brengen. Met een glorieuze zege of noodlottige val tot gevolg. Zondag niet. Kundig en geduldig manoeuvreerde hij door de groeven, sprong hij over bulten en slalomde hij langs tegenstanders. In de eerste manche lag hij na één bocht al zesde. Hij gebruikte zijn overvloed aan kracht slim. Herlings reed spectaculair als het moest en saai als het kon. Hoogtepunt was de actie waarmee hij Cairoli aan het slot van de tweede manche verschalkte. Herlings plaatste zijn motor in een binnenbocht brutaal naast die van de Siciliaan. 'Dit kan niemand, dit is iemand van een andere planeet', riep de circuitomroeper verbouwereerd na die actie. Met zijn linker wijsvinger in de lucht kwam Herlings over de finish bij de tweede manche.

Jeffrey Herlings in actie op het Limburgse parcours Beeld null
Jeffrey Herlings in actie op het Limburgse parcours

'Vroeger zou ik iets gekker zijn geworden als ik zo slecht startte en mijn grootste concurrent op één zag wegrijden', zei Herlings zondagavond. 'Nu had ik er wel vrede mee. De tweede plek was ook niet erg geweest. Om een kampioenschap te winnen moet je constant zijn en soms genoegen nemen met iets minder.'

In de WK-stand staat Herlings nu op 97 punten, zes meer dan Cairoli. Maar de Italiaan weet als geen ander dat een seizoen 38 manches telt . Hij oogde zondag allesbehalve terneergeslagen. Cairoli: 'Ik ben blij met dit resultaat. Jeffrey is op deze baan altijd heel goed. Het zou mooi zijn als we het hele seizoen zo tegen elkaar kunnen strijden.'

Herlings deelt die wens. Hij heeft één voordeel. Herlings: 'Ik kan nog veel meer leren van hem dan hij van mij.'

Meer over