'Moneyball-nachtmerrie' is World Series-kampioen

Ned Yost, coach van Kansas City Royals, is atypisch in de Amerikaanse honkbalwereld. Toch waren het zijn spelers die in de nacht van zondag op maandag de World Series wonnen, ten koste van New York Mets. Voor het eerst in dertig jaar konden fans van de club uit Missouri weer eens juichen om een honkbaltitel.

Ned Yost krijgt de traditionele sportdrankdouche na het winnen van de World Series. Beeld getty
Ned Yost krijgt de traditionele sportdrankdouche na het winnen van de World Series.Beeld getty

De rol van Yost in dat succes is niet te negeren. De 61-jarige honkbalcoach is namelijk een tegenhanger van het in de Major League populaire Sabermetrics, beter bekend als het Moneyball-principe. Met dat principe wordt honkbal op een cijfermatige manier benaderd. Elke kans op falen wordt uitgebannen en statistieken worden omarmd.

Ned Yost. Beeld ap
Ned Yost.Beeld ap

Virtuele pinata

Yost laat Royals-spelers allerlei dingen doen waar Moneyball-aanhangers nachtmerries van krijgen. Honken stelen? Doen, zegt Yost. Het vaak slaan op ballen of opofferingsstootslagen zijn andere zaken die niet in Moneyball-handleidingen voorkomen. Yost laat het allemaal aan zijn spelers.

De Royals-coach vaart veel liever op zijn honkbalgevoel dan op cijfers. Dat gaat overigens niet altijd goed. Met name als gaat om het husselen van slagmannen in de pikorde of het wisselen van werpers tijdens wedstrijden. 'De meest bekritiseerde coach in de Major League', of een 'virtuele pinata' schreven Amerikaanse media regelmatig als de sociale media ontploften na een misstap van Yost.

Gevoelscoach

Als miljoenen tv-kijkers willen dat Yost een werper vervangt, doet hij het niet. Als iedereen er niet op rekent, doet hij het wel. Bijvoorbeeld tijdens de World Series vorig jaar, toen coachfouten van Yost als belangrijke oorzaak werden aangewezen voor de uiteindelijke ondergang van de Royals in wedstrijd zeven tegen San Francisco Giants.

Yost veranderde alleen niets aan zijn intuïtieve coachstijl. Zo zette hij korte stop Alcides Escobar dit seizoen op de eerste plek in zijn slagorde. Volgens cijferfetisjisten komt Escobar gezien zijn slagpercentages veel te weinig op een honk om die plek te verdienen. Yost trok zich niets aan van die kritiek. Zijn gevoel bij een speler is belangrijker dan de cijfers die hij bij hem noteert. Hij kreeg gelijk. In de World Series tegen de Mets was Escobar een van de gevaarlijkste slagmannen van de Royals.

null Beeld afp
Beeld afp

The New York Times publiceerde begin deze maand in haar magazine een profiel van vijf pagina's over Yost. Daarin wordt hij beschreven als een coach, zoals er eigenlijk geen eentje meer is in de Major League. Hij is een coach uit een andere tijd, aldus auteur Bruce Schoenfeld. 'Hij omarmde falen.'

Yost verschilt van zijn collega die aan het roer staat bij bijvoorbeeld New York Yankees, Joe Girardi. Girardi heeft een bouwkundediploma, is dol op cijfers en heeft naar verluidt twintig mensen in dienst om statistieken bij te houden. Yost groeide op in het noorden van Californië en wist meteen dat hij zijn leven wilde wijden aan honkbal, ook al had hij niet het natuurlijke talent dat veel Major League-spelers bezitten. Als speler blonk hij nooit uit, maar hij speelde wel vijf jaar in de Major League.

null Beeld ap
Beeld ap

Strijders

Als coach begon Yost bij Atlanta Braves. Hoofdcoach werd hij voor het eerst in 2003 bij Milwaukee Brewers, waar hij vijf jaar aan het roer stond. Daarna kwam Kansas City Royals op zijn pad.

Wat terugkomt in de loopbaan van Yost is dat hij zich nooit uit het veld liet slaan door tegenslagen. Als coach zoekt hij naar spelers die over dezelfde karaktereigenschap beschikken. Hij contracteerde honkballers die op het oog misschien niet de beste papieren hadden, maar waar hij wel een goed gevoel bij had.

Hij gaf spelers vertrouwen door ze bijvoorbeeld te laten staan als ze fouten maakten of Yost bracht onervaren spelers in het veld als de wedstrijd op het spannendst was. Dat ging ook weleens mis, waarna hij weer een lading kritiek kreeg. 'Maar dat deed ik om spelers ervaring op te laten doen, zodat wanneer we strijden voor een kampioenschap ze weten hoe het moet', zei Yost in het artikel van The New York Times.

Spelers die slaagden voor het Yost-examen kregen zijn zegen. Hij laat ze vrij, binnen en buiten het veld. Ze mogen slaan op elke bal die ze denken te kunnen raken. Voor Yost telt namelijk alleen dat ze ten koste van alles willen winnen. Zo maakte hij van de Royals een team vol strijders dat nooit opgeeft. De club maakte er in de World Series tegen de Mets een handelsmerk van om terug te komen van achterstanden in de laatste innings.

Toen Yost vorig jaar als eerste Major League-coach ooit zijn eerste acht wedstrijden in de play-offs won, werd hem gevraagd of hij nog terug wilde slaan naar zijn criticasters. 'Dat heb ik niet nodig', zei hij. 'Mensen bekritiseren me constant. Ik ben de domste coach ooit in het honkbal. Ik vind het prima.' Yost is ongrijpbaar, zelfs voor de statistici die hopen alles te verklaren.

null Beeld ap
Beeld ap
Meer over