'Met minder vet kan ik verder vliegen'

Dwight Phillips is tien kilo kwijt en hoopt als eerste mens verder dan negen meter te springen...

Dwight Phillips let op zijn gewicht. Het moet van zijn coach. ‘Fat don’t fly’, zei die twee jaar geleden, voordat hij de verspringer onder zijn hoede nam. ‘Vet vliegt niet.’

De waarschuwing kwam als een schok voor de ijdele Amerikaan. Hij was trots op zijn gespierde lichaam, dat hij graag showde op het strand. Hij moest wennen aan de gedachte dat zijn vetpercentage te hoog was en zijn spieren te geprononceerd. Hij was met dat lichaam tweemaal wereldkampioen en olympisch kampioen verspringen geworden. Met vet viel wel degelijk ver te vliegen, meende hij. ‘Ik dacht: waarom zou ik veranderen? Ik zie er geweldig uit en ik win.’

Toch werd hij geraakt door de opmerking van coach Loren Seagrave. Phillips had het slechtste jaar uit zijn loopbaan achter de rug. Door een spierscheuring plaatste hij zich niet voor de Olympische Spelen van Peking. Hij overwoog te stoppen omdat hij dacht over zijn hoogtepunt heen te zijn. ‘Mijn necrologie was geschreven. De begrafenisondernemer had mijn organen verwijderd en ik was dood.’

Alleen Seagrave geloofde nog dat hij als eerste mens negen meter ver kon springen. Mits Phillips voor zijn aanpak zou kiezen.

De 32-jarige atleet dacht niet lang na over het aanbod van de gelouterde universiteitscoach en sportondernemer. Hij raakte tien kilo kwijt en presteerde vorig jaar als een herboren atleet. Hij verbeterde zijn persoonlijke record tot 8.74, de vijfde afstand ooit gesprongen. Bij de WK atletiek in Berlijn veroverde hij zijn derde wereldtitel.

‘Ik ben net goede wijn. Hoe ouder ik word, hoe beter ik presteer’, zegt Phillips met een brede grijns. Hij doet zondag in Hengelo mee aan de FBK Games.

Phillips is opgebloeid onder Seagrave, erkent hij. Voor het eerst in zijn loopbaan voelt hij zich verspringer. Voorheen was hij vooral sprinter die zich op verspringen had gestort bij gebrek aan topsnelheid. Zijn persoonlijk record op de 100 meter is 10,06. Op de 60 meter, de lengte van de aanloop bij verspringen, heeft hij 6,47 staan. Dat is de 18de tijd ooit.

Phillips: ‘Ik vertrouwde altijd op mijn snelheid en kracht. Ik wist dat ik veel technische gebreken had, maar niemand kon me vertellen hoe ik die moest bestrijden. Seagrave heeft mij veranderd in een gracieuze verspringer.’

De trainer heeft zijn kijk op atletiek veranderd. ‘Mijn lichaam was volledig uit balans. Ik zorgde er niet goed voor, liet me nooit masseren en deed niet aan fysiotherapie. Ik was een maniak. Ik trainde iedere dag. Als ik van een coach moest rusten, dook in achter zijn rug om het krachthonk in. Ik haatte rusten. Ik was bang dat anderen mij voorbij zouden streven.’

Nu doet Phillips middagdutjes. Hij eet gezonder. ‘Ik voel me beter en ik presteer veel constanter op een hoog niveau.’

Volgens Seagrave is Amerikaan een natuurtalent. Hij stond versteld over de snelheid waarmee Phillips zijn technische aanwijzingen oppikte. Het lukt oudere, succesvolle sporters zelden om hun werkwijze te veranderen.

Het wereldrecord van Mike Powell (8.95 uit 1991) ligt volgens de atleet en coach binnen bereik. Uit metingen van Seagrave is gebleken dat Phillips op de laatste meters voor de afsprong dezelfde sprintsnelheid bereikt als de wereldrecordhouder.

Phillips gelooft dat hij kan profiteren van de sterke concurrentie in het verspringen. Hij en olympisch kampioen Irving Saladino zijn aan elkaar gewaagd. Hun persoonlijke records schelen slechts een centimeter (8.74 om 8.73). Bijna twintig jaar na de strijd tussen Mike Powell en Carl Lewis is de tijd volgens hem rijp om nieuwe grenzen te verkennen.

‘Powell en Lewis waren exceptionele atleten. Daarom heeft het lang geduurd. Maar vorig jaar was een van de betere verspringjaren van het afgelopen decennium. Er wordt weer constant 8.50, 8.60 en 8.70 gesprongen. We hebben de coaches, we hebben de juiste atleten. Als je goede atleten weet samen te brengen, kunnen daar geweldige prestaties uit voortvloeien.’

Toch probeert Phillips zo min mogelijk te denken aan het wereldrecord. Het is ballast, die mogelijk nog hinderlijker is dan overgewicht. Hij heeft het mantra van zijn coach in zijn oren geknoopt. ‘Het is in elke wedstrijd mogelijk dat je het wereldrecord verbetert, maar zodra je probeert het wereldrecord te verbeteren, zal het je niet lukken.’

Meer over