Megaster Bryant met Lakers onderuit in play-offs

Kobe Bryant heeft zijn ploeg, LA Lakers, niet kunnen behoeden voor uitschakeling in de play-offs van het Amerikaanse basketbal. Phoenix Suns gaat door naar de kwartfinale....

Kobe Bryant, de scherpschutter van Los Angeles Lakers, mag graag geschiedenis schrijven. Zo was hij het afgelopen seizoen de productiefste speler van de Amerikaanse basketbalcompetitie, met een gemiddelde van 35,4 punten per wedstrijd. In januari zette hij een schokkende prestatie neer: 81 punten in één match. Alleen de legendarische Wilt Chamberlain scoorde in 1962 meer.

Maar zaterdagavond schreven Bryant en zijn ploeg een ongewenst soort geschiedenis. In de eerste ronde van de play-offs ging LA Lakers zaterdag onderuit in de zevende wedstrijd tegen Phoenix Suns: 121-90. Zo werd Phoenix de achtste ploeg die ooit een best of seven won, na met 3-1 te hebben achtergestaan. En de derde ploeg ooit die dit klaarspeelde, nadat de eerste drie duels op rij waren verloren.

Bovendien gaat Los Angeles Clippers voor het eerst in de historie wél naar de tweede ronde van de play-offs, en dus niet de machtige en populaire stadsgenoot. ‘Het is triest om te zien’, zei een TV-commentator, ‘hoe de grote Bryant historisch heeft gefaald.’

Maar de ster, die een onervaren team om zich heen had, legde uit dat het een ‘organisch moment’ in een ‘evolutie’ van de club was. In het verlies van de zesde wedstrijd redde hij nog bijna de eer door vijftig punten op het bord te zetten. Zaterdag weigerde Bryant om de status van sterveling te ontstijgen: ‘Als we terug zouden komen in zo’n soort wedstrijd, dan moet iedereen bijdragen.’

Phoenix had wat Bryant wilde. De opponent had zaterdag zeven spelers met meer dan tien punten. Zo is Phoenix dit seizoen de meestscorende ploeg van de NBA geworden.

Volgens overtuigde Texanen zal de aanstaande landskampioen wederom uit het westen des lands komen. San Antonio Spurs, de regerend kampioen, heeft met Tim Duncan, de Franse spelverdeler Tony Parker en de Argentijn Manu Ginobili een kern die elke tegenstander nog steeds aan lijkt te kunnen.

De tegenstander van de Spurs in de kwartfinale is Dallas Mavericks, waar de Duitser Dirk Nowitzki schittert. En Suns-spelverdeler Steve Nash is voor de tweede keer op rij de meest waardevolle speler van het seizoen. Met zijn consorten in Phoenix oogt ook hij onverslaanbaar, zoals Kobe Bryant heeft moeten erkennen.

Niet dat de oostelijke divisie zwak te noemen is. Cleveland Cavaliers heeft geen grote reputatie, maar wel LeBron James. De jonge forward speelt schaamteloos met nummer 23, het nummer dat ooit bij Michael Jordan hoorde. James loosde zijn ploeg langs Washington met knappe passes, vliegende dunks en ruim 35 punten per wedstrijd.

Cleveland treft in de tweede ronde Detroit Pistons. Die geoliede machine presteerde als beste in de competitie, met 64 overwinningen en slechts 18 verliespartijen. De club speelde vorig jaar in de (verloren) finale en won in 2004 de titel.

Detroit was eind jaren tachtig, begin jaren negentig een machtige ploeg. Met een verstikkende defensie werd de jonge Michael Jordan destijds geneutraliseerd, totdat hij met Chicago Bulls in 1991 de titel pakte. Opnieuw verdedigt Detroit anno 2006 keihard. Ditmaal heet de dreiging James, met datzelfde nummer 23.

De winnaar krijgt Miami Heat of New Jersey Nets tegenover zich. Ook in die serie valt spanning en spektakel te verwachten. Miami heeft een imposant duo in huis, met spelverdeler Dwyane Wade, maar New Jersey zint op wraak.

Vorig jaar werd de ploeg van Jason Kidd – nog steeds een van de beste spelverdelers in de NBA – door Miami vernederd in de eerste ronde van de play-offs. New Jersey heeft echter een sterk team met de dunkende showman Vince Carter, met Richard Jefferson en de kalme maar effectieve center uit Servië, Nenad Krstic.

Meer over