Martin komt in thriller terug uit hopeloze positie

Op de tiende dag van de US Open ontdekte het Amerikaanse publiek een nieuwe held, eentje met een verpletterende service en een leeuwenhart....

Todd Martin kwam pas tot leven op een moment dat Rusedski hem in een onwrikbare houdgreep leek te hebben. De Brit genoot een 2-0 voorsprong in sets en mocht bij 5-4 in de derde set voor de winst serveren, toen de Amerikaan alsnog ongenadig terugbeet en de balans weer in evenwicht bracht. En vervolgens stuntte Martin in de vijfde set opnieuw door een 4-1 achterstand om te buigen in een zege: 5-7, 0-6, 7-6, 6-4, 6-4.

Pas na zijn laatste krachtsexplosie, een winnende service, leek Martin uit zijn roes te ontwaken en kwamen de emoties los. 'Eigenlijk had ik me al verzoend met de nederlaag. Het enige waar ik aan dacht was om eervol verslagen te worden. En opeens kreeg ik het ritme te pakken.' Ook Rusedski had geen passende verklaring voor het absurde scoreverloop. 'Wat valt er te zeggen? Martin heeft niet gewonnen, ík heb verloren.'

Rusedski's lezing omvatte slechts de halve waarheid. De Engelsman verzuimde inderdaad tot tweemaal toe de strop rond de hals van zijn opponent aan te trekken, maar minstens zo cruciaal voor de kentering in de wedstrijd was Martins gave om in de hachelijke fases zijn spel naar een hoger niveau te tillen. In de vijfde set sloeg de Amerikaan tachtig procent van zijn eerste services in, een zeldzaam hoge score in toptennis.

Bovendien wist Martin zich gesterkt door de herinnering aan een eerdere narrow escape tegen Rusedski. 'Ik weet nog dat we in Memphis ook een keer tegen elkaar gespeeld hebben, een paar jaar geleden. Ook toen serveerde Rusedski voor de overwinning. Ik sloeg een paar goede returns, hij raakte van slag, en ik won. Dat ging in de derde set door me heen: probeer een paar goeie returns te slaan, zodat Greg nerveus wordt.'

Het publiek bleek een even doorslaggevende factor. Hoewel het immense Arthur Ashe Stadium slechts voor een kwart gevuld was, bleek de schaamteloze, doch hartstochelijke wijze waarop de fans partij kozen van sterke invloed op beide spelers. Martin voelde de adrenaline naar eigen zeggen stromen, terwijl bij Rusedski de irritaties en ergernissen gaandeweg de overhand kregen. Meermalen beklaagde de Engelsman zich bij de scheidsrechter.

Volgens Rusedski was de scheidsrechter zelfs geïntimideerd door het chauvinisme op de tribunes. 'Ik weet dat de scheidsrechter mensen niet kan dwingen, maar hij had ze op z'n minst kunnen vragen stil te zijn tijdens mijn servicegames. Als ik een bal miste, of een dubbelfout sloeg, begon het publiek te klappen. De scheidsrechter heeft ze niet één keer gevraagd om daarmee te stoppen, dat is belachelijk.'

De overwinnig biedt Martin in de herfst van zijn carrière vermoedelijk een laatste kans zijn conduitestaat te verrijken met een grote titel. Met zijn brute kracht leek hij zich meermalen een weg naar de eregalerij van een grandslam te banen, maar op de valreep schoot hij vaak een fractie te kort. Bovendien speelden blessures hem veelvuldig parten. In 1997 hield een chronische kwetsuur aan de elleboog hem maanden aan de zijlijn.

Een verloren finale, Australië 1994, vormde tot op heden Martins hoogtepunt op het grandslam-podium. Drie jaar geleden verspeelde hij in de halve finale van Wimbledon tegen Washington een 5-1 voorsprong in de vijfde set, waarna Krajicek zijn stempel op het toernooi drukte. In New York ogen deze week de perspectieven voor Martin gunstiger. De Tsjech Dosedel, ver opgerukt dankzij de afzeggging van Sampras, is zijn volgende tegenstander.

Rusedski geeft zijn overwinnaar weinig kans. 'Niet omdat Martin geen goede speler is, absoluut niet. Maar deze vijf set hebben hem heel veel energie gekost. Hij is aan het einde van zijn krachten, dat breekt hem op.' Zelf wil Martin vooralsnog van geen wijken weten. 'Deze overwinning geeft me juist een kick. Misschien is Agassi de favoriet, maar ik voel me zelfs tegen hem niet kansloos.'

Alvorens Agassi in een mogelijke finale te treffen, dient Martin af te rekenen met zijn rivalen in de bovenste helft van het speelschema. Vandaag wacht hem in de kwartfinale Dosedel, waarna hij eventueel in de halve finale op de winnaar van het duel Kuerten-Pioline stuit. Pioline bereikte in New York al eens de finale, in 1993 toen hij verloor van Sampras, en Kuerten verkeert in grootse vorm.

Bovenal is Kuerten nog fris. Zijn tegenstander Norman moest in de vierde ronde met een rugblessure de strijd staken en in de drie duels daarvoor hoefde Kuerten pas een set af te staan. Martin speelde reeds twee vijfsetters en een viersetter. Voor hemzelf is dat vooralsnog een inspiratiebron. 'Als dat de enige manier is om te winnen, okay, I'll take that.'

NEW YORK: US Open: mannen, vierde ronde: Martin (VS/7)

Rusedski (GB/9) 5-7, 0-6, 7-6, 6-4, 6-4, Dosedel (Tsj)

Novak (Tsj) 6-4, 7-5, 5-7, 7-5.

Dubbelspel, kwartfinale: Bhupathi/Paes (India/1)

Ellwood/Tebbutt (Aus) 6-3, 6-4; halve finale: Bhupathi/Paes

Prinosil/Olchovski (Dui/Rus) 6-4, 6-3, Lareau/O'Brien (Can/VS/11)

Björkman/Byron Black (Zwe/Zim/7) 6-4, 7-6.

Vrouwen, kwartfinales: Davenport (VS/2)

Pierce (Fr/5) 6-2, 3-6, 7-5, Venus Williams (VS/3)

Schett (Oos/12) 6-4, 6-3.

Dubbel, kwartfinale: Neiland/Sanchez-Vicario (Let/Sp/6)

Horn/Po (ZA/VS) 1-6, 6-1, 6-4.

Meer over