Londense chique versus de nieuwe rijken

Stedenderby's zijn normaliter al zwaarbeladen. Stedenderby's in de Champions League zijn mega-evenementen.

Vanavond strijden de Londense giganten Arsenal en Chelsea - de nummers één en twee van de Premier League - voor een plaats in de halve finale. Het is de vierde keer in de geschiedenis dat ploegen uit dezelfde stad tegen elkaar in actie komen in de belangrijkste Europa Cup. De andere drie vonden plaats in Madrid in 1959, in Barcelona in 1966 en vorig jaar tussen AC Milan en Internationale.

Maar hoewel de media de wedstrijden proberen op te kloppen, gaat de rivaliteit tussen Arsenal en Chelsea niet zo ver als die tussen AC en Inter, Atletico en Real, Celtic en Rangers of zelfs Liverpool en Everton. De belangrijkste rivaal van Arsenal in de eigen stad is eigenlijk de noord-Londense buurman Tottenham en die van Chelsea de west-Londense buurtgenoot Fulham.

'Toevallig voeren nu Arsenal en Chelsea de boventoon. Maar Londen kent meer grote clubs met een rijke historie. Ik noem maar Tottenham en West Ham', zegt chef voetbal Ken Dyer van de Londense avondkrant The Evening Standard. Arsenal en Chelsea zijn beide geen echte volksclubs meer. 'Arsenal is een ouderwets chique vereniging, Chelsea was de club van de arbeidersklasse, maar is nu het bezit van de nouveaux riches', zegt Dyer.

In andere steden had iedereen zich in de handen gewreven over een dergelijke derby. In Londen niet. Zowel Arsenal als Chelsea noemden de loting een anti-climax. 'Het leuke van de Champions League is om te spelen tegen een ploeg uit een ander land', stelt Arsenal vice-president David Dein teleurgesteld vast. 'We wilden niet graag tegen ze spelen. We hadden liever gehad dat onze fans hun paspoorten hadden kunnen gebruiken', zegt Chelsea's clubsecretaris David Barnard.

Arsenal is favoriet. Hoewel de ploeg onomstreden het mooiste voetbal van Engeland speelt en afgelopen weekeinde een uniek record van Leeds uit 1973 evenaarde door 29 competitiewedstrijden ongeslagen te blijven, wordt door velen stilletjes gehoopt op een overwinning voor Chelsea. Dankzij de Russische miljoenen lijkt eindelijk een ploeg in staat de al tien jaar durende hegemonie van Arsenal en Manchester United te doorbreken.

De voortekenen voor Chelsea zijn echter minder hoopgevend. Claudio Ranieri's team heeft dit jaar al drie keer verloren van Arsenal - twee keer in de premiership en één keer in de FA Cup. 'De laatste keer dat Chelsea won was in 1998 in de League Cup. Toen zat Ruud Gullit nog tijdens de eerste wedstrijd op de bank', aldus Kyer.

Ondanks de tweede plek in de competitie en de kwartfinaleplaats in de Champions League rommelt het bij Chelsea. Bijna alle spelers zijn onzeker van hun plaats. Jerrel Hasselbaink, die al gedreigd heeft weg te gaan, zal zich vanavond vrijwel zeker - al dan niet licht geblesseerd - op de bank moeten verbijten.

Eigenaar Abramovitsj is daarnaast druk doende de poten onder de stoel van manager Ranieri weg te zagen. Op Stamford Bridge zoemen de namen van allerlei kandidaten voor de opvolging rond: van de Engelse bondscoach Sven-Goran Eriksson tot Bayer-trainer Hitzfeld, Roma's Capello, AC Milan's Ancelotti en Ronald Koeman.

Arsenal speelt al het hele seizoen als een geoliede machine. Dennis Bergkamp blijkt zich nog makkelijk aan de superieure vorm van Henry en Pires op te kunnen trekken en zinspeelt al weer op een verdere verlenging van zijn carriere. Met een magistraal doelpunt en een subtiele voetbeweging was de Nederlander zaterdag de uitblinker.

Als er dan toch iemand blij is met de derby is het Dennis Bergkamp. De Nederlander kan vandaag lopend naar een uitwedstrijd in de Champions League.

Meer over