Kroaten verslaan Nederlanders nipt op EK basketbal

Een basketbalwedstrijd tussen Nederland en Kroatië is als David tegen Goliath, maar dan beiden in de sport van de lange mannen. Lange tijd leek Nederland op het EK in Zagreb op weg naar een sprookje tegen een ploeg met meerdere NBA-spelers in de gelederen. Uiteindelijk eindigde de wedstrijd in het voordeel van de Kroaten (78-72).

Lisette van der Geest
Nederlander Robin Smeulders met de bal in zijn handen. Beeld ap
Nederlander Robin Smeulders met de bal in zijn handen.Beeld ap

Een stadion vol luidruchtige Kroaten is geen garantie op succes. Maar een afwezigheid van minder dan 25 jaar op een EK is tevens geen reden voor onderschatting, luidde de boodschap die Nederland woensdagavond duidelijk overbracht.

Wie had dat gedacht, na de toch al onverwachtse plaatsing voor het EK een jaar geleden? Niemand. 'Dat we alle wedstrijden binnen tien punten van de andere ploegen zitten verbaast mij niet', zei bondscoach Toon van Helfteren na afloop. Alvorens de lach op zijn gezicht doorbrak. 'Nee, ben je gek. Dit hadden wij nooit verwacht. Af en toe stoten assistent-coach Sam Jones en ik elkaar aan omdat we zo positief verrast zijn met wat we zien.'

Wereld van verschil

Worthy de Jong, de man die een dag eerder door wereldbasketbalbond FIBA werd uitgeroepen tot een van de vijf beste spelers van dinsdag en daarmee tussen vier NBA-spelers stond, baalde na afloop echter. 'We hadden horen te winnen. We zijn nu zo ontzettend goed. Dat we zo close verliezen van de landen hier laat zien hoe goed we zijn', zei hij.

Alles wat een dag eerder tegen Slovenië niet lukte, ging woensdagavond, zeker in de eerste periode, goed. Dinsdagmiddag zei Van Helfteren teleurgesteld: 'Ze zaten te slapen'. Maar tegen Kroatië niets van dat. Nederland bepaalde het tempo, maakte nauwelijks fouten en het gemak waarmee driepunters gescoord werden was een wereld van verschil in vergelijking met de dag ervoor.

Kenners vreesden een nederlaag van twintig punten tegen het veel sterkere Kroatië. Daarentegen stond Nederland halverwege de tweede periode met twaalf punten voor. Dit leidde tot de nodige frustratie, maar ook motivatie aan Kroatische zijde, die ijzersterk terugkwamen en zorgden dat ze de rust met vier punten voorsprong ingingen (35-39).

Details

De zwakte van Nederland zit in de kleine fouten die steeds keihard worden afgestraft. 'Die details, daar laten we het op liggen', zegt De Jong. 'Wij hebben hier wel weer een stapje gemaakt. We spelen nu om naar Lille te gaan, naar de tweede ronde. Maar we spelen ook voor de volgende lichting, zodat later namen van basketballers bekend zijn zoals nu de namen van voetballers als Depay en hoe heten ze verder? - Ik kijk geen voetbal, bekend zijn. Voetbal bakt er momenteel geen bal van, het is tijd voor verandering.'

Op de bank zat Henk Norel, de Nederlander die uitkomt in de sterke Spaanse competitie. Met zijn 2.12 meter is Norel de langste van de Nederlandse mannen, maar woensdagavond werd hij gespaard door Van Helfteren, nadat hij een dag eerder met een - naar later bleek - niet ernstige knieblessure uitviel.

De bondscoach weet: donderdagavond spelen de Nederlanders hun laatste wedstrijd in de poulefase, tegen Griekenland, het team dat al zeker is van de eerste plaats in groep C en daardoor de mogelijkheid heeft krachten te sparen en spelers op de bank te houden. Wellicht biedt dat kansen, al zijn ze klein. Een overwinning op titelkandidaat Griekenland is hoogstwaarschijnlijk genoeg voor Nederland om als vierde door te gaan naar de tweede ronde in Lille.

Van Helfteren: 'Natuurlijk hoop ik daarop. Aan de andere kant: zij hebben zo'n niveau, als zij een paar jongens langs de kant laten, is wat blijft staan nog steeds top. Maar wie weet. Wij staan in ieder geval verrekte goed te basketballen.'

Bondscoach Ton van Helferen Beeld epa
Bondscoach Ton van HelferenBeeld epa
Meer over