Krajicek slaat zorgen resoluut van zich af

Na zijn vierde opeenvolgende zege, en zestien aces, zijn volgens Richard Krajicek de littekens van een pijnlijke zomer geheeld, zodat voor hem de US Open nu echt kan beginnen....

In minder dan een uur beukte Krajicek zijn Amerikaanse tegenstander murw en de mentale uitwerking was evident. De koele, zelfverzekerde toon waarop hij het duel analyseerde en zelfs een taxatie maakte van zijn kans op de titel stond in scherp contrast met de zorgen en twijfels die in de eerste week in zijn stem klonken. Het gevoel van 'hulpeloosheid' waarover Spadea sprak, was even illustratief voor Krajiceks machtsvertoon.

Zelf was Krajicek amper verbaasd, maar hooguit 'blij en een beetje opgelucht'. Op de valreep lijkt zijn seizoen toch nog een passende epiloog te krijgen. 'Eindelijk sta ik ze weer goed te raken. Aan mijn inzet en trainingsarbeid heeft het nooit gelegen. Alleen heeft het langer geduurd voor de resultaten kwamen. Meestal krijg ik snel de beloning voor hard werken, dit jaar heb ik er een hele zomer op moeten wachten. Die irritatie en frustratie van de laatste weken is nu wel weg.'

Hoe prematuur misschien ook, een vergelijking met het toernooi van Wimbledon '96 dringt zich op. Ook in het jaar van zijn tot dusver enige grandslam-overwinning kende Krajicek een slechte voorbereiding. Aan de vooravond van dat toernooi overwoog hij zich zelfs af te melden in de veronderstelling dat zijn kansen op succes minimaal waren. Aarzelend en uiterst zuinig in zijn commentaar sloop Krajicek destijds door de eerste drie ronden, om vervolgens in de tweede week op drift te raken.

In dat memorabele toernooi waren Stich en Sampras zijn belangrijkste slachtoffers, twee spelers die in de voorgaande weken nadrukkelijk hun kandidatuur voor de titel hadden gesteld. In New York lijkt een vrijwel identiek scenario voorhanden. Ook nu wachten hem op weg naar een eventuele finale twee gevreesde opponenten, Kafelnikov en Agassi, respectievelijk de nummers drie en twee van de wereldranglijst.

Kafelnikov en Agassi speelden in augustus een hoofdrol in het Amerikaanse hardcourt-circuit en gelden daarom, zeker na het geblesseerd uitvallen van Sampras en titelverdediger Rafter, als uitgesproken favorieten. Bovendien wonnen beide spelers dit jaar reeds een grandslam - Kafelnikov de open Australische titel, Agassi de open Franse. Krajicek won sinds maart niets. Des te opmerkelijker is het dat zowel Kafelnikov als Agassi verkondigen de confrontatie met Krajicek het meest te vrezen.

In de ogen van Kafelnikov is Krajicek één van de grootste talenten die de laatste jaren zijn pad heeft gekruist. 'Als Richard niet zo grillig was, zou hij al veel meer hebben gewonnen. Je mag hem nooit onderschatten. Als hij één keer het ritme te pakken heeft, is hij vaak niet meer te stoppen. Hij kan je vernietigen.' Daar kon Vince Spadea in de vierde ronde van getuigen. 'Ik ben zelden zo weggespeeld. Ik had het gevoel alsof ik door een tornado getroffen werd.'

Die suprematie dankte Krajicek zoals bijna gebruikelijk aan zijn opslag. Zestien aces en een veelvoud aan winners legden het fundament voor zijn overwinning in drie sets (6-2, 7-6, 6-2). De returns die Spadea wel wist te produceren, misten om logische redenen veelal precisie en dreiging en konden door Krajicek derhalve makkelijk worden afgemaakt aan het net. Die harmonie tussen service en volley ontbeerde zijn spel in de drie voorgaande ronden.

De progressie in zijn spel mat Krajicek echter vooral af aan zijn return-games. Elke tweede service van zijn tegenstander benutte hij om ten aanval te trekken, een strategie die in de vorige ronde (tegen Van Lottum) nog gepaard ging met vele missers maar tegen Spadea aan venijn gewonnen bleek te hebben. Diep in de derde set, toen de winst hem al niet meer kon ontgaan, verkoos Krajicek ook enkele keren een rally vanaf de baseline uit te vechten, een test met het oog op de komende confrontaties.

In de kwartfinale wacht hem namelijk een tegenstander die vele wapens ter beschikking heeft. Jevgeni Kafelnikov, de tweevoudig grandslam-winnaar uit Sotsji, geldt als één van de intelligentste schakers in het circuit en dwingt zijn tegenstanders via dodelijke tempoversnellingen vaak tot overgave. In zijn duel in de vierde ronde deed Kafelnikov de Oekraiener Medvedev, eerder dit jaar finalist op Roland Garros, naar adem happen. In de derde set maakte Medvedev geen game meer.

Als één van de weinigen had Krajicek in het verleden vaak een passend antwoord op de listen van Kafelnikov. Van hun zeven voorgaande duels won hij er vier, waaronder de laatste vorig jaar oktober in de finale van Stuttgart. Krajicek vind het naar eigen zeggen 'lekker' om tegen de Rus te spelen. 'Zijn spel ligt me wel, geloof ik. Hij dwingt me op m'n top te spelen. Hij zal wel geprikkeld zijn na de nederlaag van vorig jaar. Nu gaat het echt beginnen. Maar ik geloof dat ik er klaar voor ben, ik hoor d'r weer bij.'

NEW YORK: US Open: mannen, vierde ronde: Krajicek (Ned/12) - Spadea (VS) 6-2, 7-6, 6-2, Kuerten (Bra/5) - Norman (Zwe) 7-6, opgave Norman, Pioline (Fr) - Haas (Dui/14) 6-4, 7-5, 6-3.

Vrouwen, kwartfinales: Hingis (Zwi/1) - Huber (Dui) 6-2, 6-0, Davenport (VS/2) - Halard (Fr/9) 6-1, 6-2.

Meer over