Krajicek lijkt na vlotte zege klaar voor opmars

Zonder een spoor van zenuwen en niet gehinderd door spoken uit het verleden stapte Richard Krajicek donderdag de derde ronde van de US Open binnen, waarmee de nummer dertien van de wereld zijn wankele zelfvertrouwen enigszins opvijzelde....

Zeven games (6-2, 6-4, 6-1) stond Krajicek af, maar in zijn ogen waren het niet zozeer de cijfers als wel de technische vorderingen die hem plezierden. Op de spaarzame cruciale momenten rendeerde zijn service en aan het net ervoer hij de controle die hem enkele dagen eerder, in zijn eerste wedstrijd tegen de onbekende Amerikaan Phillip King, nog ontbrak. Indien die progressie zich doorzet, hoeft een confrontatie met Kafelnikov in de kwartfinales volgens Krajicek geen illusie te zijn.

De reserves waarmee Richard Krajicek dezer dagen in New York spreekt, blijven niettemin opmerkelijk. Zich bewust van zijn zeldzame talent schroomde hij in het verleden nooit zichzelf te rangschikken in het gezelschap van titelkandidaten, maar een al maanden durende vormcrisis heeft hem deze zomer tot een zekere mate van bescheidenheid gedwongen. Zelfs de wetenschap dat de favorieten Pete Sampras en Patrick Rafter in New York van het toneel zijn verdwenen kon Krajicek niet verleiden tot stoute dromen. 'Laat ik me daar maar niet mee bezig houden.'

Zijn resultaten in de voorgaande drie Grandslamtoernooien verplichten tot die bescheidenheid. Twee optredens in de derde ronde (Roland Garros en Wimbledon) zijn tot dusver Krajiceks beste resultaten op de grote podia, zijn slechtste tussenrapport sinds het 1995. Overigens is geen enkele Nederlandse broodtennisser dit jaar in staat gebleken de vierde ronde van een Grandslamevenement te bereiken. Aan die vloek komt in New York in elk geval een einde, aangezien Krajicek en Van Lottum elkaar in de derde ronde treffen.

De loting biedt Krajicek derhalve alle gelegenheid af te rekenen met zijn recente zorgen en twijfels. Na achtereenvolgens de nummers 703 (King) en 121 (Manta) van de wereldranglijst te hebben geëlimineerd dient hij voldoende warmgedraaid te zijn om af te rekenen met de nummer 88 van de ranking, John van Lottum. Krajicek: 'Inderdaad, er zit een mooie opbouw in. Ik had Manta liever niet in de eerste ronde gehad.'

De lichte vrees voor Manta was begrijpelijk, gelet op hun laatste duel ruim twee maanden geleden op Wimbledon. In vijf sets werd Krajicek in juni overdonderd, een mentale tik die lang in zijn hoofd bleef nagalmen en een negatieve weerslag had op zijn resultaten in de voorbije weken. Dat maakte de reprise gisteren in New York saillant, en mogelijk cruciaal voor het vervolg van Krajiceks seizoen. De break waarmee hij het duel opende was kenmerkend voor zijn gedrevenheid.

Zelf zocht Krajicek de winst vooral in het mentale vlak. 'Ik wil niet zeggen dat het een schande was om van hem te verliezen op Wimbledon, maar een grote domper was het natuurlijk wel. Ik wilde absoluut niet nog een keer van hem verliezen. Toen ik de baan opkwam, was er heel even iets van zenuwen. Maar ik ben rustig gebleven, ook op die paar momenten dat-ie een ongelooflijke bal sloeg. Daar ben ik blij mee. Dit is een mooie stap naar de derde ronde.'

Een serieuze graadmeter voor Krajiceks perspectieven bij de open Amerikaanse titelstrijd in New York was het duel echter allerminst. Twaalf dubbele fouten, een overdaad aan gemiste volleys en meer dan veertig unforced errors - vermijdbare fouten in het jargon van toptennissers - maakten duidelijk dat Manta slechts een karikatuur was van de reuzendoder die twee maanden geleden in Londen furore maakte. Zelfs Krajicek was verrast; hij keek het gemodder van zijn Zwitserse opponent enkele keren hoofdschuddend aan.

Krajicek vond zijn beste wapens in de return en de backhand, twee facetten die doorgaans de achilleshiel in zijn spel vormen. In totaal dwong hij daarmee twintig breekpunten af, een score die hem zelf enigszins optimistisch stemde. 'Gevaarlijk was Manta niet, maar zoveel breekpunten toont wel aan dat ik er bovenop zat. Ik heb geen game het initiatief uit handen gegeven.'

Met zijn service kon Krajicek daarentegen minder druk uitoefenen dan gewoon. Amper vijftig procent van zijn eerste opslagen was in, een percentage dat volgens hemzelf in confrontaties met betere opponenten zeker op zestig hoort te liggen.

Ter geruststelling wees Krajicek echter naar de tiende game van de tweede set, waarin zijn tegenstander twee breekpunten verdiende, maar Krajicek in zijn opslag de reddingsboei vond. 'Toen sloeg ik vier keer op rij de eerste service in, daar gaat het om.'

Meer over