Krajicek buigt ondanks regen van aces voor Kafelnikov

Nog nooit serveerde een tennisser zo gewelddadig en zuiver als Richard Krajicek, maar toen de kruitdampen waren opgetrokken bleek hem slechts een bescheiden buit ten deel te zijn gevallen....

Vechtlust en durf konden hem niet ontzegd worden, maar na vijf sets restte toch de conclusie dat Krajicek op cruciale momenten het vereiste venijn miste. Hij memoreerde de twee dubbelfouten bij een 5-3 voorsprong in de eerste set, een slordige forehand in de tiebreak van de tweede set, en een mislukte backhand-volley in de laatste tiebreak. Die missers vloekten met de statistieken. Krajicek scoorde meer punten, meer games en meer breaks en verloor toch: 6-7, 6-7, 6-3, 6-1, 6-7.

Bovenal leerde Krajicek dat één kunstje niet volstaat om een heel tenniscircus naar zijn hand te zetten. De 49 aces waren een unicum , maar konden hem toch niet in veiligheid brengen. Het was symptomatisch voor zijn seizoen. Met 488 aces voert hij de ranglijst voor serveerders aan, ruim honderd meer dan nummer twee Rusedski. Desondanks wist hij in de zomer amper de helft van zijn wedstrijden te winnen. Voor een speler van zijn kaliber stemmen de rapportcijfers van 1999 bitter, in het bijzonder omdat Krajicek fysiek in betere conditie dan ooit heette te verkeren. Chronische knieblessures speelden hem de voorbije drie jaar parten en dwongen hem vorig jaar tot opgaves in Rosmalen, New York en Parijs (indoor). Na een geslaagde meniscus-operatie eind 1998 achtte Krajicek zich bij machte opnieuw een hoofdrol te spelen.

Na zijn nederlaag tegen Kafelnikov moet hij echter terugkijken op zijn slechtste grandslam-serie sinds 1995. Dat jaar strandde hij eenmaal in de eerste ronde (Wimbledon), tweemaal in de tweede ronde (Australië en Roland Garros) en eenmaal in de derde ronde (New York). Na twee nederlagen in de derde ronde (Australië en Wimbledon) en een in de tweede ronde (Roland Garros) was de kwartfinale bij de US Open dit jaar zijn bescheiden hoogtepunt - het minimale, volgens hemzelf.

Desondanks zei hij: 'Ik zal niet terugkijken op een slecht seizoen. Ik heb de jongens verslagen die ik moet verslaan en ik heb twee toernooien gewonnen. ' Die voldoening is opmerkelijk voor een speler die de nummer 1-status en een tweede grandslamtitel als zijn doelen bestempelde. Die laatste ambitie blijft onverminderd, bezwoer Krajicek. 'Er komen nog een paar kansen.'

Het verzilveren van zijn talent valt hem nergens zo zwaar als in New York. De US Open is het enige grandslamtoernooi waar Krajicek nog nooit de halve finale wist te bereiken en waar hij enkele van zijn pijnlijkste ervaringen opdeed. Acht jaar geleden ging hij ondanks een matchpoint ten onder tegen Lendl en drie jaar terug werd hij als pas gekroond Wimbledon-kampioen in de eerste ronde verslagen door Edberg. De nederlaag tegen Kafelnikov paste in dat beeld.

Krajicek nam in de eerste set een break voorsprong, maar verloor een fractie de concentratie toen zijn opponent rijp leek voor een technische knock-out. Twee dubbele fouten gaven Kafelnikov de kans de regie over te nemen. Het moment deed zich voor op een moment dat juist het kunstlicht in het stadion werd ontstoken. Krajicek, drager van contactlenzen, was even het zicht kwijt. Mede om die reden overweegt hij binnen afzienbare tijd via een laser-operatie zijn gezichtsvermogen te verbeteren.

Krajicek zocht de oorzaken van de nederlaag in zijn technische tekortkomingen. 'Die twee dubbelfouten waren psychologisch een belangrijk moment. Hij had de vorige drie keer van mij verloren. Als ik die eerste set pak, krijgt hij misschien iets van: oh nee, niet weer. Als ik mezelf iets kan verwijten, is het dat. Het was een mooi gevecht, maar ik heb het zelf verknald.'

De gelegenheden om zijn seizoen nog enig cachet te geven zijn schaars. Voor het indoor-seizoen staan slechts drie toernooien (Wenen, Stuttgart en Parijs) in zijn agenda aangekruist en kwalificatie voor het WK eind november in Hannover, waar de acht beste spelers van het seizoen acte de presence geven, is daarom vrijwel uitgesloten. Na zijn opmars naar de vierde plaats op de wereldranglijst in maart is de kans groot dat hij aan het eind van de rit buiten de toptien valt.

Bovenal blijft het spijtig dat Krajicek, zeker in zijn huidige vorm, niet wenst deel te nemen aan het Daviscupduel van Nederland eind deze maand tegen Ecuador, omdat dat niet in zijn schema past.

Krajicek heeft naar eigen zeggen behoefte aan rust. Vier weken lang wenst hij geen racket aan te raken en dat is naar zijn maatstaven nog maar een korte vakantie. 'Het liefst zou ik zes weken vrij hebben.'

Meer over