Krajicek bekwaamt zich in deugd van bescheidenheid

Jevgeni Kafelnikov noemt hem 'één van de drie favorieten', Agassi sloot zich aan bij die prognose, maar zelf wenst Richard Krajicek zich nog niet tot de kroonprinsen van de US Open te rekenen....

Enige opluchting kon Krajicek na zijn zege op John van Lottum desondanks niet verhullen, aangezien het bijna een half jaar geleden was dat hij drie zeges op rij boekte. Bij die gelegenheid, in maart in Key Biscayne, stond hij aan het eind van de rit zelfs met de trofee in handen. Aan een vergelijkbaar slot durft Krajicek nog niet te denken. 'Wat heb ik hier nou laten zien? Pas als ik in de kwartfinale sta, krijg ik het gevoel: oké, nu gaat het toernooi beginnen.'

Op geen van de vier Grandslam-toernooien is Krajiceks rapport zo bescheiden als op de US Open, terwijl het hardcourt zich toch bij uitstek leent voor zijn speelstijl. Met de gememoreerde zege in Key Biscayne, qua statuur het vijfde toernooi van het circuit, stelde hij indirect zijn kandidatuur voor een hoofdrol in New York. Nergens had Krajicek echter in het verleden zoveel moeite zijn naam te vestigen als op Flushing Meadow, ook al heeft de deur enkele keren wijd open gestaan.

In zijn hoofd knaagt nog altijd de herinnering aan de kwartfinale twee jaar geleden tegen Rusedski. 'Dat jaar was Sampras ook al vroeg uit het toernooi verdwenen en leken mijn kansen ineens heel goed. Ik ging met een goed gevoel die wedstrijd tegen Rusedski in, maar na drie sets lag ik eruit. Je kunt wel een mooie loting hebben, maar het gaat er in de eerste plaats om dat je de vorm hebt. Die kan ik op dit moment nog niet goed inschatten.'

Als enige speler in de onderste helft van het schema is Krajicek nog zonder setverlies, maar in zijn ogen is dat slechts ten dele een indicatie van zijn macht en kracht. Na twee figuranten te hebben geëlimineerd (King en Manta) trof hij zaterdag een tegenstander die zoveel respect voor hem had dat van echte weerstand niet gesproken kon worden. Negen games (6-4, 6-1, 6-4) wist John van Lottum Krajicek afhandig te maken.

Slechts in de eerste vier games wekte hun optreden de schijn van een heuse krachtmeting. Van Lottum brak Krajicek in diens eerste opslagbeurt op love, nam brutaalweg een 3-1 voorsprong en vergat vervolgens de rust in zijn spel te bewaren. Pas na afloop kwam Van Lottum tot bezinning. 'Als ik tegen een topper speel, heb ik het gevoel dat ik iets extra's moet doen. Juist daardoor ging ik fouten maken en liet ik hem terugkomen in de wedstrijd.'

Krajicek, zich bewust van het feit dat in een Nederlandse confrontatie prestige op het spel staat, nam geroutineerd het initiatief over. 'Het verbaasde me niet dat Van Lottum zo fel begon, dat past bij hem. Maar hij wilde in die eerste set op een bepaald moment te snel. In mijn tweede servicegame sloeg ik twee aces, daarna was ik los. Ik hoefde niet alles te geven.'

Vermoedelijk zal zijn volgende tegenstander, Vince Spadea, zich minder makkelijk laten overtroeven. Van hun vijf voorgaande ontmoetingen besliste de 23-jarige Amerikaan er drie in zijn voordeel, waarvan de laatste twee keer met verpletterende cijfers. Augustus vorig jaar in Cincinatti, op hardcourt, maakte Krajicek in twee sets slechts vijf games en mei van dit jaar in Parijs, op gravel, in drie sets zeven games.

Die kwade voortekenen vormen voor Krajicek echter vooral een stimulans. 'Spadea is gevaarlijk, dat weet ik als geen ander. Hij kan goed retourneren, serveert heel behoorlijk en is redelijk slim. De laatste keer had ik geen kans. Hij is gevaarlijker dan Van Lottum. Er zit een flink niveauverschil tussen die vierde ronde en de afgelopen drie wedstrijden. Het wordt zwaar, maar ook die vierde ronde is nog geen echte test. Spadea is geen wereldtop.'

De wereldtop wordt (mede) gevormd door Kafelnikov en Agassi, twee spelers die zich in dezelfde helft van het schema als Krajicek bevinden. Eventueel zouden zij in de kwartfinale respectievelijk halve-finale zijn pad kruisen. De Rus en de Amerikaan verkeren beiden in excellente vorm en hebben inmiddels Krajicek bestempeld als de enige die in New York met hen kan concurreren. Tegen die tijd moet Krajicek al zijn wapens scherp hebben gesteld.

Afgezet tegen zijn duel met Van Lottum vereist dat een metamorfose. Zijn approach-shots, de slag waarmee de aanval wordt ingeleid, misten te vaak de vereiste diepte, wat hem vermoedelijk tegen betere tegenstanders tot een weerloze prooi aan het net zal maken. En het totaal van 31 unforced errors - onnodige fouten in tennisjargon - maakte duidelijk dat zijn spel vanaf de baseline even kwetsbaar was.

Des te opmerkelijker is de rust waarmee Krajicek die tekortkomingen aanvaardt en zich tevreden stelt met gestage progressie. 'Ik heb een heel slechte zomer gehad, dus het zelfvertrouwen moet langzaam terugkomen. Elke potje dat ik win, betekent een stapje vooruit. Ik merkte tegen Van Lottum dat ik weer wat rustiger word in mijn hoofd. Als ik een bal miste, sloegen niet gelijk de twijfels toe. Dat is voor mijn gevoel lang geleden.'

Meer over