Keniaan Tergat ongenaakbaar op modderbaan

Op de kletsnatte glijbaan van Barnett Demesne schrijft een Keniaanse atleet uit de Ngong-regio geschiedenis. Met majestueuze tred snelt Paul Kibii Tergat zondag na twaalf kilometer ploeteren op zijn vijfde achtereenvolgende wereldtitel bij het veldlopen af....

Er is weer eens geen kruid gewassen tegen de Keniaanse atleten. Zie ze draven, in hun zwart-groene hesjes, meteen van de meet af. Ruim 160 man snellen na het startschot weg en bij de eerste versmalling van het parkoers lopen de zes Kenianen al voorop.

Het is een simpele tactiek, als je hier al van tactiek kunt spreken. Het is gewoon een kwestie van heel hard lopen, je tegenstanders meteen over de pijngrens jagen. Paul Tergat, Patrick Ivuti, Joshua Chelanga, Evans Ruto en Paul Koech trekken er zo hard aan dat grote atleten als Jon Brown, Salah Hissou, Domingos Castro en Mohammed Mourhit meteen het loodje leggen. Slechts de Portugees Paulo Guerra kan nog redelijk in het spoor blijven.

Er zijn nauwelijks twee kilometers van de twaalf afgelegd, of de strijd is gestreden. 'The race is over', kraait de journalist van de Keniaanse krant The Nation op de perstribune. Nu rest alleen nog de vraag welke donkere wonderloper vandaag de beste benen heeft. Na zes kilometer bestaat ook daarover geen enkele twijfel meer. Paul Tergat snelt dan al alleen aan kop. De keizer van de veldloop (in 1995 won hij in Durham zijn eerste wereldtitel, de daaropvolgende jaren was hij ook succesvol) loopt met krachtige passen door het natte Ierse landschap.

Het lijkt alsof deze gazelle geen hinder ondervindt van de modder: de kilometers raffelt hij af in tijden rond de drie minuten. Af en toe kijkt hij om, waar hij tot zijn genoegen ziet dat bij zijn grote concurrent Paul Koech de pas wat is gestokt. Dan houdt ook Tergat even in; hij laat zich inlopen door Patrick Ivutu. Motorpech? 'Ik wachtte even op mijn jonge vriend. Alleen is maar alleen', zou hij na afloop zeggen.

Bang is hij niet geweest voor zijn jeugdige landgenoot, met wie hij de afgelopen weken in Kenia trainde. 'Hij is een groot talent, maar ik was zeker van mijn zaak. Ik zou hier mijn vijfde wereldtitel gaan pakken. Ik ben geen enkele keer in de problemen geweest, al waren de bochten scherp en zonk ik af en toe weg in de modder.'

Vijf wereldtitels op rij heeft laatbloeier Tergat (29) nu verzameld en de koek hoeft niet op te zijn. 'Ik ga nog even door', glimlacht de luchtmachtsergeant, die zich de komende maand weer op het asfalt richt. Op 17 april wacht in Milaan de halve marathon van de Stramilano, het stratenparkoers dat hij vorig jaar al in het wereldrecord van 59.17 afroffelde.

Daarna richt hij zijn vizier weer op de baan, waar hij op zoek gaat naar het wereldrecord op de 10.000 meter van Haile Gebreselassie (26.22,75). In augustus wachten de WK in Sevilla. Wie weet, zegt zijn manager, de Italiaanse arts Gabriele Rosa, wagen we ons daarna wel aan de hele marathon.

De Kenianen zijn als verwacht oppermachtig in Belfast. De andere Afrikanen, Ethiopiërs en Marokkanen, blijven wat achter in de modder. De omstandigheden zijn missschien 'te Europees', en dat verklaart waarom de niet-Afrikanen het nu eens goed doen op dit mondiale podium.

Meervoudig Europees kampioen Paulo Guerra uit Portugal wordt knap derde en is zo blij met brons dat hij na afloop de gehele wereld wil zoenen. Guerra's landgenoot Castro eindigt als tiende, net achter Jon Brown (8ste) uit Engeland.

Drie Nederlanders draven in het zware voetspoor van keizer Tergat. Kamiel Maase wordt 35ste, Marcel Versteeg 61ste en Sander Schutgens 86ste. De flegmatieke Maase is 'niet ontevreden', al had hij gehoopt op een klassering in de topdertig. 'Ik had graag de Belg Koen van Rie nog gepasseerd, die nu 29ste werd.'

De microbioloog gaat zich nu richten op de baan, waar op 10 april een 10.000 meter in Spanje wacht. Net als in de voorgaande jaren (bij WK '97 en EK '98) hoopt hij daar vroeg in het seizoen de richttijd (27.55) voor een groot buitentoernooi, ditmaal de WK in Sevilla, te lopen. Als het lukt mag hij in Andalusië opnieuw achter Paul Tergat aanlopen.

Meer over