Kan Kerber net zo'n killer zijn als Graf?

Alleen de Duitse Kerber kan Serena Williams vandaag op de Australian Open nog afhouden van een recordaantal grand-slamtitels. Het huidige record is van Steffi Graf.

null Beeld EPA
Beeld EPA

Nadat de 28-jarige Angelique Kerber zich bij de Australian Open voor het eerst had geplaatst voor een grandslamfinale, riep ze meteen de hulp in van haar mentor op afstand. 'Steffi, kun je me een bericht sturen', zei ze, giechelend voor de tv-camera's. Haar idool Steffi Graf reageerde snel, al had de laatste Duitse kampioene in Melbourne in 1994 geen advies hoe Kerber titelverdedigster Serena Williams kan verslaan.

De nummer 1 van Duitsland heeft vandaag een dubbele missie tegen de nummer 1 van de wereld. Kerber weet dat Williams het recordaantal grandslamtitels van Graf (22) in het proftijdperk kan evenaren. 'Ik speel in dienst van het vaderland', zei Kerber. 'Ik weet dat Serena geschiedenis wil schrijven. Ik zal er alles aan doen om het record van Graf te beschermen.'

Steffi Graf in 2012 Beeld afp
Steffi Graf in 2012Beeld afp

Mentaal broos

Natuurlijk zal Williams op korte termijn de vrouw overtreffen die zij in 1999 nog respectvol met 'Miss Graf' aansprak. De ironie wil dat de 34-jarige Amerikaanse nu een Duitse tennisster opzij moet schuiven, die mentaal te broos leek voor een hoofdrol op de grandslamtoernooien. Het was voor Kerber pas de derde halve finale na de US Open in 2011 en Wimbledon in 2013, terwijl ze al jaren in de toptien staat.

Het valt voor Kerber niet te hopen dat ze vandaag in de Rod Laver Arena net zo bevangen raakt door de stress als haar landgenote Sabine Lisicki, in de Wimbledonfinale van 2013. Lisicki verkrampte na het eerste punt en stond tegen de Franse kampioene Bartoli al huilend op de baan. De linkshandige Kerber is een straatvechter met benen als boomstammen, die alles terugbrengt. Ze tennist met een leeuwenhart, maar ze is altijd het meisje van de kleine stapjes geweest.

'Angie' is van het 'Nordlicht', zoals de Duitsers zeggen, omdat ze opgroeide in het noordelijk gelegen Kiel. Haar ouders hadden een woning in een tenniscentrum en als tiener werd Kerber ontdekt in het vrouwenteam van TC Alsterquelle, dat in de Regionalliga uitkwam. Ze keerde vorig jaar terug bij haar jeugdtrainer Torben Beltz, na een dramatische serie van dertien nederlagen in de eerste ronde.

'Eén been in het vliegtuig'

Kerber was wellicht te gedreven, luidde de kritiek. Ze trainde zich kapot om de innerlijke twijfels te overwinnen. Na haar vroegtijdige uitschakeling in Indian Wells reisde ze naar Las Vegas voor een ontmoeting met haar idool Steffi Graf. Op haar 46ste bleek 'Fräulein Forehand' de bal nog net zo hard te slaan als tien jaar eerder, maar Kerber koesterde vooral de wijze woorden van het Duitse fenomeen.

Ze moest vooral in zichzelf blijven geloven, hield Graf de sensibele Kerber voor. Het blijft de zwaarste opdracht voor de nummer 6 van de WTA-ranking, die na de Australian Open minstens twee plaatsen zal opschuiven. In de eerste ronde overleefde Kerber een matchpoint tegen de modale, Japanse baseliner Misaki Doi. 'Ik zat al met een been in het vliegtuig naar huis', aldus Kerber, die met een goed boek langs de Yarra-rivier tot bezinning kwam.

Kerber na het verslaan van Konta in de halve finale. Beeld epa
Kerber na het verslaan van Konta in de halve finale.Beeld epa

Zelfbewustzijn

Hoe had Graf het ook alweer gezegd? Je wordt steeds beter, het wordt tijd om het ook op de hoogste podia van het vrouwentennis te laten zien. Vier WTA-titels in 2015, maar onzichtbaar op de grandslamtoernooien, dat laat zich niet verenigen bij een speelster uit de elite. In Melbourne groeide het zelfbewustzijn bij Kerber elke dag.

Twee weken geleden verloor ze in Brisbane van haar angstgegner Viktoria Azarenka, in de kwartfinales van de Australian Open boekte ze haar eerste zege op de Wit-Russin. Kansloos tegen het powertennis van Serena Williams? Kerber heeft haar een keer verslagen in Cincinatti, zij het alweer in 2012. 'Ik ben fit, ik geloof dat ik van Serena kan winnen', zei Kerber.

Na haar zege in de halve finales op Jo Konta, de Britse verrassing van de Australian Open, zag Kerber op haar telefoon dat Graf haar smeekbede had verhoord. 'Gefeliciteerd. Ik ben blij voor je en succes in de finale.' Nu moet Kerber nog net zo'n killer zijn als Graf in haar glorietijd.

Droomfinale

In een marathon over vijf sets (4-6, 7-5, 6-7, 6-4, 6-2) tegen de 25-jarige Canadees Milos Raonic bleek Andy Murray de fittere tennisser. Zondag wordt in Melbourne de droomfinale gespeeld tussen de nummers 1 (Djokovic) en 2 (Murray) van de wereld, een herhaling van de finale in 2015. Het is Murrays vijfde finale op de de Australian Open. Hij won er niet een en heeft Djokovic op een grandslamtoernooi niet meer verslagen sinds zijn triomf op Wimbledon in 2013. Murrays vrouw Kim Sears is hoogzwanger. Hij heeft al aangekondigd desnoods de finale te laten schieten als de bevalling begint.

Meer over