Indiana Pacers nog ongeslagen

Op weg naar het NBA-kampioenschap verdoet Indiana Pacers tijd noch energie. De club van basketballer Rik Smits bleef ook in de tweede ronde van de play-offs ongeslagen....

Zondag wonnen de Pacers met 89-86 in en van Philadelphia en daarmee de best of seven-serie met 4-0. In de eerste ronde werd Milwaukee Bucks met 3-0 uitgeschakeld. Komend weekeinde beginnen de Eastern Conference-finales, waarin vermoedelijk New York Knicks de tegenstander is.

Ondanks de cijfermatige overmacht had Indiana het zondag niet al te makkelijk. Na een besliste voorsprong vroeg in de wedstrijd bleef de ploeg in de slotfase meer dan twaalf minuten zonder score, waardoor de 76ers zowaar de leiding overnamen.

Enkele gelukstreffers brachten alsnog de zege bij de Pacers. Het tekent de veerkracht van de ervaren ploeg. Die extra baggage kostte Philadelphia met de jonge sterspeler Allen Iverson uiteindelijk de kop. De vijf basisspelers Miller (23), Mullin (16), Jackson (14), Davis (10) en Smits (15) noteerden allen dubbele cijfers. 'We delen de weelde', aldus Reggie Miller. Ook de reservespelers zijn telkens goed voor een groot deel van de produktie.

De breedte van de selectie is naarmate de apotheose nadert tevens noodzaak, omdat center Rik Smits het in offensief opzicht geregeld laat afweten. Vrijdag bijvoorbeeld bleef de Eindhovenaar op vier schamele punten steken, nadat hij in het tweede duel 25 punten had gescoord.

Smits wordt gehinderd door chronisch pijnlijke voeten en een gekwetste linkerteen. Zijn inzet is er niet minder om. Met nog 41 seconden te gaan, zorgde de 2,24 meter lange Nederlander er met een woeste beweging voor dat Iverson geen cruciale driepunter kon scoren.

De Pacers hebben deze week vrijaf, voordat op zijn vroegst vrijdag de eindstrijd van de Eastern Conference begint. In dat geval moet New York Knicks (afgelopen nacht) ook de vierde wedstrijd tegen Atlanta Hawks hebben gewonnen. De winnaar van de oostelijke conferentie speelt om de titel tegen de kampioen van de Western Conference.

Hiervoor komt San Antonio Spurs in aanmerking, dat met 4-0 korte metten maakte met Los Angeles Lakers. De andere finalist wordt waarschijnlijk Portland Trailblaizers, dat met een voorsprong van 3-1 vanavond Utah Jazz kan elimineren.

Meer over