'Ik heb ook wel eens geluk'

geboren 5 juni 1968 in Wil (Zwitserland). Prof sinds 1991. Belangrijkste overwinningen: Ronde van Spanje (1996), WK tijdrijden. Resultaten in Tour: 41ste in 1993, achtste in 1994, tweede in 1995 (zege in negende etappe), 26ste in 1996 (zege in proloog)..

0 EE, Alex Zülle heeft geen tijd. Hij moet zijn koffer nog pakken, hij moet nog bij de dokter langs en bovendien heeft hij zijn verhaal al vaak genoeg verteld. Maar als een half uur later de cassetterecorders nog onaangeroerd zijn, schuift hij toch aan. Te aardig om steeds nee te zeggen.

Alex Zülle heeft zijn wielertenue aangetrokken, maar niet voor lang. Straks, bij de ravitaillering in de vijfde etappe van de Dauphiné Libéré, zal hij alles weer uittrekken. Ribben gekneusd, hand bont en blauw, beter om te stoppen.

Alex Zülle is een brekebeen. Vorig jaar duikelde hij tijdens de Tour in het ravijn van de Cormet de Roselend en van het WK in eigen land maakte hij een kansloze zaak door onderuit te gaan bij het aanpakken van een etenszak. De val in de Dauphiné werd twee weken later gevolgd door een schuiver in Zwitserland. Het gebroken sleutelbeen werd razendsnel geopereerd en twee dagen later zat Zülle alweer op de fiets om zo fit mogelijk aan de Tour te beginnen.

Hij wordt gek van al die valpartijen, al is de boosheid ver te zoeken in zijn charmante Zwitserduits-Nederlands. 'Eerst dacht ik: goh, waarom ik weer? Maar goed, het is gebeurd en ik moet me hier nog niet bewijzen. Alleen moet me dat in de Tour niet nog een keer overkomen.'

Hij vreest voor de reputatie van brokkenpiloot. 'Ze zeggen altijd: Zülle valt, Zülle valt. Soms heb je schuld, maar ik heb veel pech gehad. Het zijn eigenlijk altijd domme situaties. En in de Vuelta vorig jaar waren er heel veel ziek met de buik. Ik heb drie weken niets gehad. Dan kan ik moeilijk zeggen: ik heb altijd pech. Ik heb ook wel eens geluk.'

Zülle won de Ronde van Spanje vorig jaar en een maand later werd hij in eigen land wereldkampioen tijdrijden. Het maakte een seizoen goed dat overheerst werd door een mislukte Tour. Na zijn gewonnen proloog door Den Bosch zakte Zülle steeds verder weg in de vergetelheid. Hij arriveerde in Parijs op een klein uur van winnaar Riis.

Manolo Saiz, ploegleider van ONCE, heeft daarvan geleerd. De kopmannen Zülle en Laurent Jalabert, die vorig jaar afstapte, hopen dit jaar op het juiste tijdstip hun topvorm te pakken te hebben.

Zülle: 'Vorig seizoen waren we iets te vroeg in vorm. In de Catalaanse Week en in de Bicicleta Vasca was ik al honderd procent. Niet dat ik vermoeid in de Tour startte, maar de pech en het slechte weer hebben me snel gesloopt. Nu hebben we meer rust genomen om hopelijk met meer kracht aan de Tour te beginnen.'

Het parkoers van de 84ste Tour de France staat de 29-jarige Alex Zülle aan. Hij is vier dagen op verkenningsexpeditie geweest in de Pyreneeën. 'Dat is voor mij lang genoeg. Vorig jaar heb ik daar te veel tijd ingestoken.'

Doordat Pyreneeën en Alpen slechts gescheiden worden door één rustdag en een 55 kilometer lange tijdrit wordt het een Tour waarin veel van het fysieke gestel en herstel wordt vereist.

Zülle ziet zijn kansen erdoor stijgen. De constatering dat één slechte dag steeds zijn ronden verpest, onderschrijft hij niet. 'Ik denk juist dat ik een van de meest constante renners ben. Alleen Indurain was in zijn goede jaren constanter. Die had nooit een slechte dag.'

Het had weinig gescheeld of Zülle had deze Tour gereden in dienst van Indurain. Alvorens hij besloot te stoppen, had Indurain lange tijd een aanbod van ONCE in beraad. Alex Zülle had het zonder meer gedaan. 'Als er iemand in de ploeg komt die vijf keer de Tour heeft gewonnen, dan heb ik toch weinig te zeggen. Ik heb wel een paar goede resultaten gereden, maar ik heb nooit de Tour gewonnen. Dat zou niet kloppen.'

Alleen al uit eerbetoon had Zülle een stapje teruggedaan in de hiërarchie. 'Indurain was een concurrent, maar ook een vriend en vooral een speciaal mens. Ik had echt honderd procent in zijn dienst gereden, want als hij slechter zou zijn dan een van ons tweeën, dan zou hij ook voor ons rijden. De enige op de wereld die zoiets zou doen.'

Zelf bezint Alex Zülle zich nu ook op zijn toekomst. Zijn contract loopt af. Hij kan tot de eeuwwisseling bij Saiz blijven, maar na zoveel jaar doet andere spijs misschien wel eten.

'Er wordt veel over geschreven. Ook in Holland. Rabobank, Rabobank. Dat is ook normaal, maar er is nog niets beslist. Ik heb voor mezelf wel een idee, maar dat maak ik pas aan het eind volgende maand bekend. Ik wil nu rustig zijn voor de Tour.'

Bart Jungmann

Dit is de vierde aflevering in een serie portretten van kanshebbers op de eindzege in de Tour de France.

Meer over