Ian Thorpe is de wereld van het water ontgroeid

Na vijf olympische en elf wereldtitels kan Ian Thorpe zich niet meer motiveren. De 24-jarige zwemlegende uit Australië staat op een kruispunt in zijn leven....

Marije Randewijk

Na de Olympische Spelen van Athene formuleerde Pieter van den Hoogenband duidelijk zijn ambitie. Stoppen met zwemmen was in 2004 een optie, maar de Nederlander verkoos om geschiedenis te schrijven. Hij wil in Peking als eerste zwemmer voor de derde achtereenvolgende keer het goud winnen op het koningsnummer, de 100 meter.

Wat Ian Thorpe in 2008 wil? Na 5 olympische en 11 wereldtitels, 13 wereldrecords en tal van onderscheidingen weet de Australiër, bijgenaamd Thorpedo of Thorpey, het zelf niet meer. De uitdaging zoals Van den Hoogenband die vond, ontdekte hij niet.

Hij wil wel veel, maar met sportieve ambitie heeft het allemaal weinig te maken. De zwemlegende wil mode ontwerpen, acteren en van het leven genieten. Sinds de Spelen van Athene heeft Thorpe op die drie terreinen zijn eerste stappen gezet.

Het is het grote verschil tussen twee generatiegenoten die de laatste jaren het internationale zwemmen domineerden op de vrije slagnummers. Terwijl Van den Hoogenband vandaag plichtsgetrouw zijn trainingen afwerkt, houdt Thorpe een persconferentie.

Over wat zijn boodschap aan de wereld zal zijn, wordt in Australië al dagen gespeculeerd. Thorpe is in eigen land een van de meest prominente sporters.

Een enkeling houdt het erop dat hij slechts zijn absentie van de Australische kampioenschappen, en daarmee automatisch ook van de WK in Melbourne, zal verklaren. En dat hij een comeback plant voor de Spelen van Peking.

Het merendeel van zijn landgenoten houdt echter rekening met een vroegtijdig pensioen. Thorpe, 24 jaar pas, zou zich niet meer kunnen motiveren voor het beulswerk dat bij een sportieve ambitie hoort.

Hij was al gevlucht naar de 100 meter, terwijl de Australiër jarenlang juist uitblonk op de middellange afstand. Maar het ultramonomane baantjes trekken dat daarbij hoorde, had hij al langer afgezworen.

Soms ontgroeit een atleet de sportwereld. The Sydney Morning Herald zette maandag het privéleven en de zakelijke beslommeringen van Thorpe op een rij en kwam tot de conclusie dat zwemmen voor hun landgenoot een nutteloos tijdverdrijf is geworden. De bezetenheid om de beste te blijven is een andere drijfveer dan om de beste te worden.

Thorpe komt de dagen tegenwoordig ook zonder de sport die hem zijn roem bracht heel goed door. Vorig jaar was hij aanwezig bij een bobsleefeestje van sponsor Adidas in Zwitserland. Daar vandaan vloog hij eerste klasse naar Amerika om de Super Bowl bij te wonen als gast van de burgemeester van New York. Op de terugweg zat hij in het vliegtuig naast Angelina Jolie.

In Los Angeles riep hij de hulp in van actrice Michelle Williams om zijn nieuwe huis in Hollywood in te richten. Hij ontwierp een ring voor Omega en juwelen voor Autore. Zijn exclusieve ondergoed bracht bij David Jones, een luxe winkelketen in Australië, ruim een miljoen euro op.

Thorpe verkocht de laatste maanden zijn twee miljoen aandelen in So Natural, een bedrijf dat het hem mogelijk maakte Thorpedo sportwater en zeevruchten op de markt te brengen. Hij deed tevens zijn luxe appartement aan de Gold Coast voor een miljoen euro van de hand. En ondertussen speelde hij een rolletje in de populaire serie Friends.

Sponsoren als Adidas, Qantas, Telstra hebben zich voor jaren en veel geld aan hem verbonden, of Thorpe nou zwemt of gepensioneerd is.

Die clausule wreekt zich in het water. De zwemmer is mensenschuw geworden. Hij wordt achtervolgd door journalisten. Zeker in Hollywood, waar hij in juli naartoe verhuisde.

In Los Angeles werkt hij samen met Milt Nelms, een expert op het gebied van techniek. In de zwemwereld wordt hij wel Thorpe’s horse whisperer genoemd. Maar ook de Amerikaan slaagde er niet in de Australiër dagelijks naar de training te lokken.

Sinds de Spelen van 2004 nam Thorpe niet meer deel aan een belangrijke wedstrijd. In februari trok de volksheld zich terug van de Commonwealth Games. Thorpe zou met klierkoorts kampen. Ook had hij last van een handblessure.

Het probleem van Thorpe zit vooral in het hoofd. Hij kan en wil niet meer aan ieders verwachtingen voldoen. Met een ijskoude mededeling kan hij daar vandaag een einde aan maken.

Meer over