Hoop in de VS op drie magische dagen

Twaalf jaar na hun laatste Davis Cupwinst zijn de Amerikaanse tennissers komend weekeinde weer eens favoriet voor de titel in de landenstrijd....

Van onze verslaggever Kosse Stegman

Het moeten voor de Verenigde Staten drie magische dagen worden op het hardcourt van Portland, in de Amerikaanse staat Oregon. Het land is recordhouder als het gaat om het aantal Davis Cuptitels (31), maar komt er al meer dan een decennium amper aan te pas. Sinds de overwinning op Rusland in 1995, speelde het team slechts twee finales, tegen Zweden en Spanje. Beide gingen verloren, respectievelijk met 5-0 en 3-2.

Niemand minder dan Pete Sampras was de man die de VS naar de laatste Davis Cupoverwinning leidde. Notabene op het Moskouse gravel – de minst favoriete ondergrond van Pistol Pete – won hij op fabuleuze wijze zijn twee enkelspelen, van onder meer de 21-jarige Jevgeni Kafelnikov. Samen met Todd Martin besliste hij het dubbelspel eveneens in Amerikaans voordeel. Einduitslag: 3-2, Sampras’ kompaan Jim Courier verloor zijn twee partijen.

Maar na Sampras en publiekslieveling Andre Agassi zakte het niveau van de spelers uit de VS. Twee tennissers staan nog in de mondiale toptwintig (Roddick op 6, Blake op 13), daarna is het lang zoeken naar de nummer drie: Mardy Fish op 39.

Hoe anders gaat het de laatste jaren met het Russische team. Onder leiding van de huidige coach Sjamil Tarpisjev versloeg dat land vorig jaar Argentinië in de finale. Winst in 2007 betekent de derde titel in zes jaar, nadat Rusland in 2002 Frankrijk de baas was geweest.

Aanvoerder Nikolaj Davidenko is een vaste waarde in Grand Slamtoernooien en zonder de voormalige nummer 1 van de wereld Marat Safin – terugkomend van een blessure –, behoren nog drie spelers bij de beste veertig van de wereld: Mikail Joezjni (op 19), Igor Andrejev (33) en Dmitri Toersoenov (34).

Maar Davidenko ontbreekt in Portland, althans in de enkelspelen. Tarpisjev heeft hem alleen in het dubbel opgesteld, waarin hij met Andrejev moet proberen het fameuze koppel Mike en Bob Bryan af te stoppen.

Het thuisvoordeel kan de ploeg van de VS een gigantische boost geven, zoals James Blake het omschreef. Hoewel de Amerikaanse fans traditioneel weinig aandacht schenken aan de landenstrijd, rekenen de tennissers toch op een vol stadion.

Verder is de ondergrond, het snelle hardcourt, in het voordeel van de Amerikaanse aanvoerder Andy Roddick, met zijn krachtige slagen. De nummer 6 van de wereld is technisch niet superbegaafd, maar maakt met zijn opslag doorgaans veel goed.

De snelste service aller tijden (250 kilometer per uur) staat op zijn naam, geslagen tijdens een Davis Cupontmoeting met Wit-Rusland. Een flink aantal aces kan voor Roddick en de VS een goede opstap zijn voor twee overwinningen in de enkelspelen. Bij het officieuze WK twee weken geleden won Roddick van Davidenko. Hij bracht daarmee de onderlinge stand met de nummer 4 van de wereld op 5-0.

Mede daarom heeft Tarpisjev vermoedelijk niet gekozen voor Davidenko, die bovendien al een maand uit vorm is, voor de enkelspelen, maar voor Toersoenov en Joezjni. Zo treft Roddick vrijdag Toersoenov en Blake Joezjni.

Maar het grootste gevaar voor de Russen komt dit weekeinde van de tweelingbroers Bob en Mike Bryan. Samen vormen zij een haast onverslaanbaar koppel. Het Russische gelegenheidsduo Andrejev/Davidenko, waarop Tarpisjev nu gokt, lijkt weinig kans te hebben tegen de nummers één van de ranglijst. De Bryans verloren tot nu toe slechts een keer een dubbelspel in dertien Davis Cupduels.

Andy Roddick zal een droom zien uitkomen als hij met zijn team de beker in eigen land houdt. Als jongetje van 10 zag hij in 1992 zijn grote voorbeelden John McEnroe, Pete Sampras, Andre Agassi en Jim Courier de titel veroveren. Vanaf dat moment staat de Davis Cup hoog op zijn verlanglijstje.

Samen met James Blake en Bob en Mike Bryan krijgt hij de kans in de voetsporen te treden van illustere voorgangers. Maar meer nog: hij kan het Amerikaanse tennis doen herleven.

Meer over