Honkbal haalt alles uit de kast om weer olympisch te worden

Hij is gewend om tijdens hoofdklassewedstrijden voor een tribune met honderd man zijn ballen te gooien. Dinsdag zagen tienduizenden Japanners Rob Cordemans als startend werper op de heuvel staan in Tokio. De reden voor zijn bliksembezoek aan Japan? De Global Baseball Match, de eerste editie van een serie van twee wedstrijden waarin de beste spelers uit Europa het opnemen tegen hun collega's uit Japan.

Lennart Bloemhof
Rob Cordemans. Beeld AP
Rob Cordemans.Beeld AP

Begin februari werd de serie met veel bombarie aangekondigd door de wereldhonkbalfederatie WBSC. Het woord 'historisch' keerde geregeld terug in het persbericht. Honkbal werkt aan zijn internationale uitstraling en deelt dat graag met de sportwereld. Daar zit één drijfveer achter: honkbal moet weer olympisch worden.

De sport verloor haar olympische status na de Spelen van 2008 en kreeg een klap toen werd besloten dat niet honkbal maar worstelen zal terugkeren op de Spelen in Rio de Janeiro.

Teleurstelling maakte al snel plaats voor hoop toen de Spelen van 2020 werden toegewezen aan Tokio. Japan is honkbalgek en IOC-voorzitter Bach zei open te staan voor 'flexibiliteit op het programma'. De verwachtingen werden nog groter toen het IOC akkoord ging met een reglementswijziging, waardoor Tokio twee sporten eenmalig op het olympisch programma mag opnemen.

Goede kans

Honkbal maakt een goede kans, maar garanties heeft de sport niet. Onder meer karate aast op een plek en het IOC benadrukt dat alleen sporten met een 'mondiaal karakter' welkom zijn op de Spelen.

De honkbalwereld neemt geen risico. In november werd een serie duels tussen de beste spelers uit de Amerikaanse en Japanse topcompetities gereanimeerd. Later dit jaar vindt de eerste editie van de 'Premier 12' plaats; een doorstart van het in 2011 van de honkbalkalender geschrapte WK. Niet toevallig is Tokio een van de speelsteden.

De Global Baseball Match is het resultaat van de intensieve samenwerking die de wereldhonkbalfederatie is aangegaan met de Japanse topcompetitie NPB. De serie, inclusief reis en verblijf van de Europese spelers, wordt betaald door de NPB.

Groots aangepakt

'Het wordt groots aangepakt', zegt hoofdklassespeler Rob Cordemans over de telefoon vanuit Tokio. Het speelstadion, de Tokyo Dome, biedt plaats aan 55 duizend toeschouwers. De Europese ploeg is ondergebracht in een vijfsterrenhotel, waar alles voor de spelers is geregeld. 'Onze was wordt zelfs in plastic zakjes voor de deur gezet.'

Als startend werper ondervroegen hordes journalisten hem de afgelopen dagen, hij zou de allereerste bal ooit voor het Europese team gooien. Cordemans stond gisteren twee innings op de heuvel en liet geen punten toe. Dat lukte de werpers na hem niet. Europa verloor met 4-3. Vandaag volgt de tweede wedstrijd.

Cordemans erkent dat promotie van de sport boven sportieve glorie staat in Tokio. Zo ontbreken de spelers die uitkomen in de Amerikaanse Major League. Regerend Europees kampioen Nederland is met veertien spelers hofleverancier van het Europese team. Daarna volgt Italië met zes spelers.

Volgens Cordemans voelt de reis niet als een veredelde trip met het Nederlands team. 'We voelen ons Europees en leren elkaar echt kennen.' Zo lijkt de internationalisering die honkbal nastreeft, te beginnen bij de spelers zelf.

Meer over