Hasselbach dicht bij droom: finale van de Super Bowl

Het American football-seizoen in de Verenigde Staten nadert zijn apotheose: de Super Bowl. Komend weekeinde strijden vier ploegen om een plaats in de finale, waaronder Denver Broncos met Nederlander Harald Hasselbach....

TIM OVERDIEK

Van onze medewerker

Tim Overdiek

NEW YORK

Geboren Amsterdammer Hasselbach (30) speelt sinds 1994 in de sterkste football-competitie ter wereld, en doet dat als defensive tackle zeker niet onverdienstelijk. Hij maakt praktisch elke wedstrijd zijn opwachting, waarvan geregeld in de basis-opstelling, en dat is gezien zijn achtergrond zeer opmerkelijk te noemen.

In tegenstelling tot het leeuwendeel van zijn collega's maakte Hasselbach pas op zeventienjarige leeftijd kennis met de Amerikaanse sport. Als fanatiek bodybuilder was hij niet onopgemerkt gebleven bij de football-coaches van zijn middelbare school in Tsawassen, nabij het Canadese Vancouver.

Daar was de familie neergestreken na een jarenlange trektocht over diverse continenten. Vader Hasselbach werd als landbouwkundige door de Nederlandse overheid naar Suriname, Indonesië en Kenia gestuurd. Gedurende die jaren beoefende Harald Hasselbach de meest uiteenlopende sporten: voetbal, atletiek, cricket, zwemmen en hockey.

Het bleek een goede ondergrond op het American football-veld. Hasselbach kreeg als atleet een volledige beurs aangeboden door de Universiteit van Washington. Na vier betrekkelijk anonieme jaren als college-speler vond hij tot zijn eigen verrassing emplooi in de Canadese profleague (CFL).

Het is maar weinig CFL-spelers gegeven om de overstap te maken naar de National Football League, de veel sterkere en meer aansprekende Amerikaanse competitie. In de NFL duurt de gemiddelde loopbaan door blessures en concurrentie slechts 3,5 jaar. Zijn late start heeft Hasselbach uiteindelijk meer voor- dan nadelen opgeleverd.

Verdiende hij in zijn eerste seizoen nog net iets boven het minimum NFL-salaris, 265 duizend dollar (ruim een half miljoen gulden), in 1996 kreeg Hasselbach fiks opslag. Hij tekende een zesjarig contract, dat hem in totaal 3,8 miljoen dollar oplevert. Zijn tekenbonus bedroeg een half miljoen dollar.

Dat houdt hem tot het jaar 2001 in Denver. Als hij gezond blijft en onverminderd blijft presteren tenminste. De rechtspositie van Amerikaanse profsporters is uiterst wankel, zoals Romeo Bandison ondervond. De tweede Nederlander in de NFL werd vlak voor het begin van dit seizoen door werkgever Washington Redskins met een simpele pennestreek overbodig bevonden en is sindsdien brodeloos.

De afgelopen maanden heeft de vroegere speler van Amsterdam Crusaders vergeefs op een telefoontje van een geïnteresseerde club gewacht. Mogelijk komt hij vanaf april uit voor Amsterdam Admirals in de World League. Dat betekent wel een salarisvermindering van negentig procent. Het is de enige manier om zich opnieuw in de kijker van de NFL te spelen.

De droom van elke NFL-speler is het winnen van de Super Bowl, dat in de Verenigde Staten wordt beschouwd als het belangrijkste eendaagse sportevenement ter wereld. Op 25 januari zijn honderden miljoenen televisiekijkers afgestemd op San Diego, waar de kampioenen van de American en National Football Conference om de 'wereldtitel' strijden.

Denver Broncos komt uit in de AFC, en ontmoet komende zondag Pittsburgh Steelers. Inzet is de felbegeerde finaleplaats.

Viermaal reikte de ploeg tot de eindstrijd, maar even vaak werd die verloren. Sindsdien is openlijk spreken over de Super Bowl binnen de selectie ten strengste verboden. Bijgeloof speelt ook in de Amerikaanse topsport een niet te onderschatten rol.

Meer over