Grillige Pioline solliciteert naar hoofdrol

In het gezelschap van drie gelauwerde coryfeeën waagt Cedric Pioline dit weekeinde zijn kans op de hoofdrol bij de open Amerikaanse tenniskampioenschappen....

In de kwartfinale kon Gustavo Kuerten van de klasse van Pioline getuigen. Samen voerden ze een wervelende show op, uitmondend in drie zinderende tiebreaks, waarin de Fransman steeds het laatste woord had: 4-6, 7-6, 7-6, 7-6. Zelfs Kuerten, op voorhand getipt als één van de geheime titelkandidaten in New York, kon niet nalaten enkele keren de fabelachtige trucs van zijn kwelgeest met applaus te belonen. 'In deze vorm kan Pioline de titel winnen', zei de Braziliaan na afloop.

Daartoe zal Pioline vandaag eerst Todd Martin moeten overmeesteren en vervolgens zondag in de finale dienen af te rekenen met Agassi of Kafelnikov. Die laatste opdracht lijkt, gelet op zijn staat van dienst tegen beide giganten, te veel gevraagd. Van beiden verloor de Fransman vaker dan dat hij won.

Met zijn dertig jaar is Pioline de oudste speler van de vier halve-finalisten, een leeftijd waarop slechts weinig tennissers in staat zijn gebleken nog een Grand Slam te veroveren. Bovendien is hij als enige ongeplaatst en vanuit die positie bleken in het verleden slechts drie spelers bij machte op de US Open de macht te grijpen: Mal Anderson in 1957, Fred Stolle in '66 en Andre Agassi in '94. In de voorbije twee weken toonde Pioline echter aan lak te hebben aan tradities en reputaties.

Weergaloos was de manier waarop Pioline in de eerste ronde verzet bood tegen titelhouder Rafter, die in de vijfde set geblesseerd de strijd staakte, en later in de vierde ronde de Duitse belofte Haas even gedecideerd op de pijnbank legde. Net zo makkelijk verliest hij trouwens de inspiratie, zoals bleek in de derde ronde toen Peter Wessels hem onverwacht in het nauw dreef. Die grillige prestatiecurve voorkwam tot op heden ook Pioline's doorbraak naar de absolute wereldtop.

Typerend is zijn recente grandslam-serie. Bij zijn vijf laatste optredens op de grote podia werd hij viermaal in de eerste ronde uitgeschakeld. Even paradoxaal is zijn erelijst. In ruim tien jaar proftennis vergaarde hij slechts drie titels, maar dat liet onverlet dat hij ook tweemaal doordrong tot de finale van een Grand Slam, in 1993 in New York en in 1997 op Wimbledon. Beide keren weerhield niemand minder dan Sampras hem van de overwinning.

In de herfst van zijn loopbaan wil Pioline alsnog de erkenning afdwingen die hem toekomt en waar die missie wordt volbracht is hem om het even. 'Ik kan op alle baansoorten uit de voeten. Gravel, gras, hardcourt, ik speel overal wel lekker. Ik pas alleen mijn tactiek een beetje aan. Hier in New York probeer ik zoveel mogelijk naar het net te gaan. Alleen in mijn volgende wedstrijd, tegen Martin, zal ik misschien wat meer achterin blijven.'

Niet alleen op grond van zijn actuele vorm lijkt Pioline in de halve finale licht favoriet. Ook de zware inspanningen die zijn tegenstander Martin in de voorgaande ronden heeft moeten leveren, vormen vermoedelijk een beslissende factor. Na zijn slopende vijfsetter in de vierde ronde tegen Rusedski werd Martin met uitdrogingsverschijnselen aan het infuus gelegd, om vervolgens in zijn wedstrijd tegen Dosedel opnieuw diep in de reserves te tastten.

Bij het opstaan voelde Martin zich de laatste dagen naar eigen zeggen als 'een zak stenen'. Zijn ambities hebben daar echter niet onder geleden. Ook zijn erelijst (zeven titels; één verloren Grandslam-finale) vormt een bescheiden afspiegeling van zijn status als nummer zeven van de wereldranglijst. Bovendien is Martin al 29 en weet ook hij dat de tijd begint te dringen.

Dat maakt hem en zijn Franse tegenstander gevaarlijk, verklaarde Martin. 'Agassi en Kafelnikov hebben al enkele Grand Slams gewonnen. Natuurlijk zijn zij de favorieten. Maar Pioline en ik weten dat dit misschien wel onze laatste kans is.'

NEW YORK: US Open: mannen, kwartfinales: Pioline (Fr) - Kuerten (Bra/5) 4-6, 7-6, 7-6, 7-6, Martin (VS) - Dosedel (Tsj) 6-3, 5-7, 6-4, 6-4.

Vrouwen, dubbel, kwartfinale: Serena en Venus Williams (VS/5) - Fernandez/Seles (VS/10) 6-3, 6-3. Halve finale: Rubin/Testud (VS/Fr) - Neiland/Sanchez (Let/Sp/6) 7-6, 7-5.

Gemengd dubbel, finale: Sugiyama/Bhupathi (Jap/India/2) - Po/Johnson (VS) 6-4, 6-4.

Meer over