Sport in de VS

Golf profiteert van ‘puberoorlog’ tussen DeChambeau en Koepka

Vanuit New York belicht Koen van der Velden wekelijks ontwikkelingen in de Amerikaanse sport. Vandaag: hoe golf geniet van de rivaliteit tussen Bryson DeChambeau en Brooks Koepka.

Koen Van Der Velden
Bryson DeChambeau (l) and Brooks Koepka doen, alsof ze boksers zijn, een 'staredown' voorafgaand aan hun match. Beeld AFP
Bryson DeChambeau (l) and Brooks Koepka doen, alsof ze boksers zijn, een 'staredown' voorafgaand aan hun match.Beeld AFP

Eindelijk was het vrijdag zover: Bryson DeChambeau (28) en Brooks Koepka (31), twee van de beste golfers van dit moment, stonden tegenover elkaar in een een-tegen-eenduel dat werd gepromoot als een bokswedstrijd. Ook het toneel was wat dat betreft toepasselijk: Las Vegas.

De twee Amerikanen raakten afgelopen jaren verwikkeld in een, voor golfbegrippen, slepende vete. Ze zeiden elkaar niet uit te kunnen staan en uitten die sentimenten regelmatig op sociale media. Koepka trok afgetekend aan het langste eind in de demonstratiewedstrijd, waarmee de keurige golfsport conflict omarmde als verdienmodel.

The Match, zo werd de partij aangekondigd. Het was de vijfde editie van het evenement, dat enkele jaren geleden begon met een krachtmeting tussen rivalen Tiger Woods en Phil Mickelson. Het concept werd in latere edities opgeleukt door sterren uit andere sporten te koppelen aan bekende golfers. Onder meer American footballgrootheid Tom Brady en sterbasketballer Stephen Curry deden mee.

Microfoontjes

De deelnemers kregen microfoontjes opgespeld, waardoor het publiek thuis kon meeluisteren hoe de golftoppers hun sport beleefden en tegelijkertijd elkaar op komische wijze de maat namen. Vrijdag kwam het verbale vuurwerk voornamelijk van de commentatoren, Mickelson en oud-basketballer en golfliefhebber Charles Barkley. De kemphanen zelf hielden het ingetogen.

Plaagstootjes werden vooral in aanloop naar de wedstrijd uitgedeeld. Koepka zei het prettig te vinden dat de partij slechts uit twaalf holes bestond, in plaats van de gebruikelijke achttien. Want hoe minder tijd hij in de nabijheid van DeChambeau hoefde door te brengen, des te beter.

Beiden benadrukten meermaals dat hun ruzie echt was, en geen vooropgezet plan om kijkers te trekken. ‘Het is walgelijk hoe hij geprobeerd heeft me onderuit te halen,’ zei DeChambeau. ‘Ik heb hem nooit gemogen,’ bekende Koepka.

De onenigheid tussen de twee begon in januari van 2019, toen Koepka zich in algemene bewoordingen beklaagde over collega’s die langzaam speelden. DeChambeau voelde zich aangesproken. De golfer, bijgenaamd The Mad Scientist, benadert het spelletje op een wetenschappelijke manier, waarbij hij elke minutieuze factor, van de sappigheid van het gras tot de luchtdichtheid, meeneemt in zijn beslissingen. Het duurt soms even.

Van de opmerking van Koepka was hij niet gediend, bleek later toen hij de caddy van zijn landgenoot benaderde. Als die iets te zeggen had, moest hij het in zijn gezicht doen. Ironisch, noemde Koepka de opmerking.

Nieuwe sneer

Met een gesprek achter de schermen legden de twee hun meningsverschillen bij, waarmee de ruzie leek afgelopen voordat die begonnen was. Het openlijke bekvechten zou slecht zijn voor het imago van de sport, klonk het destijds, maar het duurde niet lang voor DeChambeau een nieuwe sneer uitdeelde.

Toen Koepka naakt poseerde voor het jaarlijkse Body Issue, een tijdschrift van sportzender ESPN, zei DeChambeau dat zijn collega buikspieren ontbeerde, iets waar de krachtpatser onder de golfers er naar eigen zeggen genoeg van had.

Koepka reageerde met een foto van zijn prijzenkast, met daarin de trofeeën van zijn vier gewonnen majortoernooien. DeChambeau moest zijn eerste op dat moment nog winnen. ‘Ik kom er inderdaad twee tekort voor een sixpack,’ plaagde Koepka.

Dit jaar volgden de incidenten elkaar in rap tempo op, alsof het om twee puberende broers ging. Tekenend was vooral een moment bij de PGA Championship in mei: Koepka werd geïnterviewd door een tv-zender toen DeChambeau op de achtergrond voorbij kwam lopen op luidruchtige spikes. Koepka pauzeerde zijn betoog, zuchtte en rolde opzichtig met zijn ogen, alsof hij wilde zeggen: daar heb je hém weer. De video lekte uit en werd een hit op het internet.

Gratis pilsje

In de zomer bleven aanhangers van Koepka overal waar DeChambeau speelde ‘Brooksy’ naar hem roepen. Die liet het aanvankelijk gaan, maar vroeg later of enkele van de plaaggeesten verwijderd konden worden. Koepka reageerde met een promo-actie in samenwerking met een biermerk: fans die werden weggestuurd, kregen voortaan een gratis pilsje.

In september leek de vrede opnieuw getekend, toen Koepka en DeChambeau deel uitmaakten van het Amerikaanse Ryder Cup-team. Na de winst op hun Europese rivalen omhelsden ze elkaar op het podium. ‘Geforceerd,’ zei DeChambeau later. ‘Onze teamgenoten wilden dat we het deden.’

In aanloop naar The Match werd de vete opnieuw aangewakkerd. Oude koeien werden gretig uit de sloot getrokken. DeChambeau sloeg een bal vanaf het dak van een hotel in Las Vegas op een doelwit met het gezicht van Koepka.

De opbrengsten van de partij gaan naar goede doelen, maar ook Koepka en DeChambeau kunnen profiteren. De PGA geeft dit jaar een geldprijs aan de golfer die de meeste aandacht genereert, op sociale media en elders. De populairste van het stel kan acht miljoen dollar verdienen. Volgens sceptici was het daarom dat Tiger Woods, herstellend van zijn zware auto-ongeluk in april, afgelopen week net voor de deadline een filmpje van zijn swing plaatste. Tegen hem kunnen Koepka en DeChambeau nog altijd niet op.

Meer over