Federer is nu definitief de beste tennisser aller tijden, discussie gesloten

Met 18 grandslamtitels lijkt Federer uit het zicht verdwenen van Nadal, die op 14 blijft steken. Hij is definitief de beste tennisser aller tijden, discussie gesloten. Met Nadal voorlopig als een goede tweede.

Robert Misset
Het is 10 jaar geleden dat Federer voor het laatst een grandslamfinale van Nadal wist te winnen, in 2007 op Wimbledon. Beeld epa
Het is 10 jaar geleden dat Federer voor het laatst een grandslamfinale van Nadal wist te winnen, in 2007 op Wimbledon.Beeld epa

Roger Federer huilde van geluk en met hem miljoenen tennisfans, die de oude maestro na een fenomenale klassieker tegen aartsrivaal Rafael Nadal zijn grootste meesterwerk zagen voltooien. Tien jaar geleden had de 35-jarige Zwitser zijn Spaanse kwelgeest voor het laatst verslagen in een grandslamfinale. Uitgerekend na een gedwongen pauze van zes maanden keerde Federer bij de Australian Open terug als de geniale shotmaker van weleer.

Met zijn vijfde titel in Melbourne verbeterde Federer niet alleen zijn recordaantal grandslamtitels. De thriller in vijf sets (6-4, 3-6, 6-1, 3-6, 6-3) zal voortleven als de 18de van Federer, een briljante symfonie die de sport ontsteeg. De enige valse noot: Hawkeye moest beslissen op het tweede matchpoint voor Federer. De Zwitser aarzelde met de forehand, duwde de bal bijna over het net en waar die landde was niet meteen duidelijk. Het elektronische oog bracht verlossing.

Federer versloeg niet alleen Nadal, maar ook de geschiedenis. 35 jaar en versleten? Welnee, de oude magiër schitterde bij de Australian Open als in zijn beste jaren. Het leek uitgesloten dat Federer bij zijn rentree in Melbourne meteen een hoofdprijs kon winnen. Hij had na Wimbledon zes maanden gerevalideerd na een knieoperatie. Zondag zat hij op een wolk.

Met 18 grandslamtitels lijkt Federer uit het zicht verdwenen van Nadal, die op 14 blijft steken. Oud-prof Andy Roddick sprak al over de 'belangrijkste partij uit de geschiedenis van het tennis'. Het is ietwat overdreven, maar Federer heeft nu alle scepsis overwonnen. Hij is definitief de beste tennisser aller tijden, discussie gesloten. Met Nadal voorlopig als een goede tweede.

Bijna vijf jaar heeft Federer moeten wachten op een volgende grandslamtitel na Wimbledon 2012. Op zijn 35ste was hij de oudste finalist sinds Ken Rosewall bij de US Open in 1974. Prompt was hij weer de Federer, die in 2010 voor het laatst de titel in Melbourne veroverde.

De 18de deed hem niks, aldus Federer. 'Wat telt is mijn comeback, een epische strijd met Rafa, de wetenschap dat ik op mijn leeftijd na bijna vijf jaar wachten weer een grandslamtitel heb gewonnen.' En lachend: 'We gaan dit vieren als rocksterren.'

Lees verder onder de foto.

Hoe Roger en Rafa door epische strijd zijn verbonden

Zijn ze de beste tennissers aller tijden? Roger Federer (35) en Rafael Nadal (30) hebben elkaar geïnspireerd en uitgedaagd, verwond en getroost. De beste aller tijden? In Melbourne leeft die vraag weer.

Acht keer eerder stonden Federer en Nadal tegenover elkaar in een grandslamfinale. Tweemaal won de Zwitser, zesmaal de Spanjaard. Beeld getty
Acht keer eerder stonden Federer en Nadal tegenover elkaar in een grandslamfinale. Tweemaal won de Zwitser, zesmaal de Spanjaard.Beeld getty

Ook tijdens de huldiging vertelde Federer hoe hij vorig jaar de nieuwe tennisacademie van Nadal op Mallorca mocht openen. Ze spraken als vrienden over de goeie, oude tijd, toen ze samen het tennis regeerden. 'Maar ik liep op één been en Rafa had een polsblessure. Het is bijna onwerkelijk dat uitgerekend wij elkaar weer ontmoetten in een grandslamfinale. Ik erken de grootsheid van deze partij, het is speciaal om juist hem te verslaan.'

Toch was het verbijsterend dat Federer na veldslagen met Nishikori en landgenoot Wawrinka ook zijn derde vijfsetter bij de Australian Open overleefde. De tranen kwamen toen hij het onmogelijke mogelijk had gemaakt. In onderlinge duel stond Nadal tegen Federer voor met 23-11, maar die statistiek bleek niets waard op het snelle hardcourt in Melbourne.

Maestro

De eerste games van het fascinerende gevecht tussen Federer en Nadal riepen een déjà vu-gevoel op. Nadal met zijn loodzware spinballen naar de backhand van Federer, die zijn aartsrivaal wederom van achteruit wilde bestrijden.

De Franse coach Patrick Mouratoglou had hem nog gewaarschuwd op Eurosport. In zijn vorige ontmoeting met Nadal bij de Australian Open in 2014 won Federer slechts 25 procent van de punten in rally's van negen slagen en langer. Op die manier kon hij Nadal onmogelijk wegzetten. Hij moest naar het net.

En wat deed Federer? Hij spotte als de Mozart van het tennis met alle logica en paste zijn artistieke repertoire slechts gedeeltelijk aan. Het bleek een meesterzet om de opstuitende bal een fractie sneller te nemen. Zo gunde hij Nadal minder tijd om aan te leggen voor zijn befaamde forehandkrul. En de backhand van Federer was uitmuntend.

In een bijna hallucinerende rally van 26 slagen op 4-3, deuce in de vijfde set, versloeg hij Nadal met zijn eigen wapens. Bekijk die beelden opnieuw en geniet van een slagenwisseling tussen twee tennisgoden. En juist met een formidabele forehand als slotakkoord trof hij Nadal in het hart.

'Keepen'

Nadal leek de favoriet toen het een survival of the fittest werd. De 30-jarige Spanjaard gedijt als geen ander bij uitputtingslagen. Je hoort hem dan nog harder kreunen en grommen, het zweet gutst van zijn voorhoofd. Rennen van links naar rechts, lopen voor elke bal, onmogelijke hoeken maken met die gluiperige spinballen, 'keepen' met die vaak onderschatte dubbelhandige backhand.

Juist met het mes op de keel legt Nadal nog meer intensiteit in zijn spel dan normaal. Speelt hij elk punt alsof het zijn laatste is, het is zijn handelsmerk. Het contrast in speelstijlen geeft de rivaliteit tussen Federer en Nadal een extra dimensie.

Federer was opnieuw de man van de souplesse en de geniale techniek. Hij kraakte na de vierde set, maar wederom bracht een medische time-out uitkomst. Nadal heeft de gave van de legendarische straatvechter Jimmy Connors. Wie het beest in hem laat ontwaken, wordt meestal opgevreten. Alleen de beste tennisser ooit kon het beest temmen.

'Van Rafa had ik best willen verliezen, een gelijkspel was ook mooi geweest', aldus Federer. Toch was hij de gedroomde winnaar van de Australian Open. Het was symbolisch dat de legendarische Rod Laver, de laatste speler die in een jaar vier grandslamtitels won (1969), de beker overhandigde aan de legende van deze tijd. Leeftijd was een getal, de 18de van Federer was er een voor de eeuwigheid.

Meer over